La verdadera historia detrás de la icónica crisis financiera de la burbuja de los mares del Sur

La verdadera historia detrás de la icónica crisis financiera de la burbuja de los mares del Sur Pintura de especuladores de burbujas de los mares del sur por Edward Matthew Ward, Tate Gallery. Wikimedia

El coronavirus ha causado una gran turbulencia en el mercado de valores y, de manera algo inevitable, comparaciones. han sido hecho a la volatilidad causada por la burbuja de los mares del Sur hace 300 años. Este fue el momento en que, en 1720, los precios de las acciones en Londres se dispararon y luego cayeron abruptamente. Se considera un gran desastre económico y un gran escándalo.

En realidad, fue un escándalo, pero no un gran desastre. Si bien algunos inversionistas salieron perdiendo con la especulación, no hizo mucho impacto en la economía en general, a diferencia de los colapsos más recientes de 1929 y 2008, y cuáles serán los efectos económicos a largo plazo de COVID-19.

El episodio muestra cómo una crisis percibida puede ser objeto de un intenso clamor público y pánico moral, incluso cuando la gente no comprende lo que ha sucedido. Muestra cómo la narrativa contada al público puede divergir fácilmente de la verdad: noticias falsas, por así decirlo.

Lo que realmente pasó

Las verdaderas razones detrás de la burbuja son complejas. La South Sea Company, que dio nombre al evento, ayudó al gobierno a gestionar su deuda y también vendió africanos esclavizados a las colonias españolas de América. El gobierno luchó por pagar a los tenedores de su deuda a tiempo y los inversores tuvieron dificultades para vender su deuda a otros debido a dificultades legales.

Por lo tanto, se alentó a los tenedores de deuda a entregar sus instrumentos de deuda a South Sea Company a cambio de acciones. La empresa cobraría un pago de intereses anual del gobierno, en lugar de que el gobierno pagara intereses a un gran número de tenedores de deuda. La empresa luego transferiría el pago de intereses en forma de dividendos, junto con las ganancias de su brazo comercial. Los accionistas podrían vender fácilmente sus acciones o simplemente cobrar dividendos.

La gestión de la deuda y los aspectos esclavistas de la historia de la empresa a menudo se han malinterpretado o minimizado. Las cuentas más antiguas afirman que la empresa en realidad no comerciaba en absoluto. Lo hizo. La South Sea Company envió a miles de personas a través del Atlántico como esclavos, trabajando con una empresa de comercio de esclavos establecida llamada Royal African Company. También recibió protección de convoyes de la Royal Navy. Los accionistas estaban interesados ​​en South Sea Company porque estaba fuertemente respaldada por el estado británico.

Para el verano de 1720, las acciones de South Sea Company se sobrevaloraron y otras compañías también vieron aumentar el precio de sus acciones. Esto se debió en parte a que entraron nuevos inversores al mercado y se dejaron llevar. Además, llegó dinero de Francia. La economía francesa había experimentado un enorme conjunto de reformas bajo el control de un economista escocés llamado John Law.


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Las ideas de Law se adelantaron a su tiempo, pero se movió demasiado rápido. Sus intentos de modernizar la economía de Francia no funcionaron, en parte porque el rígido sistema social se mantuvo sin cambios. El mercado de valores francés creció y luego se desplomó. Los inversores sacaron su dinero del mercado de París; algunos lo trasladaron a Londres, lo que ayudó a impulsar los precios de las acciones allí.

Gráfico que muestra un rápido repunte y una fuerte caída de las acciones de South Sea Company. El rápido ascenso y caída de las acciones de South Sea Company. Wikimedia

Una vez que la burbuja de los mares del Sur comenzó a inflarse, atrajo a inversores más ingenuos y a aquellos que se aprovecharían de ellos. Si bien estaba claro que los altos precios eran insostenibles, los especuladores astutos compraron con la esperanza de venderse a tiempo. Esto hizo subir los precios aún más a corto plazo. El precio de las acciones subió de 100 libras esterlinas en 1719 a más de 1,000 libras esterlinas en agosto de 1720. La inevitable caída a 100 libras esterlinas por acción a finales de año sorprendió a quienes pensaban que podían hacer fortuna de la noche a la mañana.

La reacción

El accidente provocó una gran indignación pública. Los políticos exigieron una investigación. Los directores de South Sea Company fueron acusados ​​de traición y fraude. Poemas, obras de teatro y estampas satíricas criticaron al mercado y a quienes lo integran. El ministro de Hacienda fue encerrado brevemente en la Torre de Londres. Los directores de la empresa se vieron obligados a comparecer ante el parlamento.

La cantidad de ruido generado por estas reacciones ayudó a hacer famosa a la Burbuja del Mar del Sur. A partir de entonces, se convirtió en sinónimo de escándalo financiero. Sin embargo, muchas personas no pudieron explicar realmente lo que había sucedido. Quizás sorprendentemente, los historiadores económicos pueden encontrar poca evidencia de una recesión económica prolongada. La burbuja estalló pero sin los mayores efectos de las crisis financieras posteriores.

Impresión en blanco y negro de William Hogarth caricaturizando la burbuja del Mar del Sur. La caricatura de William Hogarth de la burbuja. Wikimedia

Entonces por que todo el escándalo? Primero, el colapso ocurrió en los primeros días del mercado de valores. No había ningún cuerpo de teoría financiera o periodismo financiero que pudiera ayudar a explicarlo a los laicos. En cambio, recurrieron a teorías de conspiración o ideas extrañas sobre personas que se vuelven locas por el juego.

En segundo lugar, se habló de que a la gente se le devolviera el dinero. Esto dio a los perdedores todos los incentivos para hablar sobre sus pérdidas. Es parte de la naturaleza humana quejarse, incluso de una pequeña pérdida. La percepción popular es que se destruyeron grandes fortunas, pero hay poca evidencia de esto más allá de uno o dos casos.

En tercer lugar, esta fue una oportunidad gloriosa para expresar la frustración y diversos tipos de prejuicios. Las mujeres inversionistas fueron satirizado por misóginos. Los extranjeros y diversos grupos religiosos fueron objeto de comentarios racistas. No hubo análisis de expertos disponibles y los comentaristas, sin una comprensión real de las finanzas, proporcionaron escándalos y chivos expiatorios en lugar de informes precisos.

La burbuja de los mares del Sur ha sido un símbolo de la crisis financiera durante 300 años. Pero como otras crisis más modernas, su imagen pública difiere de la realidad. Probablemente no se pueda decir lo mismo de la pandemia de COVID-19, que tendrá un efecto mucho más profundo y duradero en la economía mundial.La conversación

Sobre el Autor

Helen Paul, profesora de Economía e Historia Económica, Universidad de Southampton

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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