Cómo el crecimiento de la población y el consumo impulsa el cambio planetario

Cómo el crecimiento de la población y el consumo impulsa el cambio planetario
El rápido crecimiento de la población y el aumento del consumo ahora se consideran los principales impulsores de los cambios ambientales. de www.shutterstock.com, CC BY-ND

El crecimiento de la población humana en los últimos años de 70 ha explotado de 2 mil millones a casi 8 mil millones, con un crecimiento neto compuesto de más de 30,000 por día. Todos exhalamos dióxido de carbono con cada respiración. Eso equivale a aproximadamente 140 mil millones de respiraciones de CO₂ por minuto. ¿No es lógico que el carbono atmosférico continúe aumentando con la tasa de natalidad, independientemente de lo que hagamos con respecto a la reducción de combustibles fósiles?

Esta pregunta toca el núcleo de nuestro impacto en el cambio planetario. Destaca el crecimiento exponencial de la población humana, pero también se centra en la entrada directa potencial de dióxido de carbono de los humanos, a través de la respiración.

Como explico con más detalle a continuación, nuestra respiración no contribuye a la acumulación neta de dióxido de carbono en la atmósfera. Pero el crecimiento de la población, combinado con un aumento en el consumo, ahora se ve como el principal impulsor del cambio en el sistema de la Tierra.

Humanos: un momento en el tiempo geológico

La Tierra ha existido por 4.56 mil millones de años. los evidencia más temprana de la vida en la Tierra proviene de esteras fosilizadas de cianobacterias que tienen aproximadamente 3.7 mil millones de años.

Desde alrededor de 700 hace millones de años, y ciertamente desde 540 hace millones de años, la vida explotó en sus innumerables formas actuales, desde moluscos hasta peces pulmón, reptiles, insectos, plantas, peces y mamíferos, que culminaron en homínidos y finalmente Homo sapiens. Los estudios genéticos sugieren los homínidos evolucionaron de los primates alrededor de 6 hace millones de años, con el fósil homínido más antiguo que data de 4.4 hace millones de años en África Oriental.

Nuestra especie apareció entre 200,000 y 300,000 hace años, en un abrir y cerrar de ojos en términos geológicos. De África, Homo sapiens emigró a través de Europa y Asia y se extendió por todo el mundo, a la velocidad de la luz.

Parte de la pregunta es sobre un supuesto vínculo entre las funciones biológicas humanas y el clima. Homo sapiens is una de más de 28 millones de especies vivas hoy, Y algunos 35 mil millones de especies que han vivido en la Tierra. Siempre ha habido un vínculo entre la vida y la atmósfera de la Tierra, y quizás el indicador más claro es el oxígeno.


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Vida, carbono y clima.

Las cianobacterias fueron los primeros organismos en dominar la fotosíntesis y comenzó a agregar oxígeno a la atmósfera temprana de la Tierra, produciendo niveles de 2% por 1 mil millones de años atrás. Hoy los niveles de oxígeno están en 20%.

Si bien las personas inhalan oxígeno y exhalan dióxido de carbono (miles de millones de toneladas cada año), esto sí no representa nuevo carbono en la atmósfera, sino más bien el carbono reciclado que habían absorbido los animales y las plantas que comemos. Además, las partes duras de los esqueletos humanos son reservas potenciales de carbono, si están enterradas a una profundidad suficiente.

Hay un ciclo constante de carbono entre los procesos geológicos, oceanográficos y biológicos. Homo sapiens es parte de este ciclo del carbono que se desarrolla en la superficie de la Tierra. Como todos los organismos vivos, derivamos el carbono que necesitamos de nuestro entorno inmediato y lo abandonamos nuevamente a través de la respiración, la vida y la muerte.

El carbono solo se agrega a la atmósfera si se extrae de almacenes geológicos a largo plazo, como sedimentos ricos en carbono, petróleo, gas natural y carbón.

Impacto planetario de los humanos.

Pero el notable crecimiento de la población humana Es sin duda el tema crítico. Hace diez mil años, había 1 millones de personas en la Tierra. En 1800, había 1 mil millones, 3 mil millones por 1960 y casi 8 mil millones en la actualidad.

Cuando estas figuras se trazan en un gráfico, la línea de crecimiento se ve casi vertical desde los 1800 en adelante. El crecimiento de la población puede eventualmente aplanarse, pero solo alrededor de 10-11 mil millones.

Junto con el crecimiento demográfico sin precedentes de los humanos ha sido el pérdida de muchas especies no humanas (Extinciones 10,000 por millón de poblaciones por año, o 60% de poblaciones de animales desde 1970), la rápida pérdida de hábitat silvestre y el consiguiente crecimiento en tierras de cultivo, sobrepesca (con hasta 87% de pesquerías totalmente explotadas), y un crecimiento asombroso en el número de automóviles a nivel mundial (de cero en los 1920 a 1 mil millones en 2013 y una proyección 2 mil millones por 2040).

El producción mundial de cobre es un proxy instructivo para los impactos globales humanos. Al igual que con muchas curvas de productos básicos, la tendencia de 1900, y particularmente de los 1950, es exponencial. En 1900 se produjeron alrededor de medio millón de toneladas de cobre en todo el mundo. Hoy es 18 millones de toneladas por año, sin signos de reducir las tasas de consumo. El cobre es la materia prima para gran parte de las tecnologías ecológicas modernas y futuras.

La mayoría de las partes del mundo ahora experimentan el consumo de material como nunca antes. Pero sigue habiendo una grave desigualdad, con más de 3 mil millones viviendo con menos de US $ 5.50 por día, Y un pequeño porcentaje que posee tanto.

Algunos argumentan que no es el número de personas en la Tierra lo que cuenta, sino la forma en que consumimos y compartimos. Independientemente de la política y la economía, el nivel de consumo bruto de miles de millones de humanos es, sin duda, la principal causa del cambio planetario, especialmente desde 1950. Los niveles atmosféricos actuales de dióxido de carbono son uno de los muchos síntomas del impacto humano.La conversación

Sobre el Autor

Michael Petterson, profesor de geología, Universidad Tecnológica de Auckland

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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