¿Podemos realmente aprender a vivir con el coronavirus?

¿Podemos realmente aprender a vivir con el coronavirus?
Shutterstock / eamesBOT

A medida que avanzamos hacia el último trimestre de 2020, el virus que ha definido este año problemático no muestra signos de desaparecer. En ausencia de una vacuna o de un tratamiento ampliamente eficaz, algunos ahora dicen que debemos aprender a vivir con COVID-19. Pero, ¿cómo se ve eso realmente?

Es una pregunta complicada que se reduce a esto: ¿Deberíamos permitir que el SARS-CoV-2 se propague a la mayor parte de la población mientras protegemos a todos los ancianos y aquellos con alto riesgo de enfermedades graves, creando así inmunidad subyacente en la población? ¿O es mejor mantenerse al día con las medidas de control y apuntar a eliminación del virus?

Al tratar de responder a la pregunta, a menudo se invoca el concepto de “inmunidad colectiva”, cuando alrededor del 60% de la población es inmune a una enfermedad. Pero este término no se comprende bien. Nunca antes se había logrado el control de una enfermedad infecciosa mediante el desarrollo de inmunidad natural en la población. La inmunidad de grupo funciona mediante la vacunación dirigida y aún no tenemos una vacuna para COVID-19.

Virus e inmunidad

Tomemos el ejemplo de la viruela, una enfermedad muy infecciosa y aterradora y el único virus humano que hemos erradicado. A diferencia del COVID-19, las personas que contrajeron el virus siempre mostraban síntomas, por lo que se podían encontrar y aislar. Cualquiera que no muriera tendría protección de por vida.

Pero solo lo liberamos por completo a través de un campaña de vacunación coordinada. Ésta era la única forma de lograr niveles de protección suficientemente altos en todo el mundo para alcanzar el umbral de inmunidad colectiva.

Aproximadamente una cuarta parte de todos los resfriados comunes son causados ​​por tipos de coronavirus. Dado que el SARS-CoV-2 también es un coronavirus, ¿podría haber un cruce protector similar? No sabemos cuánto tiempo dura la protección contra cualquier coronavirus después de que se recupere, pero sí sabemos que no dura para siempre.

Una estudio reciente, por ejemplo, mostró que algunas personas pueden enfermarse con el mismo tipo de coronavirus más de una vez en la misma temporada de invierno. Esto muestra que la inmunidad natural no puede asumirse como un hecho de la relación humano-coronavirus, y la inmunidad de grupo probablemente no puede suceder de forma natural. De hecho, sería extraordinario si pudiéramos lograr la inmunidad natural sin una vacuna, ya que esto nunca ha sucedido antes.


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Controlando la propagación

¿Qué tal intentar deshacerse del SARS-CoV-2 controlando su propagación? Esto es lo que sucedió con sus parientes cercanos SARS-CoV, o Sars, y MERS-CoV, síndrome respiratorio de Oriente Medio, que también están relacionados con los coronavirus de murciélago. Estas enfermedades aparecieron en el siglo XXI y presentaron un nuevo patógeno para el sistema inmunológico humano al que responder, por lo que podrían ser ejemplos útiles para predecir lo que podría suceder con COVID-21.

Sars dio la vuelta al mundo dos veces entre Noviembre de 2002 y mayo de 2004 antes de desaparecer por completo. Esto fue gracias a estrictas medidas de control, como la cuarentena para los contactos de personas con la infección y la limpieza profunda periódica de las áreas públicas.

Se estableció un sólido esquema de pruebas de laboratorio. Se alentó a las personas a usar máscaras faciales y lavarse las manos con frecuencia. Estas medidas detuvieron la propagación del virus entre las personas, lo que provocó su extinción.

La ventaja que teníamos al tratar de contener el Sars era que la mayoría de las personas que tenían la infección desarrollaban síntomas con bastante rapidez, por lo que podían ser identificados, dada la ayuda médica que necesitaban y luego aislados para evitar que contagiaran a otros. Desafortunadamente, COVID-19 parece ser más infeccioso al comienzo de la enfermedad, mientras que las personas tienen síntomas leves o no presentan síntomas, por lo que no podemos hacer lo mismo con la misma eficacia.

Mers se notó por primera vez en Oriente Medio en 2012. Provoca una enfermedad muy grave y mata 34% de los que lo contagian. Parece ser menos infeccioso que el SARS y el SARS-CoV-2: para propagar la enfermedad, las personas deben estar en contacto muy cercano.

Por lo tanto, los pacientes con Mers tienden a dárselo a quienes los cuidan en el hospital o sus familiares inmediatos. Esto hace que sea más fácil contener los brotes y ha impedido que la enfermedad se generalice geográficamente. Todavía hay grandes brotes, que incluyen 199 casos en Arabia Saudita en el año 2019.

Como Mers, y a diferencia de Sars, podemos esperar que aparezcan brotes de COVID-19 incluso después de tenerlo más o menos bajo control. La clave es identificar a las personas que tienen la infección lo antes posible, mediante pruebas y rastreo de contactos, para reducir el número de personas afectadas por un incidente en particular. Una vacuna eficaz y ampliamente utilizada ayudaría a llegar antes a esta etapa.

Estableciendose

Las comparaciones con los brotes de influenza también son útiles para comprender cómo sería “vivir con” COVID-19. Se estima que la gripe española de 1918-20 ha infectado a 500 millones de personas, y alrededor de 50 millones de personas murieron. Entre enero de 2009 y agosto de 2010, al menos el 10% de la población mundial probablemente estaba infectada con la gripe porcina mexicana, pero el número de muertes, de poco más de un cuarto de millón, fue similar a la tasa esperada de gripe estacional.

Artículo de un periódico de 1918 que presenta un nuevo tipo de máscara para proteger a los trabajadores de la salud de la gripe española.Artículo de un periódico de 1918 que presenta un nuevo tipo de máscara para proteger a los trabajadores de la salud de la gripe española. Washington Times

Los virus de 1918 y 2009 son el mismo tipo de influenza A, llamado H1N1. Entonces, ¿por qué fue menor la tasa de mortalidad de la gripe porcina? Eso es porque en el siglo XXI, las pruebas de laboratorio para la influenza son una tarea de rutina, teníamos tratamientos antivirales efectivos (Tamiflu y Relenza) y una vacuna. El virus también mutó para volverse menos peligroso. Se asentó y se unió a todas las demás cepas de influenza estacional, y es ahora conocido como H1N1pdm09

¿Podría suceder lo mismo con COVID-19? Lamentablemente no. Tenemos pruebas de laboratorio precisas para el SARS-CoV-2, pero estas solo se inventaron en 2020. Las pruebas han creado un trabajo adicional para los laboratorios de microbiología del hospital, mientras que todavía tienen que continuar con todo su trabajo habitual.

El remdesivir antiviral es solo usado para tratar a personas que ya están en el hospital con COVID-19 grave. Es poco probable que una vacuna esté lista antes de la primavera de 2021. Hay algunas cepas nuevas de SARS-CoV-2, pero desafortunadamente son casi iguales a la original o más infeccioso. Este virus aún no muestra ningún signo de asentarse.

El camino de salida

La mayoría de las personas que contraen COVID-19 se recuperan, pero alrededor del 3% de las que han dado positivo en la prueba en todo el mundo han muerto. No sabemos qué proporción de aquellos que logran algún tipo de recuperación desarrollarán efectos secundarios a largo plazo (conocidos como COVID prolongado), pero podría ser hasta 10%. Los estudios de personas infectadas con Sars a principios de la década de 2000 muestran que algunas de ellas todavía tenían problemas pulmonares. 15 años después de la conquista española

Frente a estadísticas como esta, deberíamos intentar asegurarnos de que la mayor cantidad posible de personas estén protegidas de la infección por COVID-19, no “aprender a vivir con el virus”. Necesitamos continuar con las medidas del día a día para evitar que el coronavirus se transmita entre las personas tanto como podamos. Durante 2020, eso ha significado varios grados de bloqueo impuesto por el gobierno en la mayoría de los países.

A mediano plazo, es necesario que exista un equilibrio entre las restricciones a la libertad de las personas y permitirles reunirse con sus seres queridos y ganarse la vida. Pero el SARS-CoV-2 no es como la viruela, no como Sars o Mers y no como la gripe española o porcina. Hay lecciones que podemos aprender de estas enfermedades infecciosas anteriores, pero esto va más allá de conceptos poco entendidos de inmunidad colectiva, eliminación o aprender a vivir con un virus.

Parece que los brotes de SARS-CoV-2 serán una realidad durante algún tiempo, pero “aprender a vivir con el virus” no debería significar dejar que infecte a un gran número de personas. El plan debe ser asegurarse de que muy pocas personas se infecten, de modo que los nuevos brotes sean pequeños y raros.La conversación

Sobre el Autor

Sarah Pitt, profesora principal, práctica de microbiología y ciencias biomédicas, miembro del Instituto de Ciencias Biomédicas, Universidad de Brighton

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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