Lecciones de la historia de la soledad

Lecciones de la historia de la soledad Thomas Peham / Unsplash, FAL

Cuando el poeta John Donne fue abatido por una infección repentina en 1623, inmediatamente se encontró solo, incluso sus médicos lo abandonaron. La experiencia, que solo duró una semana, fue intolerable. Luego escribió: "Como la enfermedad es la mayor miseria, la mayor miseria de la enfermedad es la soledad".

Es difícil de creer ahora, pero hasta hace relativamente poco, la soledad, o la experiencia de estar solo durante períodos de tiempo significativos, se trataba con una mezcla de miedo y respeto. Solía ​​restringirse a las órdenes religiosas incluidas y, por lo tanto, era una experiencia privilegiada de una élite masculina. La Reforma y la Ilustración solo pusieron en marcha el cambio, cuando las ideologías del humanismo y el realismo se afianzaron y la soledad se convirtió lentamente en algo que cualquiera podía buscar aceptablemente de vez en cuando. La mayoría de las personas en Occidente ahora están acostumbradas a alguna forma regular de soledad, pero la realidad del bloqueo está haciendo que esta experiencia sea mucho más extrema.

He pasado los últimos años investigando el historia de la soledad, investigando cómo las personas en el pasado lograron equilibrar los lazos comunitarios y los comportamientos solitarios. Esto nunca ha parecido más relevante.

Tome el ejemplo de mi propia comunidad. Vivo, y ahora trabajo, en una vieja casa en un antiguo pueblo de Shropshire en Inglaterra. En el siglo XI Domesday Book se registró como una comunidad viable, en un acantilado sobre el río Severn. A lo largo de los siglos, su autosuficiencia ha disminuido. Ahora no tiene servicios más allá de la iglesia el domingo.

Pero durante mucho tiempo ha mostrado un espíritu colectivo, principalmente para el entretenimiento de temporada y el mantenimiento de un pueblo verde, que contiene las ruinas de un castillo construido para mantener a los galeses en Gales. Se estaba planificando un baile formal en una carpa en el green este otoño, que aún no se ha cancelado. Mientras tanto, el grupo Neighborhood Watch, en su lugar para hacer frente a actividades delictivas muy raras, ha entregado una tarjeta a todos los residentes, ofreciéndoles ayuda para "recoger las compras, publicar correos, recoger periódicos o suministros urgentes". Hay un grupo de WhatsApp donde muchos lugareños están ofreciendo soporte.

Por primera vez en generaciones, la atención de los habitantes no se centra en los recursos de los centros urbanos de la región. La cercana A5, la carretera principal desde Londres a Holyhead y desde allí a Irlanda, ya no va a ningún lado importante. En cambio, la comunidad se ha dirigido hacia adentro, hacia las necesidades locales y la capacidad de los recursos locales para satisfacerlas.

Esta experiencia de un pequeño asentamiento británico refleja la condición de muchos en las sociedades occidentales. La crisis de COVID-19 nos ha llevado a adoptar nuevas tecnologías para revitalizar las viejas redes sociales. A medida que comenzamos a aceptar el bloqueo, es importante comprender los recursos a nuestra disposición para hacer frente al aislamiento forzado.


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La historia puede ayudar con esa tarea. Puede dar un sentido de perspectiva sobre la experiencia de estar solo. La soledad solo se ha convertido en una condición generalizada y valorada en el pasado reciente. Esto brinda cierto apoyo a nuestra capacidad para soportar el bloqueo de COVID-19. Al mismo tiempo, la soledad, que puede verse como una soledad fallida, puede convertirse en una amenaza más grave para el bienestar físico y mental. Ese fracaso puede ser un estado mental, pero con mayor frecuencia es consecuencia de un mal funcionamiento social o institucional sobre el cual el individuo tiene poco o ningún control.

Padres del desierto

Al comienzo de la era moderna, la soledad fue tratada con una mezcla de respeto exagerado y aprensión profunda. Los que se retiraron de la sociedad imitaron el ejemplo de los padres del desierto del siglo IV que buscaban la comunión espiritual en el desierto.

San Antonio el grandePor ejemplo, quien se hizo famoso en una biografía de San Atanasio alrededor del año 360 EC, entregó su herencia y se retiró al aislamiento cerca del río Nilo, donde vivió una larga vida subsistiendo con una dieta exigua y dedicando sus días a oración. Ya sea que buscaran un desierto literal o metafórico, la soledad de San Antonio y sus sucesores atraía a aquellos que buscaban una tranquilidad que ya no podían localizar en la refriega comercial.

Lecciones de la historia de la soledad La Reunión de San Antonio y San Pablo, Maestro de la Osservanza, c. 1430-1435. Wikimedia Commons

Como tal, la soledad fue concebida dentro del marco de una tradición cristiana particular. Los padres del desierto tuvieron una profunda influencia en la iglesia primitiva. Llevaron a cabo una comunión sin palabras con un Dios silencioso, separándose del ruido y la corrupción de la sociedad urbana. Su ejemplo fue institucionalizado en monasterios que buscaban combinar la meditación individual con una estructura de rutina y autoridad que protegería a los practicantes del colapso mental o la desviación espiritual.

En una sociedad más amplia, la práctica del retiro se consideraba adecuada solo para hombres educados que buscaban refugio de las presiones corruptoras de una civilización urbanizada. La soledad fue una oportunidad, ya que el médico y escritor suizo Johann Zimmermann, ponlo, por "auto-colección y libertad".

Sin embargo, no se podía confiar en las mujeres y los menos nacidos con su propia compañía. Fueron vistos como vulnerables a la ociosidad improductiva o formas destructivas de melancolía. (Las monjas fueron una excepción a esta regla, pero se ignoraron tanto que la Ley de Emancipación Católica de 1829, que específicamente criminalizó a los monjes y monasterios, no mencionó los conventos en absoluto).

Pero con el tiempo, el registro de riesgos de la soledad ha cambiado. Lo que alguna vez fue la práctica de las órdenes religiosas encerradas y la experiencia privilegiada de una élite masculina se ha vuelto accesible para casi todos en algún momento de sus vidas. Esto fue puesto en marcha por los eventos gemelos de la Reforma y la Ilustración.

Un dios social

Las actitudes estaban cambiando cuando Donne, poeta y decano de la Catedral de San Pablo, fue abatido por esa repentina infección y abandonado por todos y cada uno. Escribió que la respuesta instintiva de los sanos a los afectados no hizo más que aumentar su sufrimiento: "Cuando estoy enfermo y puedo infectar, no tienen remedio más que su ausencia y mi soledad". Pero encontró consuelo en una concepción particularmente protestante de Dios. Él vio al ser supremo como fundamentalmente social:

Hay una pluralidad de personas en Dios, aunque solo haya un Dios; y todas sus acciones externas dan testimonio del amor a la sociedad y la comunión. En el cielo hay órdenes de ángeles y ejércitos de mártires, y en esa casa muchas mansiones; en la tierra, familias, ciudades, iglesias, colegios, todas las cosas plurales.

Este sentido de la importancia de la comunidad estaba en el corazón de la filosofía de Donne. En Meditación 17, pasó a escribir la declaración más famosa de la identidad social del hombre en el idioma inglés: “Ningún hombre es una isla, en sí misma; cada hombre es una parte del continente, una parte de lo principal ".

En la iglesia católica, la tradición de reclusión monástica seguía siendo objeto de renovaciones periódicas, especialmente en esta época con la fundación de la Orden de los Cistercienses de la estricta observancia, más comúnmente conocida como los trapenses, en 1664 Francia. Dentro de los muros del monasterio, el discurso se redujo a un mínimo absoluto para permitir a los monjes penitentes la mayor oportunidad de orar en silencio. Se implementó un lenguaje de señas elaborado para que los monjes pudieran ocuparse de sus asuntos cotidianos.

Lecciones de la historia de la soledad Trapenses en Kentucky. Biblioteca del Congreso, CC BY-SA

Pero en Gran Bretaña, el trabajo de Thomas Cromwell había devastado las órdenes adjuntas, y la tradición de la retirada espiritual fue llevada al margen de la observancia religiosa.

En la era posterior a la angustia de Donne, la Ilustración enfatizó aún más el valor de la sociabilidad. La interacción personal se consideró la clave para la innovación y la creatividad. La conversación, la correspondencia y los intercambios dentro y entre los centros de población, desafiaron las estructuras de superstición e ignorancia heredadas e impulsaron la investigación y el progreso material.

Puede haber una necesidad de retirarse al armario para la meditación espiritual o el esfuerzo intelectual sostenido, pero solo como un medio para preparar mejor al individuo para participar en el progreso de la sociedad. La soledad prolongada e irreversible comenzó a verse esencialmente como una patología, una causa o una consecuencia de la melancolía.

La difusión de la soledad

Hacia finales del siglo XVIII, se produjo una reacción a esta sociabilidad. Se comenzó a prestar más atención, incluso en las sociedades protestantes, a la tradición ermitaña dentro del cristianismo.

El movimiento romántico puso énfasis en los poderes restauradores de la naturaleza, que se encontraron mejor en caminatas solitarias. El escritor Thomas De Quincey calculó que en su vida William Wordsworth caminó 180,000 millas a través de Inglaterra y Europa con piernas indiferentes. En medio del ruido y la contaminación de las sociedades urbanizadas, la retirada periódica y el aislamiento se volvieron más atractivos. La soledad, siempre que se abrazara libremente, podría restaurar las energías espirituales y revivir una perspectiva moral corrompida por el capitalismo desenfrenado.

A un nivel más cotidiano, las mejoras en las condiciones de vivienda, el consumo doméstico y la comunicación masiva ampliaron el acceso a actividades solitarias. Los servicios postales mejorados, seguidos de sistemas electrónicos y eventualmente digitales, permitieron a hombres y mujeres estar físicamente solos, pero en compañía.

El aumento de los ingresos excedentes se dedicó a una gama cada vez mayor de pasatiempos y pasatiempos que podrían practicarse aparte de otros. Artesanías, labores de aguja, coleccionismo de sellos, bricolaje, lectura, cría de animales y aves y, al aire libre, jardinería y pesca con caña, tiempo absorbido, atención y dinero. Las habitaciones especializadas en hogares de clase media se multiplicaron, permitiendo a los miembros de la familia dedicar más tiempo a sus negocios privados.

Lecciones de la historia de la soledad El aumento de los ingresos dio lugar a más tiempo para pasatiempos, como la construcción de colecciones. Manfred Heyde / Wikimedia Commons, CC BY-SA

Y aunque los monasterios habían sido explícitamente excluidos de la Ley de Emancipación Católica de 1829 de la época, Gran Bretaña fue testigo de un avivamiento amargamente disputado de las órdenes incluidas de hombres y mujeres.

A principios del siglo XX, la disminución del tamaño de la familia combinada con las casas del consejo comenzó a proporcionar a los padres y niños de la clase trabajadora espacios domésticos propios. La luz eléctrica y la calefacción central significaron que ya no era necesario apiñarse alrededor de la única fuente de calor en el hogar. Los espacios libres de los barrios marginales vaciaron las calles de multitudes y los niños adolescentes comenzaron a disfrutar del privilegio de su propio dormitorio.

En los hogares de clase media, los electrodomésticos reemplazaban a los sirvientes que vivían en casa, dejando a la ama de casa, para bien o para mal, con su propia sociedad durante gran parte del día. El automóvil, la aspiración de la clase media entre las guerras, y cada vez más la totalidad de la población en la segunda mitad del siglo XX, proporcionó transporte personalizado, acompañado de radio elegida en privado y entretenimiento musical posterior.

Sociedad autoaislante

Después de 1945, la sociedad comenzó a aislarse más ampliamente. Los hogares unipersonales, una ocurrencia rara en siglos anteriores, se hicieron factibles y deseables. En nuestros tiempos, casi un tercio de las unidades residenciales del Reino Unido tienen solo un ocupante. La proporción es mayor en partes de los EE. UU. Y aún más en Suecia y Japón.

Los ancianos viudos, equipados por primera vez con pensiones adecuadas, ahora pueden disfrutar de la independencia doméstica en lugar de mudarse con niños. Las cohortes más jóvenes pueden escapar de relaciones insatisfactorias al encontrar su propio alojamiento. Alrededor de ellos, se han desarrollado un conjunto de expectativas y recursos, haciendo de la vida solitaria una forma de vida práctica y practicada.

Vivir solo, por períodos más cortos o más largos, ya no se ve como una amenaza para el bienestar físico o psicológico. En cambio, la preocupación se centra cada vez más en la experiencia de la soledad, que en Gran Bretaña condujo al nombramiento del primer ministro de soledad del mundo en 2018, y la posterior publicación de un ambicioso estrategia de gobierno para combatir la condición El problema no es estar sin la compañía en sí, sino más bien, como lo expresa la escritora y activista social Stephanie Dowrick, estar "incómodamente sola sin alguien".

Lecciones de la historia de la soledad Cada vez más personas viven solas. Chuttersnap / Unsplash, FAL

En la modernidad tardía, la soledad ha sido menos problemática de lo que los activistas a menudo han afirmado. Dado el rápido aumento tanto de los hogares unipersonales como del número de personas mayores, la pregunta no es por qué la incidencia ha sido tan grande, sino más bien, en términos de estadísticas oficiales, por qué ha sido tan pequeño.

Sin embargo, el mandato oficial de retirarse de las reuniones sociales en respuesta a la creciente amenaza de la pandemia de COVID-19 arroja una atención renovada sobre el límite a menudo frágil entre las formas de comportamiento solitario que mejoran la vida y destruyen el alma. Esta no es la primera vez que los gobiernos intentan imponer el aislamiento social en una crisis médica (las cuarentenas también se introdujeron en respuesta a los brotes de peste medieval), pero puede ser la primera vez que tengan éxito. Nadie puede estar seguro de las consecuencias.

La amenaza del aislamiento.

Así que deberíamos consolarnos de la historia reciente de la soledad. Es cierto que las sociedades modernas están mucho mejor equipadas que las del pasado para enfrentar tal desafío. Mucho antes de la crisis actual, la sociedad en gran parte de Occidente se mudó al interior.

En tiempos normales, camine por cualquier calle suburbana fuera del viaje al trabajo o la escuela, y la impresión principal es la ausencia de personas. El crecimiento de los hogares unipersonales de posguerra ha normalizado una serie de convenciones y actividades asociadas con la ausencia de compañía. Las casas tienen más espacio calentado e iluminado; la comida, ya sea como materia prima o comida para llevar, se puede pedir y entregar sin salir de la puerta principal; los dispositivos digitales brindan entretenimiento y permiten el contacto con familiares y amigos; Los jardines suministran aire fresco encerrado a quienes lo tienen (ahora aún más fresco por la ausencia temporal de tráfico).

Por el contrario, el patrón de vida en la Gran Bretaña victoriana y de principios del siglo XX habría hecho que tal aislamiento fuera imposible para gran parte de la población. En hogares de clase trabajadora, padres e hijos pasaban sus días en una sola sala de estar y compartían camas por la noche. La falta de espacio obligaba continuamente a los ocupantes a salir a la calle donde se mezclaban con vecinos, comerciantes y transeúntes. En los hogares más prósperos, había habitaciones más especializadas, pero los sirvientes se movían constantemente entre los miembros de la familia, hacían mandados a las tiendas, se ocupaban de las entregas de bienes y servicios.

La historia de la soledad también debería alentarnos a considerar el límite entre la soledad y la soledad, porque es en parte una cuestión de libre albedrío. Los hogares unipersonales se han expandido en los últimos tiempos debido a una variedad de cambios materiales que permitieron a jóvenes y adultos elegir cómo vivir. En el extremo opuesto del espectro, la forma más extrema de soledad moderna, el confinamiento solitario penal destruye a casi todos los expuestos a él.

Lecciones de la historia de la soledad Soledad, Hans Thoma, 1880. Museo Nacional de Varsovia, Wikimedia Commons

Mucho dependerá ahora de si el estado engendra un espíritu de consentimiento ilustrado, mediante el cual los ciudadanos acuerden interrumpir sus patrones de vida por su propio bien y el bien común. La confianza y la comunicación vigilan los límites del aislamiento aceptable e inaceptable.

Es cuestión de tiempo Muchas de las formas de soledad que ahora se adoptan se enmarcan momentos antes de que se reanuden las relaciones sociales. Pasear al perro durante media hora, meditar conscientemente en una pausa para el almuerzo, cavar el jardín por la noche o retirarse del ruido del hogar para leer un libro o enviarle un mensaje de texto a un amigo son formas críticas pero transitorias de escape.

Aquellos que viven solos experimentan períodos más largos de silencio, pero hasta que se impuso el cierre, eran libres de abandonar su hogar para buscar compañía, aunque solo fuera en forma de compañeros de trabajo. La soledad puede verse como una soledad que dura demasiado. A pesar de toda la ciencia que impulsa la política gubernamental actual, no tenemos forma de saber el costo para la tranquilidad de aislamiento de las personas que continúa durante meses.

Debemos recordar que la soledad no es causada por vivir solo, sino por la incapacidad de hacer contacto cuando surge la necesidad. Pequeños actos de amabilidad entre vecinos y el apoyo de organizaciones benéficas locales harán una gran diferencia.

Existe la expectativa de que, para bien o para mal, la experiencia de la epidemia COVID-19 será estandarizada. Fuera de la lotería de la infección, la mayoría sufrirá las mismas restricciones de movimiento y, a través de medidas financieras casi en tiempos de guerra, disfrutará al menos del mismo nivel de vida básico. Pero por circunstancias o temperamento, algunos florecerán mejor que otros.

En términos más generales, la pobreza y la disminución de los servicios públicos han dificultado mucho el acceso a las instalaciones colectivas. Los cambios de fondos de última hora por parte del gobierno tendrán dificultades para compensar la falta de inversión en apoyo médico y social durante la última década. No todos tienen la capacidad o los ingresos para retirarse de los lugares de trabajo o la competencia para desplegar los dispositivos digitales, que ahora serán críticos para vincular la necesidad con la entrega. Los más prósperos sufrirán la cancelación de cruceros y vacaciones en el extranjero. Cuanto menos estén en peligro de aislarse en el sentido pleno y más destructivo del término.

Algunos pueden sufrir como Donne. Otros pueden disfrutar los beneficios de un cambio de ritmo, como lo hizo Samuel Pepys durante otro episodio de cuarentena inducida por la peste unos años después de Donne. El último día de diciembre de 1665, revisó el año pasado: "Nunca he vivido tan alegremente (además de eso nunca he tenido tanto) como lo he hecho en este tiempo de peste".

El libro de David Vincent Una historia de soledad será publicado por Polity el 24 de abril.

Sobre el Autor

David Vincent, profesor de historia social, La universidad abierta

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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