Cuando las funciones sexuales se invierten, algunas mujeres desarrollan un pene

En muchas especies, los machos desarrollan rasgos sexuales elaborados para atraer a las hembras y disuadir a los machos rivales potenciales a través de la competencia. Algunos ejemplos icónicos son las plumas extraordinarias de las aves del pavo real o del paraíso, o las astas amenazantes de los machos dominantes del ciervo rojo.

Pero, ¿cómo se determina el papel de cada sexo en la naturaleza? ¿Por qué los machos generalmente compiten por el acceso a las hembras?

Los investigadores creen que la respuesta está en lo que se conoce como Principio Bateman, lo que sugiere que la selección sexual actúa con más intensidad en el sexo que invierte menos en la descendencia.

La inversión de los padres era propuesto en 1972 por el biólogo evolutivo estadounidense Robert Trivers como un factor clave que determina qué sexo está bajo mayor presión de selección sexual.

De acuerdo con el principio de Trivers y Bateman, la selección sexual es más fuerte en el sexo que asigna menos recursos a la inversión de los padres. Los costos asociados con la producción de células espermáticas (minúsculas) son más bajos que los asociados con la producción de óvulos (grandes).

Esto implica que los hombres pueden producir un número mucho mayor de gametos - las células que se fusionan durante el sexo - que las hembras lo hacen, lo que, a su vez, implica consecuencias importantes para diferencias entre los sexos.

En general, las mujeres siguen invirtiendo más en la descendencia a través del cuidado parental, como la incubación, la nutrición y la protección. Entonces, la inversión de los padres suele ser mucho mayor en las mujeres, y los hombres compiten para tener acceso a ellas.

Inversión de roles sexuales

Pero los ejemplos de inversión de roles sexuales, cuando las hembras compiten más intensamente que los machos para obtener parejas, no son raras en la naturaleza. En algunos casos, la evolución de esta llamada inversión de roles viene con impresionantes adaptaciones.

Hay una variedad de ejemplos en la naturaleza en los que los hombres son los cuidadores o las mujeres compiten por el acceso a sus parejas.

Los ejemplos incluyen el jacana aves acuáticas, de Nueva Zelanda kiwi pájaros, el tinamou aves nativas de Centro y Sudamérica y algunas especies de aves playeras.

Entonces, hay caballos de mar, entre los cuales los varones quedan embarazadas y llevan a la descendencia durante el desarrollo; anfibios como algunas especies de ranas del género Dendrobates y; mamíferos como el africano ratones antílope (Damaliscus lunatus).
Un proceso muy sorprendente en lo que respecta a los cambios fisiológicos asociados a la inversión de roles sexuales se encuentra en los peces, como la dorada hermafrodita (Sparus aurata) Todas las personas son hombres cuando nacen pero, cuando alcanzan cierta edad, pueden convertirse en mujeres, según el peso, las hormonas y los factores sociales.

Naturaleza empujando fronteras

La morfología genital es una de las más diversa y en rápida evolución características de los animales con reproducción sexual.

En especies con roles sexuales tradicionales, la fuerte selección debido a la intensa competencia sexual generalmente ha formado genitales más complejos en hombres que en mujeres.

Los hombres frecuentemente exhiben adaptaciones en los genitales o los eyaculados (por ejemplo, con respecto a las proteínas del líquido seminal) para mejorar la transferencia de esperma, estimular la absorción de espermatozoides por las hembras o superar a los rivales. En algunas especies, como en algunos caballitos del diablo, los machos incluso eliminan los espermatozoides transferidos a la hembra por machos anteriores.

Pero, como ocurre con casi cualquier cosa en la naturaleza, existen excepciones que comúnmente prueban los procesos evolutivos que subyacen a los patrones generales.

Entre los vertebrados, las hembras de la hiena manchada (Crocuta crocuta) han desarrollado una estructura pseudo-pene. Esto es el resultado de un alargamiento del clítoris debido a un refuerzo hormonal durante la etapa final del desarrollo del cachorro.

Esta estructura, que sobresale varias pulgadas del cuerpo de la hembra y es muy estrecha, hace que sea más difícil lograr una copulación exitosa por parte de los machos y dar a luz a las hembras. Aunque sus genitales son femeninos en su función, son masculinos en su forma.

Pero otro ejemplo notable, que constituye un gran paso hacia la comprensión de las presiones selectivas que actúan sobre los sexos, ha sido recientemente observado en insectos rupestres del género Neotrogla.

En esta especie, los machos carecen de un órgano intromitente, o similar al pene, y las hembras han desarrollado una estructura similar al pene (llamada girosoma), que se utiliza penetrar el cuerpo de los machos para recolectar los llamados espermatóforos.

Comúnmente utilizado por muchas especies de invertebrados, pero también por algunos vertebrados como tritones y salamandras, los espermatóforos son cápsulas que contienen esperma. En el caso extraordinario de Neotrogla, las hembras extraen el esperma del cuerpo masculino utilizando su innovador y exclusivo órgano similar al pene. Este órgano tiene espinas que permiten a las mujeres agarrar y mantener compañeros desde el interior.

¿Qué lleva al desarrollo de esta estructura? La respuesta es simple: competencia sexual y conflicto sexual sobre el fluido seminal.

Neotrogla habitan cuevas donde el agua y los recursos alimenticios son muy escasos. En estas condiciones, la competencia para obtener fluido seminal es feroz; y las mujeres se esfuerzan por aparearse. Una vez que una mujer encuentra un hombre, el girosoma permite la cópula prolongada al anclarla al hombre.

No estereotipos

La naturaleza nos proporciona un diluvio de patrones de apareamiento comunes, pero también con excepciones. Estas excepciones mejoran nuestro conocimiento de cómo funcionan la naturaleza y la evolución.

Los estereotipos sexuales no son tan universales como tradicionalmente se pensaba. En cambio, la forma en que se comporta cada sexo depende de varios factores, como las asimetrías en la inversión de los padres, la proporción de sexos o la disponibilidad de compañeros.

Entonces, la próxima vez que vea un animal con lo que parece ser un órgano sexual intromitente, no dé por sentado que es un hombre.

Acerca de los Autores

Eduardo Rodriguez-Exposito, estudiante de doctorado. Departamento de Etología y Conservación de la Biodiversidad, Consejo Nacional de Investigaciones Científicas

Paco Garcia-Gonzalez Ramon & Cajal Investigador, Consejo Superior de Investigaciones Científicas CSIC

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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