Los niños que mueren en autos calientes es una tragedia que se puede prevenir

Los niños que mueren en autos calientes es una tragedia que se puede prevenir
Niño en una silla de auto a través de Shutterstock. CC BY-SA

El muertes de gemelos en el asiento trasero del auto de su padre hay otro recordatorio de cómo pueden ocurrir tragedias cuando el cerebro entra en modo de piloto automático y pierde la conciencia de los eventos cruciales.

En los últimos años de 20, más de 800 niños han muerto Después de ser olvidados en autos que se volvieron tan intolerablemente calientes, los niños murieron o sufrieron daños cerebrales por golpe de calor.

Las sanciones pueden ser severas para los padres y cuidadores que olvidan a los niños en los automóviles. Una madre y su hija, propietarias de un centro de cuidado infantil en Nuevo México, fueron sentenciadas a 36 años en prisión después de ser encontrado culpable de causar la muerte de un niño y la lesión de otro cuando olvidaron a los dos niños en su automóvil. Docenas de otros padres han sido acusados ​​de homicidio involuntario y incluso asesinato, después de olvidar a los niños en sus autos.

He estado estudiando el cerebro y la memoria desde 1980. He hablado con muchos padres que han perdido hijos. Escuché las desgarradoras llamadas 911 que hicieron después de que encontraron a su hijo muerto. Me he dado cuenta de que, en la gran mayoría de los casos, este no fue el acto de padres despreocupados o negligentes.

Los sistemas de memoria del cerebro compiten

Los niños que mueren en autos calientes es una tragedia que se puede prevenir
Los centros de memoria del cerebro. autor proporcionado,

Como neurocientífico, he estudiado este fenómeno desde perspectivas neurobiológicas y cognitivas. Entrevisté a padres, estudié informes policiales, serví como testigo experto en casos civiles y penales y contribuido a segmentos de medios y documentales en el tema.

Basado en mi investigación y mi experiencia, he desarrollado una hipótesis sobre cómo ocurre esta tragedia. Este tipo de falla de memoria es el resultado de un competencia entre el sistema de "memoria de hábitos" del cerebro y su sistema de "memoria prospectiva" - y el prevalece el sistema de memoria de hábitos.

Memoria prospectiva se refiere a la planificación y ejecución de una acción en el futuro, como planificar llevar a un niño a la guardería. Memoria del hábito se refiere a tareas que involucran acciones repetitivas que se realizan automáticamente, como conducir rutinariamente de un lugar a otro, como desde el hogar al trabajo.

La memoria prospectiva es procesada por dos estructuras cerebrales, la hipocampo, que almacena toda la información nueva, y el la corteza prefrontal, que es esencial para hacer planes para el futuro. El hipocampo proporciona acceso a la conciencia de que hay un niño en el automóvil. La corteza prefrontal permite a los padres planificar una ruta, incluido el plan de llevar a su hijo a la guardería, en lugar de conducir directamente al trabajo.

El hábito del sistema de memoria cerebral se centra en el ganglios basales, que permite a las personas realizar tareas repetitivas automáticamente. Los ejemplos de memoria de hábitos abundan en nuestra vida diaria, incluidas tareas como andar en bicicleta o atar cordones de los zapatos. También se aplica a los niños que, sin saberlo, se dejan en los automóviles. Cuando manejamos repetidamente a lo largo de una ruta fija, como entre el hogar (u otras ubicaciones de inicio típicas) y el trabajo, la memoria de hábitos puede reemplazar los planes almacenados en nuestra memoria prospectiva.

La supresión de la memoria prospectiva causada por el dominio del sistema de memoria del hábito del cerebro es una ocurrencia casi diaria. Ocurre, por ejemplo, cuando olvidamos interrumpir un viaje en automóvil a casa para detenernos en la tienda para comprar comestibles. En este caso, el sistema de memoria de hábitos nos lleva directamente a casa, suprimiendo nuestra conciencia (memoria prospectiva) de que habíamos planeado parar en la tienda.

Los niños que mueren en autos calientes es una tragedia que se puede prevenir
Las notas adhesivas ofrecen una solución de baja tecnología.
autor proporcionado,

Sin embargo, la magnitud de las posibles fallas de memoria no siempre es tan benigna como olvidarse de comprar comestibles. Hay ejemplos documentados de tragedias relacionadas con la memoria: las fallas de la memoria piloto son una amenaza significativa para la seguridad de vuelo, oficiales de policía olvidan sus armas cargadas en baños públicos y los perros de servicio han muerto de hipertermia después de ser olvidados en automóviles.

Por lo tanto, nuestra memoria prospectiva defectuosa pone en riesgo a quienes amamos. Esto es especialmente cierto cuando suponemos que las precauciones no son necesarias porque tales tragedias ocurren solo a padres negligentes. La evidencia es clara de que esta suposición es incorrecta.

Cambio en la rutina, el estrés contribuye a lapsos

Aunque cada caso es diferente, los casos tienden a compartir factores en común que contribuyen a que los niños se queden en los automóviles: un cambio en la rutina del padre que lo lleva a seguir una ruta alternativa, pero bien transitada; un cambio en la forma en que los padres interactuaron con el niño durante el viaje, como cuando un niño podría haberse quedado dormido en el camino; y la falta de una señal, como un sonido o un objeto asociado con el niño, por ejemplo, una bolsa de pañales a simple vista.

Por lo general, había un punto de elección durante el viaje en el que los padres podían ir a la guardería o a otro destino (generalmente en el trabajo o en casa). En ese punto de elección, los padres informan haber perdido la conciencia de que el niño estaba en el automóvil.

Los padres que han olvidado a sus hijos en los automóviles a menudo informan experiencias estresantes o distractoras antes o durante el viaje. Muchos también informan falta de sueño.

Los factores de estrés y privación del sueño son importantes, ya que son conocidos por sesgar los sistemas de memoria cerebral hacia la actividad basada en el hábito y perjudicar el procesamiento prospectivo de la memoria. En última instancia, todos o un subconjunto de estos factores han provocado que los padres sigan una ruta muy transitada, controlada por su sistema de memoria del hábito cerebral, que no incluyó detenerse en la guardería.

En teoría, por lo tanto, la activación del sistema de memoria de hábitos suprimió su sistema de memoria prospectivo. Esto les hizo perder la conciencia de la presencia de su hijo en el automóvil.

Una observación universal que hice es que el cerebro de cada padre parece haber creado el falso recuerdo de que él o ella habían llevado al niño a la guardería. Esta anomalía científica explica por qué estos padres realizaron sus actividades de rutina, que incluso incluyeron decirles a los demás que debían dejar el trabajo a tiempo para recuperar a su hijo de la guardería. Tener este "falso recuerdo" les hizo ignorar el hecho de que su hijo había permanecido en el automóvil todo el día.

No creo que sea apropiado encarcelar a los padres por la muerte de sus hijos en muchos de estos casos. El secuestro de la memoria potencial por la memoria del hábito, y la pérdida de conciencia de los padres sobre la presencia de un niño en el automóvil, es una forma trágica para que aprendamos cómo el cerebro puede funcionar mal cuando está en "Modo multitarea de memoria". No hay ninguna indicación en los casos que he estudiado de que estos padres hayan demostrado un acto de imprudencia voluntaria o negligencia grave para el bienestar del niño.

Finalmente, ¿cómo detenemos esta tragedia? El primer paso es aceptar que la memoria humana es defectuosa y que los padres amorosos y atentos pueden dejar involuntariamente a sus hijos en los automóviles. Se han sugerido muchas estrategias, como usar un aplicación de teléfono vinculada a un asiento de automóvil ocupado, pero la mayoría de las personas se niegan a tomar medidas de precaución porque creen que esto nunca podría sucederles, un error potencialmente fatal.

General Motors ha realizado algunos progresos, que ha desarrollado un sistema de recordatorio para niños por sus autos. Aunque aplaudo los esfuerzos de GM, han optado por aplicar esta tecnología que salva vidas a solo uno de sus modelos. Para garantizar que no mueran más niños en autos calientes, es urgente que la legislación exija que un sistema de recordatorio para niños sea un equipo estándar en todos los autos.

Sobre el Autor

David Diamond, Profesor de Psicología, Farmacología Molecular y Fisiología, Director, Programa Colaborativo de Neurociencia y Centro de Investigación Preclínica y Clínica sobre TEPT, Universidad del Sur de Florida

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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