Ver a los niños aprender a mentir

Ver a los niños aprender a mentir
¿Quién soy yo? No, no comí la cabeza de este chocolate.
David Goehring, CC BY

Para el mentiroso, decir una mentira tiene costos obvios. Hacer un seguimiento de las mentiras que uno dice y tratar de mantener la verosimilitud de una narración ficticia a medida que los eventos del mundo real se entrometen es mentalmente agotador. El miedo a ser atrapado es una fuente constante de ansiedad, y cuando sucede, el daño a la reputación puede durar. Para las personas a las que se les mintió sobre los costos de la mentira también son claras: las mentiras socavan las relaciones, las organizaciones y las instituciones.

Sin embargo, la capacidad de mentir y participar en otras formas de engaño también es una fuente de gran poder social, ya que le permite a las personas moldear las interacciones de maneras que sirvan a sus intereses: pueden evadir la responsabilidad por sus fechorías, tomar el crédito por los logros que son realmente no de ellos, y reunir amigos y aliados para la causa. Como tal, es un paso importante en el desarrollo de un niño y hay bloques de construcción cognitivos que deben estar en su lugar para poder mentir con éxito.

Una forma en que los psicólogos de investigación han intentado comprender el razonamiento detrás de la decisión de mentir versus decir la verdad es regresar a la experiencia cuando aprendemos esta habilidad en la infancia. En algunos estudios, los investigadores piden a los niños jugar un juego en el que pueden obtener una recompensa material por medio de la mentira. En otros estudios, los niños se enfrentan a situaciones sociales en las que más el curso educado de la acción implica mentir en lugar de decir la verdad Por ejemplo, un experimentador ofrecerá un regalo indeseable, como una pastilla de jabón, y le preguntará si le gusta. Otro método más es pedir a los padres que mantengan un registro escrito de las mentiras que sus hijos dicen.

En nuestro estudio reciente, mis colegas y yo buscó entender los procesos de pensamiento de los niños cuando estaban descubriendo cómo engañar a otras personas, lo que para la mayoría de los niños es alrededor tres años y medio. Estábamos interesados ​​en la posibilidad de que ciertos tipos de experiencias sociales pudieran acelerar esta línea de tiempo de desarrollo.

Ver a los niños descubrir cómo engañar

Invitamos a los niños pequeños a jugar un juego simple que solo podían ganar engañando a su oponente: los niños que dijeron la verdad ganaron obsequios para el experimentador y los que mintieron ganaron obsequios para sí mismos.

En este juego, el niño esconde una golosina en una de las dos tazas mientras un experimentador cubre sus ojos. Luego, el experimentador abre los ojos y le pregunta al niño dónde se esconde la golosina, y el niño responde indicando una de las dos tazas. Si el niño indica el vaso correcto, el experimentador gana el premio, y si el niño indica el incorrecto, el niño gana el premio.

Los niños jugaron 10 rondas de este juego cada día durante 10 días consecutivos. Este método de observando de cerca a los niños durante un corto período de tiempo permite un seguimiento detallado de los cambios de comportamiento, para que los investigadores puedan observar el proceso de desarrollo a medida que se desarrolla.


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Probamos a los niños alrededor de su tercer cumpleaños, que es antes de que los niños normalmente sepan engañar. Descubrimos que, como era de esperar, cuando los niños comenzaron a jugar, la mayoría de ellos no hacían ningún esfuerzo por engañar y siempre perdían ante el experimentador. Sin embargo, en las siguientes sesiones, la mayoría de los niños descubrieron cómo engañar para ganar el juego, y después de su descubrimiento inicial usaron el engaño de manera consistente.

Solo un hito del desarrollo

No todos los niños descubrieron cómo engañar al mismo ritmo. En un extremo, algunos lo descubrieron el primer día; en el otro extremo, algunos perdían constantemente el juego incluso al final de los días de 10.

Descubrimos que la velocidad a la que los niños aprendían a engañar estaba relacionada con ciertas habilidades cognitivas. Una de estas habilidades, lo que los psicólogos llaman teoria de la mente - es la capacidad de comprender que los demás no necesariamente saben lo que sabes. Esta habilidad es necesaria porque cuando los niños mienten intencionalmente comunican información que difiere de lo que ellos mismos creen. Otra de estas habilidades, control cognitivo, les permite a las personas dejar de decir la verdad cuando intentan mentir. Los niños que descubrieron cómo engañar a los más rápidamente tenían los niveles más altos de ambas habilidades.

Nuestros hallazgos sugieren que los juegos competitivos pueden ayudar a los niños a comprender que el engaño se puede utilizar como una estrategia para el beneficio personal, una vez que tienen las habilidades cognitivas subyacentes para resolver esto.

Es importante tener en cuenta que el descubrimiento inicial del engaño no es un punto final. Más bien, es el primer paso en una larga trayectoria de desarrollo. Después de este descubrimiento, los niños generalmente aprenden cuándo engañar, pero al hacerlo deben clasificar a través de una confusa serie de mensajes sobre la moralidad del engaño. Por lo general, también aprenden más acerca de cómo engañar. Niños pequeños a menudo inadvertidamente regalar la verdad cuando tratan de engañar a otros, y deben aprender a controlar sus palabras, expresiones faciales y lenguaje corporal para ser convincentes.

La conversaciónA medida que se desarrollan, los niños a menudo aprenden a emplear formas de manipulación más matizadas, como utilizar el halago como un medio para ganarse el favor, alejar las conversaciones de temas incómodos y presentar información selectivamente para crear una impresión deseada. Al dominar estas habilidades, obtienen el poder de ayudar a dar forma a las narrativas sociales de maneras que pueden tener consecuencias de gran alcance para ellos y para los demás.

Sobre el Autor

Gail Heyman, profesora de psicología, Universidad de California, San Diego

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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