Cómo algunos médicos disminuyen los últimos días de los pacientes moribundos

Cómo algunos médicos disminuyen los últimos días de los pacientes moribundos
Las investigaciones muestran que algunas familias presionan a los médicos para que intenten intervenciones heroicas en parientes ancianos.
Imagen de Ahmad Ardity

Muchos médicos continúan brindando a los pacientes al final de la vida tratamientos innecesarios que solo empeoran la calidad de sus últimos días, muestra una nueva investigación.

Nuestra revisión publicada en el Revista internacional de calidad en la atención médica encontró que en promedio, un tercio de los pacientes cerca del final de su vida recibieron tratamientos no beneficiosos en hospitales de todo el mundo.

Los tratamientos no beneficiosos son aquellos que tienen pocas probabilidades de garantizar la supervivencia más allá de unos pocos días y que también pueden afectar la calidad de vida restante. Incluyen poner al paciente en un ventilador para ayudarlo a respirar, alimentación por sonda, procedimientos quirúrgicos de emergencia, RCP en pacientes con órdenes de no reanimación y transfusiones de sangre o diálisis en los últimos días de vida.

También fue común iniciar la quimioterapia o continuar la radioterapia en las últimas semanas de vida para pacientes con enfermedad irreversible avanzada. Se inició quimioterapia en el 33% de los casos y continuación de radioterapia en el 7%.

Revisamos 38 estudios realizados durante las últimas dos décadas, que abarcaron 1.2 millones de pacientes, familiares en duelo, médicos y enfermeras en diez países. También encontramos evidencia de imágenes innecesarias, como radiografías (25-37%) y análisis de sangre (49%).

Muchos pacientes fueron tratados por una serie de otras afecciones subyacentes con medicamentos orales o intravenosos que hicieron poca o ninguna diferencia en su supervivencia y fueron inconvenientes y, en algunos casos, perjudiciales.

Tratamientos no beneficiosos

Los avances en la tecnología médica han alimentado expectativas poco realistas sobre el poder curativo de los médicos y las herramientas a su disposición. Este es particularmente el caso en el tratamiento de los ancianos.


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La investigación muestra algunas familias presionan a los doctores intentar intervenciones heroicas en familiares ancianos. Esto a menudo se debe a que las familias no conocen los deseos de sus seres queridos, ya que el médico no ha hablado con ellos sobre el pronóstico del paciente o las limitaciones del tratamiento.

Los médicos luchan con la ambivalencia ética de brindar aquello para lo que fueron capacitados (salvar vidas) y el derecho del paciente a morir con dignidad.

Según los médicos, las solicitudes de la familia para seguir tratando a su pariente anciano al final de su vida, debido a la mala aceptación del pronóstico, las creencias culturales y el desacuerdo con las decisiones médicas, son la razón principal para la provisión de un tratamiento no beneficioso.

Pero los médicos también han argumentado que brindar atención no beneficiosa porque temen equivocarse en su estimación del tiempo hasta la muerte de los pacientes.

Calcular el pronóstico

Varios se pueden utilizar herramientas para mejorar la entrega del pronóstico de un paciente. Incorporan su historial de enfermedades crónicas, nivel de fragilidad, residencia en un asilo de ancianos, número de ingresos al hospital o cuidados intensivos en el último año y algunos signos vitales anormales y pruebas de laboratorio.

Algunas de estas herramientas son demasiado complejas para administrar o no lo suficientemente precisas como para disipar los temores de los médicos a cometer un error. Si bien la incertidumbre es una característica inherente al intentar predecir la muerte, los médicos pueden recibir capacitación para utilizar estas herramientas como un disparador para iniciar una discusión honesta sobre el final de la vida.

El porcentaje exacto de probabilidad de supervivencia o el número de meses o días hasta la muerte puede no ser tan importante como la comprensión completa del concepto de muerte inminente.

Los estudios muestran que muchos pacientes ancianos están abiertos a discusiones francas y aceptar su pronóstico como parte del ciclo de vida. Los pacientes y las familias, si lo solicitan, tienen derecho a conocer la verdad sobre el tiempo aproximado que les queda, incluso cuando contiene un elemento de incertidumbre, que, por supuesto, también hay que explicar.

Los tratamientos no beneficiosos no son un concepto subjetivo. Una gran variedad de indicadores cuantificables están disponibles en las bases de datos de los hospitales y pueden usarse para monitorear el grado de uso de estos tratamientos y sus tendencias a lo largo del tiempo.

Con la excepción de admisiones compasivas a corto plazo de pacientes a una unidad de cuidados intensivos, que se utiliza para confirmar que una enfermedad es resistente al tratamiento de último recurso o para permitir que las familias acepten lo inevitable, la prevalencia del tratamiento no beneficioso puede y debe reducirse.

Mantener una conversación oportuna y honesta, con la oportunidad de hacer preguntas, permite a los pacientes y sus familias poner fin a los tratamientos no beneficiosos cuando la medicina no puede ofrecer nada más. Esto no significa que los médicos o las familias estén abandonando a su paciente.

Acerca de los autores

Magnolia Cardona, Doctora, UNSW y Kenneth Hillman, profesor de cuidados intensivos, UNSW

Este artículo fue coautor de Matthew Anstey, especialista en cuidados intensivos del Hospital Charles Gairdner de Perth; e Imogen Mitchell, especialista en cuidados intensivos del Hospital Canberra.La conversación

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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