Los desastres pueden dañar a los adultos mayores mucho después de que hayan pasado las tormentas

Los desastres pueden dañar a los adultos mayores mucho después de que hayan pasado las tormentas
US Army Spc. Pam Anderson aplica atención médica de primeros auxilios a un anciano durante las operaciones de alivio de inundaciones en las afueras de Winona, Minnesota, agosto 20, 2007.
Sargento del personal Daniel Ewer, Ejército de los EE. UU., CC BY

Mi teléfono sonó alrededor de la medianoche: se pronosticaba que un gran huracán golpearía una ciudad costera cercana, que estaba bajo una orden de evacuación obligatoria. Muchos de los empleados de un hospital grande ya habían sido evacuados, y un número desconocido de pacientes de hogares de ancianos y centros de vida asistida estaban siendo transportados al hospital. El resto del personal estaba desesperado por la ayuda de enfermeras experimentadas. ¿Estaba disponible para ayudar de inmediato?

Una hora más tarde estaba en un patrullero de carretera, manejando con luces y sirenas para el viaje de cuatro horas al hospital, junto con otras enfermeras voluntarias. Llegamos a un pueblo fantasma, pero el hospital estaba bullicioso. Los pacientes con necesidades médicas especiales yacían en paletas improvisadas. No hubo gráficos, ni medicamentos, ni pedidos. Las brillantes luces fluorescentes evitaban que los pacientes cansados ​​y desorientados tuvieran alguna esperanza de descansar.

Trabajamos todo el día durante tres días agotadores para brindar atención de enfermería básica: alimentar a las personas, administrar medicamentos, cambiarlos cada dos horas y limpiarlos. Un hombre mayor tenía parálisis cerebral severa pero estaba completamente alerta. Llevaba horas metido en un pañal sucio, sobre una plataforma en el suelo, en una habitación atestada, ruidosa y luminosa. Me arrodillé para decirle que volvería a limpiarlo, pero él me dijo que otros necesitaban más ayuda que él.

Mi trabajo se centra en responder preguntas apremiantes sobre la salud de los adultos mayores después de un desastre, como el que respondí anteriormente. La edad por sí sola no hace que las personas sean más vulnerables a los desastres, pero sí muchos problemas de salud que son comunes con el envejecimiento, como fragilidad, deterioro de la memoria, movilidad limitada y enfermedades crónicas. Sesenta por ciento de las muertes por el huracán Katrina fueron edad 65 y más viejoy más adultos mayores murió después del huracán Katrina y en el año siguiente que cualquier otro grupo de edad.

En un estudio recientemente publicado, demostramos que los adultos mayores se ven afectados por desastres mucho después de que hayan pasado las tormentas u otras amenazas. La planificación de respuesta ante desastres para las comunidades y los sistemas de atención médica se centra en el aumento inmediato después del evento, que varía con cada desastre, pero generalmente dura de horas a días. Los planificadores deben ser conscientes de que para los adultos mayores, los efectos son más duraderos.

Residentes de hogares de ancianos evacuados de Plaquemines Parish, Louisiana durante el huracán Isaac
Residentes de hogares de ancianos evacuados de Plaquemines Parish, Louisiana durante el huracán Isaac esperan regresar a su hogar mientras reciben refugio en la Base de Reserva Conjunta de la Estación Aérea Naval de Nueva Orleans, 30 de agosto, 2011
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Aprendiendo de desastres pasados

La comprensión de cómo los desastres se asocian con las admisiones hospitalarias entre los adultos mayores y el desarrollo de estrategias para minimizar las hospitalizaciones, son temas de creciente importancia. El cambio climático está aumentando la cantidad y la escala de desastres naturales como inundaciones, huracanes e incendios forestales. Había tres veces más desastres naturales globalmente entre 2000 y 2009 que entre 1980 y 1989. Y con la población estadounidense mayor de edad 65 se espera que se duplique con 2060, ayudar a las personas mayores a mantenerse a salvo a través de los desastres será cada vez más importante.


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Los eventos recientes han demostrado que los adultos mayores son particularmente vulnerables, especialmente si necesitan atención médica continua. Durante el huracán Sandy en 2012, sobre Residencias 31 cerradas, dejando más que los residentes de 4,500 que necesitan asistencia de emergencia. Informes posteriores a la acción de Huracán Matthew en 2016 documentó múltiples instancias de fallas de comunicación críticas para pacientes con necesidades médicas especiales. Por ejemplo, los pacientes que necesitaban atención especializada fueron ubicados en refugios con personal inadecuado.

Actualmente no existe un sistema centralizado para recopilar, informar y compartir datos sobre este tipo de deficiencias después de un desastre. Esto significa que es poco probable que realicemos cambios sistemáticos en la forma en que abordamos la atención de estas personas antes de que ocurra el próximo evento. Por ahora, estamos usando información y datos recopilados de fuentes indirectas para tratar de sacar conclusiones sobre los impactos de los desastres.

Consejos de preparación para desastres para residentes mayores de la Oficina de Manejo de Emergencias de la Ciudad de Nueva York:


Efectos de larga duración

Recientemente realicé un estudio que examinó las hospitalizaciones entre adultos mayores después de una Brote de tornado 2011 que generó cientos de tornados en Georgia, Alabama, Mississippi y Tennessee, lo que resultó en más de 300 muertes y miles de millones de dólares en daños. Utilizando datos de reclamos de Medicare y conectándolos con datos geoespaciales del área de tormentas, comparamos los ingresos hospitalarios entre adultos mayores en el mes posterior al desastre con los ingresos durante los otros meses 11 del año.

Nuestros resultados mostraron que los ingresos hospitalarios aumentaron en 30 días después del desastre en porcentajes de 4 entre los adultos mayores que vivían en un código postal con un tornado. Esto se traduce en cientos de ingresos hospitalarios adicionales. Luego eliminamos los primeros tres días después del desastre de nuestro análisis de datos, para ver si el aumento en las admisiones podría estar relacionado con las lesiones inmediatas causadas por la tormenta. Pero descubrimos que las hospitalizaciones durante el resto del mes seguían siendo más altas de lo normal.

Finalmente, realizamos un análisis similar al examinar los códigos postales en un área de la misma región que no se vio afectada por la tormenta, con el fin de descartar la posibilidad de que el aumento de los ingresos estuviera relacionado con factores estacionales, como temperaturas extremas o altos niveles de polen. Los ingresos hospitalarios no aumentaron en el área no afectada, lo que nos indicó que los números más altos que encontramos parecen estar relacionados con los tornados.

El aumento de los ingresos hospitalarios después de un desastre es solo una parte de la historia. El envejecimiento de la población de los EE. UU. Tiene una incidencia creciente de enfermedades crónicas que requieren atención médica constante, como la diabetes, la hipertensión y la obesidad. Si se satisfacían estas necesidades de salud en la zona de tornado después del desastre, es posible que estos pacientes no hayan tenido que ser hospitalizados, y nuestro estudio no hubiera demostrado el aumento en los ingresos hospitalarios que detectamos.

Aunque no contamos con datos sobre casos individuales que hayan demostrado por qué cada persona fue hospitalizada, es probable que el estrés personal, la dificultad para acceder a la atención médica y una respuesta ineficaz de la comunidad al desastre sean factores que contribuyen. Nuestro equipo continuará estudiando los impulsores de las hospitalizaciones posteriores a un desastre.

Preparación para los próximos eventos

Podemos tomar medidas para pasar de nuestro enfoque reactivo actual a la respuesta ante desastres a una estrategia proactiva que ayude a las comunidades a ser más resilientes. Una necesidad crítica es obtener mejores datos que demuestren claramente cómo los desastres afectan la salud de las poblaciones vulnerables. Continuar confiando en estudios de casos y revisiones posteriores a la acción obstaculizará futuras respuestas a desastres.

La conversaciónFinanciamiento federal para los departamentos de salud estatales y locales para la preparación ante desastres ha disminuido constantemente desde el huracán Katrina en 2005. Estos programas financian actividades que se centran en lograr que las comunidades, incluidos sus residentes de mayor edad, sean más resilientes a los desastres. Sin fondos para apoyar estas actividades, los adultos mayores seguirán sufriendo desproporcionadamente.

Sobre el Autor

Sue Anne Bell, Profesora Clínica Asociada de Enfermería, Universidad de Michigan

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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