La eliminación de la viruela mostró cómo los seres humanos pueden trabajar juntos

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La eliminación de la viruela mostró cómo los seres humanos pueden trabajar juntosEn este 14 de abril, foto del archivo 1947, una larga fila serpentea hacia la entrada del Hospital Morrisania en el distrito de Bronx de Nueva York, donde los médicos estaban vacunándose contra la viruela. En un intento por detener la propagación de la enfermedad, los funcionarios dijeron que los residentes de la ciudad estaban siendo vacunados a una velocidad de ocho por minuto. (Foto / Archivo AP)

Si fueras a ver una transmisión de pantalla dividida con el clima global por un lado y la política mundial por el otro, podrías fácilmente concluir que estamos condenados.

Las tormentas prodigiosas y las olas de calor mortales anuncian la llegada del cambio climático inducido por el hombre, con más desastres por venir a medida que el planeta se calienta y los ecosistemas colapsan.

Pero el populismo de derecha está aumentando más rápido que los océanos, hundiendo los esfuerzos para combatir esta y otras crisis mundiales. Mientras tanto, El presidente de Estados Unidos, Donald Trump, continúa tuiteando que el cambio climático es una noticia falsa. ¡Muy mal!

Y sin embargo, los humanos también hemos demostrado que podemos superar incluso nuestros problemas más desalentadores. La Prueba A es nuestra victoria sobre la viruela, quizás el patógeno más temido de todos los tiempos.

Azote antiguo

El virus de la viruela probablemente "saltó" de camellos u otros animales domesticados a personas hace unos 3,000 hace años, atacando a todos, desde campesinos chinos hasta faraones egipcios.

La enfermedad altamente contagiosa causó fiebre y temblores en los bebés, matándolos incluso antes de que se desatara la erupción. Miles de pequeñas viruelas aparecieron en las caras y manos de las víctimas mayores, Dejando muchos muertos y muchos más desfigurados.

En la época medieval, los curanderos de Asia habían aprendido a insertar pus de la viruela de una víctima en el hombro o el muslo de una persona sana pero en riesgo. Conocido como En la inoculación, este procedimiento conllevó una tasa de mortalidad de dos a cinco por ciento, muy inferior a la de la viruela en toda regla, y generalmente provocó un caso leve que aún confiere inmunidad de por vida.

Sin quererlo, los europeos dieron nueva vida al virus al entregar esclavos africanos infectados a minas infernales cerca del lugar de aterrizaje de Columbus en Hispaniola (Haití y República Dominicana) en 1518. Desde las islas, la viruela se extendió al continente, permitiendo a los despiadados conquistadores derribar vastas civilizaciones que no tienen inmunidad natural para "detectar la muerte".

El apocalipsis que siguió no tiene paralelo en la historia registrada. En brotes repetidos en todo el continente americano, la viruela mató hasta el 90 por ciento de algunos pueblos indígenas. Entre los más afectados se encontraban los Salish de Vancouver; sus tradiciones hablan de un "dragón temeroso" cuyo aliento caliente cayó sobre los niños y les quemó la piel.

De la inoculación a la vacunación.

Pero la gente se defendió. Alrededor de 1720, los europeos y los estadounidenses coloniales aprendieron sobre la inoculación de fuentes otomanas y de África occidental. Durante un brote en Boston, el El reverendo Cotton Mather instó a todos a abrazar este nuevo método e ignorar a los fanáticos que lo descartaron como brujería "negra" o "mahometana" (islámica).

Muchos utilizaron esta técnica para propósitos más oscuros. Plantadores ricos en la isla británica de Barbados 1750 impuso la inoculación casi universal porque querían mantener a sus esclavos en los campos de azúcar. En los 1760, los comandantes británicos protegieron a sus propias tropas y luego Difunde la enfermedad del monstruo a los enemigos nativos. Probablemente hicieron Igual que los colonos rebeldes en Boston una década después.

No obstante, hombres y mujeres con mentes abiertas trabajaron para combatir la viruela, el enemigo común. Compartieron ideas con investigadores de naciones enemigas e insistieron en que el progreso médico en el servicio a la humanidad no tenía precio ni fronteras.

La eliminación de la viruela mostró cómo los seres humanos pueden trabajar juntosEl satírico británico James Gillray hizo una caricatura de una escena en el Hospital de Viruela e Inoculación de St. Pancras, que mostraba que la vacuna contra la viruela era administrada a mujeres jóvenes asustadas y vacas que emergían de diferentes partes del cuerpo de las personas. Los opositores de la vacunación contra la viruela habían descrito casos de personas que desarrollaron características bovinas, exageradas aquí por Gillray. CC BY

El gran avance se produjo en 1796, cuando el Dr. Edward Jenner observó que las lecheras inglesas nunca contraían la viruela. Raspó los "nódulos del ordeñador" en sus manos y aplicó el material infectado, un virus relacionado conocido como viruela de vaca o Vaccinia, a sus pacientes. La vacunación nació.

A pesar de su temor y aversión a Inglaterra, el presidente de Estados Unidos, Thomas Jefferson, escribió a Jenner con agradecimiento en nombre de "Toda la familia humana".

A lo largo de los siglos 19 y 20, los países ricos vacunaron a su gente con una regularidad cada vez mayor. Estados Unidos incluso tuvo un Instituto Nacional de Vacunas hasta que parlamentarios parsimoniosos lo mataron en 1822. Los países más pobres de África y el Caribe sufrieron más tiempo, a pesar de que habían sido pioneros en la inoculación.

La amenaza persistente

En 1966, cuatro años después del último caso en Canadá, la OMS resolvió eliminar la viruela de la Tierra. Este notable proyecto tuvo éxito en gran parte debido a la estrecha cooperación de los Estados Unidos y la Unión Soviética, a pesar de la Guerra Fría.

La humanidad ha estado libre de viruela por más de 40 años. Ya no vivimos con el temor de otro brote, ni recordamos la visión horrible de un niño en sus garras.

El inconveniente es que la mayoría de nosotros ya no tenemos inmunidad contra este cruel enemigo, lo que nos hace tan vulnerables como los primeros estadounidenses hace cinco siglos.

Oficialmente, el virus solo existe en dos laboratorios de alta seguridad en los EE. UU. Y Rusia. Sin embargo, debido a que la viruela es estable en entornos de laboratorio, las reservas antiguas de los días de la inoculación pueden estar escondidas. Los bioterroristas podrían armar esa materia activa.

Si eso sucediera, necesitaríamos nuevos medicamentos como Tecovirimat, recién aprobado por el gobierno de Estados Unidos. También requeriríamos el uso inteligente de las existencias de vacunas y un esfuerzo internacional masivo para contener los brotes y el pánico que se habían propagado. Tendríamos que superar la resistencia inevitable de los reaccionarios antigubernamentales y anticientíficos.

Todo eso puede parecer imposible en 2018.

Es por eso que debemos recordar nuestro primer triunfo sobre la viruela como prueba de nuestro ingenio y resistencia, sin mencionar nuestra capacidad de trabajar juntos por la salud y la felicidad de nuestra especie.La conversación

Sobre el Autor

Steven M Opal, investigador científico y profesor clínico de medicina, Alpert Medical School de Brown University, Universidad de Brown y JM Opal, Profesor Asociado de Historia y Cátedra, Historia y Estudios Clásicos, McGill University

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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