Cómo la privación infantil afecta el tamaño y el comportamiento del cerebro

Cómo la privación infantil afecta el tamaño y el comportamiento del cerebro Yakobchuk Viacheslav / Shutterstock

El cerebro humano pasa por dramática cambios en el desarrollo en los primeros años de vida. Durante este período es particularmente sensible a las influencias ambientales. Esta sensibilidad ayuda a los bebés a aprender y desarrollarse, pero también los hace vulnerables a las experiencias negativas, como el maltrato, que puede tener un impacto físico y psicológico duradero.

En nuestros últimas investigaciones, publicado en PNAS, mostramos que la adversidad extrema temprana en la vida está relacionada con cambios en la estructura del cerebro en la edad adulta. La adversidad de la primera infancia experimentada en las instituciones se relacionó con un cerebro más pequeño y con cambios regionales en las estructuras cerebrales. Algunos de estos cambios estaban relacionados con problemas de desarrollo neurológico, como trastorno por déficit de atención e hiperactividad (TDAH), que puede surgir después de la adversidad.

Nuestro estudio examinó a un grupo de adoptados que estuvieron expuestos a privaciones tempranas severas cuando vivían en instituciones en Rumania bajo el Régimen de Ceaușescu. Las condiciones en estas instituciones eran espantosas. A menudo, los niños no tenían suficiente comida y no tenían juguetes para jugar. Estaban confinados en catres y no tenían cuidadores permanentes con quienes formar un vínculo. Muchos niños murió en estas instituciones

Después de la caída de Nicolae Ceaușescu, las imágenes de las condiciones en estas instituciones ganaron publicidad mundial. Esto fue seguido por una gran campaña internacional de adopción. Para los niños, la adopción significó un cambio repentino en sus circunstancias para mejor. Ahora vivían en familias cariñosas y cariñosas.

El estudio de adoptados ingleses y rumanos (ERA) sigue el desarrollo de algunos de estos niños que fueron adoptados por familias en el Reino Unido. El estudio incluyó un grupo de comparación de adoptados del Reino Unido que no experimentaron ninguna privación institucional.

Investigación previa sobre el estudio ERA ha demostrado que los adoptados rumanos se vieron gravemente afectados cuando llegaron por primera vez a sus hogares adoptivos. Para la mayoría de ellos, esto fue seguido por una rápida recuperación.

By seis añosSin embargo, muchos de los niños, especialmente aquellos que habían pasado solo un tiempo limitado en las instituciones, habían recuperado completamente su desarrollo físico y cognitivo. Sin embargo, muchos de los adoptados que habían estado expuestos a instituciones durante un período prolongado desarrollaron problemas cognitivos y trastornos de salud mental, como el aumento de las tasas de síntomas de TDAH y trastorno del espectro autista (TEA) y menor coeficiente intelectual. Estos problemas a menudo persistió hasta la edad adulta.


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Imágenes cerebrales

Estábamos interesados ​​en averiguar si los cambios fundamentales en el desarrollo del cerebro podrían explicar este aumento en los trastornos de salud mental. Para hacerlo, investigamos el impacto de la privación institucional temprana en la estructura del cerebro adulto al tomar escáneres cerebrales de nuestros participantes en un escáner de resonancia magnética (MRI).

Descubrimos que la privación institucional se asociaba con un cerebro más pequeño en la edad adulta. Había una relación directa con la duración de la privación: cuanto más tiempo pasaban los adoptados en las instituciones, más pequeños eran sus cerebros. Un volumen cerebral más pequeño también se relacionó con una menor inteligencia y más síntomas de TDAH.

Algunas regiones en las partes frontal y temporal del cerebro parecían ser particularmente sensibles a la privación. Los cambios en una región en la parte temporal del cerebro, la corteza temporal inferior, se asociaron con menos síntomas de TDAH. Esto indica que este cambio en la estructura del cerebro podría ser compensatorio, en lugar de perjudicial, ya que se asoció con mejores resultados.

Esta investigación ha demostrado que la privación institucional temprana se asocia con cambios en la estructura cerebral que aún son visibles en la edad adulta más de 20 años después de que los adoptados abandonaron las instituciones. Estos hallazgos proporcionan evidencia convincente de la noción de que la adversidad extrema temprana en la vida puede conducir a cambios duraderos en el desarrollo del cerebro a pesar del posterior enriquecimiento ambiental.

Los cambios en la estructura cerebral no siempre sugirieron deterioro, en algunos casos sugirieron compensación. Se necesita investigación futura para identificar cómo podemos prevenir y tratar mejor las condiciones psiquiátricas que surgen de la adversidad. Por ejemplo, sería interesante ver si los procesos compensatorios encontrados en este estudio podrían dirigirse al entrenamiento cognitivo para reducir los síntomas del TDAH en personas que experimentaron privación temprana.La conversación

Sobre el Autor

Nuria Mackes, Asociada de Investigación Postdoctoral, Neuroimagen, el Kings College de Londres

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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