Cómo la violencia de testigos daña la salud mental de los niños

Cómo la violencia de testigos daña la salud mental de los niños

Los niños están expuestos a la violencia a través de los diferentes medios. Brad Flickinger, CC BY

Cuando los niños aprenden sobre noticias como el mortal tiroteo escolar que se cobró más de una docena de vidas el 14 de febrero, 2018 en el condado de Broward, Florida, una pregunta lógica para ellos es: ¿me pasará lo mismo?

Como investigadores y médicos que han estudiado el problema de la violencia en las últimas tres décadas, hemos sido testigos un aumento constante en los niveles de exposición de los niños a la violencia y su efecto perjudicial sobre su salud mental.

¿Cómo afecta esta exposición a la salud mental de los niños y adolescentes? ¿Y cómo debemos manejar el aumento del miedo y la inseguridad que resulta de tales eventos?

Exposición a la violencia

Hoy, los niños usan muchas formas diferentes de medios en niveles sin precedentes - El porcentaje de 92 de adolescentes se conecta diariamente y el porcentaje de 24 está en línea constantemente. Como resultado, incluso cuando la violencia ocurre en otra parte del país, los niños pueden verse expuestos al evento y sus consecuencias de manera inmediata, intensa y repetida.

Además de lo que ven en las noticias o en las redes sociales, los niños pueden ser testigos o víctimas de la violencia de muchas otras maneras. Por ejemplo, cuando encuestamos a estudiantes de secundaria, entre 13 y 45 por ciento informaron que habían sido golpeados en la escuela. Entre 23 y 82 por ciento dijeron que tenían presenció a otra persona siendo golpeada en la escuela en el último año.

Los tiroteos en y alrededor de las escuelas han sido un ocurrencia regular en los últimos años.


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Esto es lo que les sucede a los niños

Niños que reportan altos niveles de exposición a la violencia como testigos o víctimas informa los niveles más altos de depresión, ira y ansiedad.

Nuestro estudio con niños de tercer a octavo grado que presenciaron cómo alguien era golpeado, abofeteado o golpeado descubrió que 12 por ciento de estos niños informó niveles de ansiedad que podrían requerir tratamiento.

De manera similar, seis meses después de los ataques terroristas 11 y 2001 de septiembre, una encuesta de más de 8,000 estudiantes de la Ciudad de Nueva York en grados cuatro a 12 mostró que casi 30 porcentaje de niños reportaron síntomas de ansiedad o depresión.

La exposición a la violencia también podría tener otros impactos a largo plazo. Los estudios han demostrado cómo los niños pueden volverse insensibles a la violencia: es decir, los niños pueden llegar a creer que la violencia es una forma aceptable de resolver problemas y que es sin consecuencia. También podrían llegar a creer que la violencia podría ocurrir en cualquier lugar y a cualquier persona en cualquier momento.

Además, esos niños también corren el riesgo de perpetrar actos de violencia contra otros.

Mi investigación muestra que los niños que son testigos o son víctimas de la violencia son más agresivos con los demás. Estos niños también muestran niveles problemáticos de síntomas de estrés postraumático.

Tenemos consistentemente relaciones encontradas entre la exposición a la violencia y los síntomas del trauma, ya sea encuestados niños en las escuelas, jóvenes en la comunidad o menores que recibían tratamiento como resultado de la desviación del sistema penitenciario.

Los adolescentes expuestos a altos niveles de violencia informaron niveles más altos de ira y depresión. Ellos también informaron mayores tasas de querer lastimarse o matarse en comparación con los adolescentes en grupos de menor exposición a la violencia.

Exposición a los medios

Estudios más recientes han confirmado que la alta exposición a la violencia televisiva en niños y adolescentes también se asocia con mayores niveles de agresión y comportamiento violento. La exposición a la violencia que se muestra a través de los medios de comunicación se asocia constantemente con conductas problemáticas, como el aumento de la agresión y la ansiedad. Los niños también pueden terminar con menor empatía y compasión para otros.

Algunos niños expuestos a diversas formas de violencia mediática -no solo la violencia televisiva sino la violencia en internet, en las películas y en los videojuegos- pueden llegar a ver el mundo como una medio, lugar aterrador donde no son seguros y pueden hacer poco para protegerse del daño. Este es un problema particular para los niños muy pequeños, como los menores de seis años, que tienen dificultades para distinguir la realidad de la fantasía.

La exposición a la violencia podría dañar el desarrollo emocional y mental de los niños pequeños y adolescentes. Los niños a esa edad no pueden procesar de manera efectiva lo que están viendo y escuchando. Esto puede deberse en parte al hecho de que la exposición crónica a la violencia puede afectar partes de su cerebro.

Para los adolescentes, la parte frontal de sus cerebros es la última en desarrollarse y madurar. Esta parte del cerebro se llama corteza prefrontal y es responsable del procesamiento de la información, el control de los impulsos y el razonamiento. Los adolescentes expuestos a videojuegos violentos experimentan una disminución de la actividad en su corteza prefrontal, dejándolos más vulnerable tener dificultad para resolver problemas y controlar sus emociones.

¿Qué pueden hacer los padres?

Los padres tienen un papel importante que jugar. Saber dónde están sus hijos, qué están haciendo y con quién son algunas de las mejores maneras de ayudar a mantener a los niños. Ese mejora su capacidad para hacer frente con lo que está pasando en el mundo que los rodea.

Lo mismo es cierto para los adolescentes también. A veces se asume que a medida que los niños alcanzan la adolescencia, necesitan menos apoyo y monitoreo, ya que pasan más tiempo con sus compañeros y hacen mayores demandas para ser más independientes.

Ese no es el caso.

Los adolescentes tienen más acceso a las redes sociales, a las drogas y el alcohol, y al transporte. Junto con esto está la creciente evidencia de que el resolución de problemas y control de impulsos partes de sus cerebros aún no están completamente desarrollados.

Los padres a menudo son los primeros en reconocer que sus hijos tienen problemas de salud mental y de comportamiento. Y podrían ser los mejores proveedores de primeros auxilios de salud mental cuando y como sus hijos los necesiten.

La inmediatez, la intensidad y la imaginería de la cobertura del tiroteo en la escuela de Florida pueden ser muy inquietantes tanto para jóvenes como para adultos. Es importante que continuemos discutiendo esto con nuestros niños y ayudándoles a expresar sus emociones y puntos de vista, mientras les aseguramos que estos actos extremos de violencia, aunque son profundamente perturbadores, son la excepción y no la regla. Por encima de todo, los niños necesitan sentir que están seguros, que nos preocupamos por ellos y que no están solos al lidiar con estos horribles actos de violencia.

Sobre el Autor

Daniel J. Flannery, profesor y director del Begun Center for Violence Prevention Research and Education, Case Western Reserve University

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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