Por qué ese cigarrillo, barra de chocolate o bolso nuevo se siente tan bien

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Por qué ese cigarrillo, barra de chocolate o bolso nuevo se siente tan bien
No es solo que nuestras papilas gustativas nos agradecen cuando nos damos un dulce regalo.
Rakicevic Nenad / Unsplash

Todos los días hacemos una variedad de elecciones en busca del placer: hacemos cosas que nos hacen sentir bien o trabajamos en un trabajo específico porque es gratificante o paga bien. Estas experiencias ayudan a dar forma a nuestras perspectivas sobre la vida y a definir nuestra personalidad.

En consecuencia, los problemas con nuestra capacidad para gestionar o mantener nuestra búsqueda de placer a menudo se encuentran en la raíz de muchos trastornos neuropsiquiátricos, como la adicción y la depresión.

¿Qué está pasando en el cerebro cuando experimentamos placer?

El placer en sí mismo, esa buena sensación que obtienes en respuesta a la comida, el sexo y las drogas, es impulsado por la liberación de una gama de neurotransmisores (mensajeros químicos) en muchas partes del cerebro. Pero la liberación de dopamina en el sistema de recompensa del cerebro es particularmente importante. La liberación de dopamina le dice al cerebro cuándo esperar algo gratificante, modula cuán gratificante será y nos impulsa a buscar cosas gratificantes.

La dopamina también es importante para otras funciones, como el movimiento voluntario y la cognición. Trastornos como esquizofrenia tiene demasiada liberación de dopamina, lo que causa síntomas psicóticos. En los trastornos neurodegenerativos como la enfermedad de Parkinson, las células de dopamina responsables de la coordinación motora mueren prematuramente.

Todas las drogas de abuso, sin importar su modo primario de acción, liberar dopamina en este sistema. Otras experiencias gratificantes (sexo, comida y juegos de azar) también están asociadas con aumentos en la liberación de dopamina. Por el contrario, las disminuciones en la dopamina dentro de los sistemas de recompensa se asocian con depresión, falta de placer o motivación, y retirada.

Todos experimentamos el placer de manera diferente como resultado de las diferencias individuales en biología o neuroquímica, pero también como resultado de experiencias pasadas (ya no le gusta un alimento que antes lo hacía sentir enfermo), y factores sociales y culturales diferentes.

Por ejemplo, preferencias musicales parece estar conformado más por la educación que por factores biológicos. Entonces, mientras que algunos pueden obtener un mayor impacto de la dopamina en la compra de un nuevo bolso, otros pueden obtenerlo al hacer una apuesta en un partido deportivo.

Decisiones, decisiones, decisiones ...

Cuando tomamos decisiones, algunas son habituales y menos dependientes del placer, y algunas son más dirigidas a un objetivo. La mayoría de nosotros probablemente nos encantaría comer helado todos los días para el almuerzo porque sabe bien, y el azúcar libera dopamina en los sistemas de recompensa. Pero sabemos que si comiésemos helado todos los días, subiríamos de peso, nos volveríamos menos saludables y nos sentiríamos peor por eso. Este conocimiento quita parte del placer y nos hace menos propensos a querer helado todo el tiempo.

Los procesos cognitivos detrás comportamiento dirigido a objetivos Implica determinar el valor de los posibles resultados y formar una estrategia que maximice nuestra capacidad de lograr el resultado más valioso. Y si tomamos la misma decisión bastantes veces y los resultados siguen siendo los mismos, nuestras decisiones se vuelven menos dirigidas a objetivos y más habituales en la naturaleza.

Pero ciertas elecciones no siempre conducen a un resultado positivo. En estos casos, con el tiempo aprendemos qué resultado proporciona la mejor recompensa global. Luego guiamos nuestras decisiones hacia este resultado, incluso si ocasionalmente no resulta en un resultado positivo.

El juego es un buen ejemplo de cómo este proceso puede volverse problemático. Las máquinas de póker proporcionan un resultado positivo con la frecuencia suficiente para mantenerte jugando, a pesar de que están programadas para que pierdas dinero a largo plazo.

Cuando la toma de decisiones sale mal

Tener problemas en cualquier punto del proceso de toma de decisiones puede llevar a un comportamiento patológico. La adicción se categoriza por un enfoque único en la obtención de la próxima exposición o "golpe" (ya sea drogas, una victoria pokies, sexo). Tanto es así que el individuo toma malas decisiones para alcanzar este resultado particular, incluso si ya no le resulta tan placentero.

Todavía sabemos poco acerca de cómo las conductas adictivas comienzan y persisten, pero los factores genéticos y ambientales pueden poner a alguien en un mayor riesgo. Por ejemplo, encontrar un determinado medicamento más placentero (debido a un metabolismo farmacológico diferente o una mayor respuesta a la dopamina) otorga un mayor valor a su uso, lo que puede conducir a un consumo continuo. Esto puede volverse adictivo si el comportamiento se vuelve más habitual y menos sensible a los malos resultados y experiencias.

La liberación de dopamina es esencial para la respuesta gratificante que sentimos hacia un resultado particular y para inflar el "deseo" de esa experiencia. Debido a que esto impulsa el uso continuo, la liberación de dopamina en los sistemas de recompensa es importante para el desarrollo de conductas adictivas.

Sin embargo, al colocar un nivel de valor mucho mayor en el resultado (por lo que parece ser la mejor opción en casi cualquier comparación) y acelerar la formación de hábitos (por lo que se ignoran las consecuencias negativas de esta decisión), el cerebro deforma su propia toma de decisiones capacidades. En este punto, lograr el resultado en cuestión se vuelve menos acerca de la liberación de dopamina y más de un impulso subconsciente. Por lo tanto, las declaraciones como "simplemente deje de usar drogas o hacer x" son de poca utilidad.

La conversaciónEsta es la razón por la que se requieren enfoques múltiples para tratar las conductas adictivas. Hay una búsqueda para desarrollar medicamentos que ajusten el equilibrio neuroquímico para debilitar estos comportamientos habituales. Inevitablemente, esto requerirá otras intervenciones, como la terapia cognitivo-conductual y las redes de apoyo social para ayudar a reentrenar el cerebro y mejorar las capacidades de toma de decisiones.

Sobre el Autor

James Kesby, investigador de Advance Queensland, La Universidad de Queensland

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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