Por qué la psicología perdió su alma

Algunas personas creen que el alma no tiene masa, no ocupa espacio y no se encuentra en ninguna parte. Michelle Robinson / Flickr, CC BY

Mucha gente hoy creen que poseen un alma. Si bien las concepciones del alma difieren, muchos lo describirían como un "fuerza invisible que parece animarnos".

A menudo se cree que el alma puede sobrevivir a la muerte y está íntimamente asociada con los recuerdos, las pasiones y los valores de una persona. Algunos argumentan que el alma no tiene masa, no toma espacio y no se localiza en ninguna parte.

Pero como neurocientífico y psicólogo, no tengo ningún uso para el alma. Por el contrario, todas las funciones atribuibles a este tipo de alma se pueden explicar por el funcionamiento del cerebro.

La psicología es el estudio del comportamiento. Para llevar a cabo su trabajo de modificación de la conducta, como en el tratamiento de la adicción, la fobia, la ansiedad y la depresión, los psicólogos no necesitan suponer que las personas tienen almas. Para los psicólogos, no es tanto que las almas no existan, es que no las necesitan.

Se dice que la psicología perdió su alma en los 1930. En este momento, la disciplina se convirtió completamente en una ciencia, confiando en la experimentación y el control en lugar de la introspección.

¿Qué es el alma?

No son solo los pensadores religiosos quienes han propuesto que poseamos un alma. Algunos de los proponentes más notables han sido filósofos, como Platón (424-348 BCE) y René Descartes en el siglo 17.

Platón creía que no aprendes cosas nuevas pero recuerda cosas que sabíamos antes del nacimiento. Para que esto sea así, concluyó, debemos tener un alma.


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Siglos más tarde, Descartes escribió su tesis Passions of the Soul, donde argumentó hubo una distinción entre la mente, que describió como una "sustancia pensante", y el cuerpo, "la sustancia extendida". El escribio:

... porque no tenemos ninguna concepción del cuerpo como algo que piense, tenemos razones para creer que todo tipo de pensamiento que existe en nosotros pertenece al alma.

Uno de los muchos argumentos que Descartes propuso para la existencia del alma fue que el cerebro, que es parte del cuerpo, es mortal y divisible, lo que significa que tiene diferentes partes, y el alma es eterna e indivisible, lo que significa que es inseparable todo. Por lo tanto, él concluyó que deben ser cosas diferentes.

Pero los avances en neurociencia han demostrado que estos argumentos son falsos.

Despojando a los humanos del alma

En los 1960, el premio Nobel Roger Sperry mostró que la mente y nuestra conciencia son divisibles, por lo tanto refutando ese aspecto de la teoría de Descartes.

Sperry estudió a pacientes cuyo cuerpo calloso, la autopista que conecta los hemisferios derecho e izquierdo, había sido cortada mediante cirugía con el objetivo de controlar la propagación de las crisis epilépticas. La cirugía bloqueó o redujo la transferencia de información perceptual, sensorial, motora y cognitiva entre los dos hemisferios.

Sperry mostró que cada hemisferio podría ser entrenado para realizar una tarea, pero esta experiencia no estaba disponible para el hemisferio no entrenado. Es decir, cada hemisferio podría procesar información fuera de la conciencia del otro. En esencia, esto significaba que la operación producía una doble conciencia.

Por lo tanto, Descartes no puede ser correcto en su afirmación de que el cerebro es divisible, pero el alma, que puede leerse como la mente o la conciencia, no lo es. En su esfuerzo por demostrar la existencia del alma en los humanos, Descartes en realidad proporcionó un argumento en contra de ella.

En lugar de investigar ratas con almas, los psicólogos despojaron a los humanos de los suyos. En 1949, el psicólogo DO Hebb reclamó la mente es la integración de la actividad del cerebro.

Muchos neurofilósofos han llegado a la misma conclusión que los psicólogos, con Patricia Churchland más recientemente afirmando que no hay fantasmas en la máquina.

El cerebro lo hace todo

Si el alma está donde residen la emoción y la motivación, donde se produce la actividad mental, se perciben las sensaciones, se almacenan los recuerdos, se produce el razonamiento y se toman las decisiones, entonces no hay necesidad de hipotetizar su existencia. Hay un órgano que ya realiza estas funciones: el cerebro.

Esta idea se remonta al antiguo médico Hipócrates (460-377 BCE) quien dijo:

Los hombres deben saber que de nada más que el cerebro vienen alegrías, delicias, risas y deportes, y penas, penas, desalientos y lamentaciones. Y con esto ... adquirimos sabiduría y conocimiento, y vemos y oímos, y sabemos lo que es sucio y lo que es justo, lo que es malo y lo que es bueno, lo que es dulce y lo que es desagradable ...

El cerebro es el órgano con un mapa de nuestro cuerpo, el mundo exterior y nuestra experiencia. Daño al cerebro, como en accidentes, demencias o malformaciones congénitas, produce un daño proporcional a la personalidad.

Considere una de las funciones supuestamente, si escuchamos a Platón, llevada a cabo por el alma: la memoria. Un fuerte golpe en la cabeza puede hacerte perder tus recuerdos de los últimos años. Si el alma es una sustancia inmaterial separada de nuestro ser físico, no debería ser herida por el golpe. Si la memoria estuviera almacenada en el alma, no debería haberse perdido.

La actividad neuronal en el cerebro es responsable de la disfunciones cognitivas y emocionales en personas con autismo; Sería cruel y poco ético culpar a sus almas hipotéticas.

La manipulación del cerebro es suficiente para alterar la emoción y el estado de ánimo. El alma es totalmente superflua a este proceso.

La capacidad de las drogas psicoterapéuticas para alterar el estado de ánimo proporciona otra línea de evidencia contra la presencia del alma. Si produce un desequilibrio químico en el cerebro, como al reducir la dopamina, la noradrenalina y la serotonina con tetrabenazina, puede inducir depresión en algunas personas

En consecuencia, muchas personas deprimidas pueden ser ayudadas por medicamentos que aumentan la función de estos neurotransmisores en el cerebro.

El cerebro es donde se desarrolla el pensamiento, reside el amor y el odio, las sensaciones se convierten en percepciones, se forma la personalidad, se guardan los recuerdos y las creencias, y donde se toman las decisiones. Como DK Johnson dijo: "No queda nada para que el alma haga".

Sobre el Autor

George Paxinos, Profesor Visitante / Conjunto de Psicología y Ciencias Médicas, UNSW y NHMRC Australia Fellow, Neuroscience Research Australia

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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