¿Puede una lesión cerebral cambiar quién eres?

¿Puede una lesión cerebral cambiar quién eres?
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Quienes somos, y lo que nos hace "nosotros" ha sido el tema de mucho debate a lo largo de la historia. En el nivel individual, los ingredientes para la esencia única de una persona consisten principalmente en conceptos de personalidad. Cosas como bondad, calidez, hostilidad y egoísmo. Más profundo que esto, sin embargo, es cómo reaccionamos ante el mundo que nos rodea, respondemos socialmente, nuestro razonamiento moral y nuestra capacidad para manejar emociones y comportamientos.

Los filósofos, incluidos Platón y Descartes, atribuyeron estas experiencias a entidades no físicas, completamente separadas del cerebro. "Almas", Describen, es donde tienen lugar las experiencias humanas. De acuerdo con esta creencia, las almas albergan nuestras personalidades y permiten que ocurra el razonamiento moral. Esta idea todavía goza de un apoyo sustancial hoy. Muchos se sienten confortados por el pensamiento de que el alma no necesita el cerebro, y la vida mental puede continuar después de la muerte.

Si lo que somos se atribuye a una sustancia no física independiente del cerebro, el daño físico a este órgano no debe cambiar a una persona. Pero existe una abrumadora cantidad de evidencia neuropsicológica que sugiere que esto, de hecho, no solo es posible, sino que es relativamente común.

El lugar perfecto para comenzar a explicar esto es el curioso caso de Phineas Gage.

En 1848, XENUMX, un año de edad, Gage estaba trabajando como capataz de construcción para una compañía ferroviaria. Durante las obras, se necesitaron explosivos para destruir la roca. Este intrincado procedimiento involucró polvo explosivo y una barra de apisonamiento. En un momento de distracción, Gage detonó el polvo y la carga se disparó, enviando la varilla a través de su mejilla izquierda. Le atravesó el cráneo, y viajó a través de la parte frontal de su cerebro, saliendo de la parte superior de su cabeza a alta velocidad. Métodos modernos desde entonces han revelado que el sitio probable de daño era a partes de su corteza prefrontal.

Gage fue arrojado al piso, aturdido, pero consciente. Su cuerpo finalmente se recuperó bien, pero los cambios de comportamiento de Gage fueron extraordinarios. Anteriormente, un hombre de negocios elegante, respetable e inteligente, Gage se volvió irresponsable, grosero y agresivo. Él fue descuidado e incapaz de tomar buenas decisiones. A las mujeres se les aconsejó no quedarse mucho tiempo en su compañía, y sus amigos apenas lo reconocieron.

Un caso similar fue el de fotógrafo y precursor de películas Eadweard Muybridge. En 1860, Muybridge estuvo involucrado en un accidente en una diligencia y sufrió una lesión cerebral en el corteza orbitofrontal (parte de la corteza prefrontal). No recordaba el accidente y desarrolló rasgos que no se parecían a su yo anterior. Se volvió agresivo, emocionalmente inestable, impulsivo y posesivo. En 1874, al descubrir la infidelidad de su esposa, disparó y mató al hombre involucrado. Su abogado se declaró locura, debido a la magnitud de los cambios de personalidad posteriores al accidente. Testimonios jurados enfatizaron que "parecía un hombre diferente".

Quizás un aún más ejemplo controvertido es el de un maestro de escuela de 40 que, en el año 2000, desarrolló un gran interés en la pornografía, especialmente la pornografía infantil. El paciente hizo todo lo posible para ocultar este interés, que reconoció que era inaceptable. Pero incapaz de abstenerse de sus impulsos, continuó actuando según sus impulsos sexuales. Cuando comenzó a hacer avances sexuales hacia su hijastra, fue removido legalmente del hogar y se le diagnosticó pedofilia. Más tarde, se descubrió que tenía un tumor cerebral que desplazaba parte de su corteza orbitofrontal, lo que alteraba su función. Los síntomas se resolvieron con la extirpación del tumor.

Diferentes personalidades

Todos estos casos tienen una cosa en común: daño a áreas del la corteza prefrontal, en particular, la corteza orbitofrontal. Aunque pueden ser ejemplos extremos, la idea de que el daño a estas partes del cerebro da como resultado cambios de personalidad severos es ahora bien establecido. La corteza prefrontal tiene un papel en manejar comportamientos, regulando las emociones y respondiendo apropiadamente. Entonces tiene sentido que el comportamiento desinhibido e inapropiado, la psicopatía, comportamiento criminal, y la impulsividad se han relacionado con el daño de esta área.

Sin embargo, los cambios después de la lesión pueden ser más sutiles que los descritos anteriormente. Considera el caso de Sr. L, que sufrió una lesión cerebral traumática grave después de caerse de un techo mientras supervisaba la construcción de un edificio. Su comportamiento agresivo posterior y sus celos delirantes sobre la aparente infidelidad de su esposa provocaron un colapso en su relación. Para ella, ya no era el mismo hombre.

Las dificultades con el manejo de emociones como este no solo son angustiantes, sino que son predictivas de menor ajuste psicológico, cambios sociales negativos y mayores angustia del cuidador. Muchos sobrevivientes de lesiones cerebrales también sufren con depresión ansiedad y aislamiento social, mientras lucha por adaptarse a la vida posterior a la lesión.

Pero con una creciente apreciación de la relevancia del ajuste emocional en la rehabilitación, tratos han sido desarrollados para ayudar a administrar estos cambios. En nuestro laboratorio, hemos desarrollado BISEP (Brain Injury Solutions and Emotions Program), que es una terapia grupal rentable y basada en la educación. Esto aborda varias quejas comunes de los sobrevivientes de lesiones cerebrales y tiene un fuerte énfasis en la regulación de las emociones. Enseña estrategias a los asistentes que se pueden usar adaptativa e independientemente, para ayudar a controlar sus emociones y comportamientos asociados. Aunque es temprano, hemos obtenido algunos resultados preliminares positivos.

La conversaciónDesde una perspectiva neuropsicológica, está claro que quienes somos depende del cerebro y no del alma. El daño a la corteza prefrontal puede cambiar lo que somos, y aunque las personas se han vuelto irreconocibles en el pasado, las nuevas estrategias harán una gran diferencia en sus vidas. Puede ser demasiado tarde para Gage, Muybridge y otros, pero los sobrevivientes de lesiones cerebrales del futuro tendrán la ayuda que necesitan para volver a vivir sus vidas como lo hacían antes.

Sobre el Autor

Leanne Rowlands, investigadora de doctorado en Neuropsicología, Universidad de Bangor

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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