He aquí cómo pensar sobre el riesgo real de eventos raros

He aquí cómo pensar sobre el riesgo real de eventos raros

La estadística es una herramienta útil para entender los patrones en el mundo que nos rodea. Pero nuestra intuición a menudo nos decepciona cuando se trata de interpretar esos patrones. En esta serie, observamos algunos de los errores más comunes que cometemos y cómo evitarlos cuando pensamos en estadísticas, probabilidad y riesgo. La conversación

El mundo puede sentirse como un lugar aterrador.

Hoy, el Nivel de Amenaza de Terrorismo Nacional de Australia es "Probable". Los ataques de tiburones están en aumento; la cantidad de personas atacadas por tiburones en 2000-2009 casi se ha duplicado desde 1990-1999. Los viajeros corren un alto riesgo de contraer el virus del Zika en lugares donde la enfermedad es presente, como Brasil y México.

Sin embargo, a pesar de sus resultados trágicos, estos eventos son extremadamente raros.

Desde 1996, solo ocho personas han sido asesinadas por ataques terroristas en Australia. Ha habido ataques de tiburón 186 en los años 20 desde 1990 - 2009. Las mejores estimaciones indican que solo las personas 1.8 por cada millón de turistas tendrían contrató Zika en los Juegos Olímpicos de Río.

Para ser justos, es extremadamente difícil juzgar la incidencia de eventos raros. Entonces, ¿cómo deberíamos pensar acerca de estos riesgos?

Predeterminado a seguro

Los científicos de decisión estudian los eventos raros al traer personas al laboratorio y pedirles que tomen decisiones. Por ejemplo, en su trabajo ganador del Premio Nobel, los investigadores Daniel Kahneman y Amos Tversky tenían personas hacer elecciones entre dos opciones: uno seguro, uno arriesgado


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Una opción típica podría incluir una opción segura en la que te quedas con $ 5, garantizado. Alternativamente, puede elegir apostar y recibir $ 15 con 90% de probabilidad. Sin embargo, si perdió la apuesta, tendría que pagar $ 35.

Si solo toma el $ 5, entonces no está solo. A pesar de que la apuesta es claramente mejor que tomar $ 5, en términos de lo que ganaría en promedio (0.9 x $ 15 - 0.1 x $ 35 = $ 10), la pérdida de $ 35 es tan grande en la mente que muchos de nosotros tienden a elegir la opción segura.

En este escenario, la pérdida de $ 35 es un evento relativamente raro: solo ocurrirá 10% del tiempo. Sin embargo, tratamos el raro evento como si fuera mucho más probable que ocurra que en la realidad. Kahneman y Tversky lo llamaron la "sobreponderación" de pequeñas probabilidades.

Por supuesto, los eventos raros del mundo real, como el control de enfermedades, los ataques de tiburones y las amenazas de terrorismo, son mucho más complejos que esta apuesta ficticia. Pero desde un punto de vista puramente estadístico, puede ser que estemos desproporcionadamente preocupados por tales eventos, dada su rareza.

Por ejemplo, una encuesta realizada por Chapman University en los Estados Unidos sugiere que 38.5% de las personas tenían "miedo" o "mucho miedo" de ser una víctima de terrorismo. Esto a pesar del hecho de que solo personas 71 en los EE. UU. Fueron asesinadas por terrorismo entre 2005 2015 y. Para poner eso en perspectiva, PolitiFact informa que 301,797 personas han muerto de violencia armada en los Estados Unidos durante un período similar.

Entonces, ¿es el miedo lo que nos hace creer que es probable que ocurran eventos raros?

Según David Landy, investigador de la Universidad de Indiana, quien habló sobre este tema en la reunión 2016 del Sociedad para el Juicio y la Toma de Decisiones, la respuesta es no.

Una pregunta en la encuesta de Landy pidió a las personas que estimaran la proporción de la población estadounidense que era musulmana. La proporción verdadera es ligeramente menor que 1%. Las estimaciones de la gente tendían a ser más alto, alrededor de 10%.

Es típico que la gente sobreestime a la población de musulmanes en el US. La sobreestimación a menudo se interpreta en términos de miedo. La idea es que la gente preste más atención a las cosas que los asustan, y esto los lleva a creer que son más comunes de lo que realmente son.

La explicación del "miedo" es intuitivamente plausible, pero puede no ser cierta. En una comparación crítica, Landy también preguntó sobre la probabilidad de otros eventos que también tenían una pequeña probabilidad, pero era poco probable que asustara a la gente (como qué proporción de la población estadounidense había servido en el ejército).

Resultó que las personas también sobreestimaron la probabilidad de estos eventos raros pero poco interesantes. De hecho, el grado en que sobreestimaron estos otros eventos fue prácticamente idéntico a cuánto sobreestimaron la población de musulmanes.

El resultado de Landy sugiere que simplemente tenemos problemas para pensar en pequeñas probabilidades, independientemente del tema. Puede que no sea que algunas personas sobreestimen la proporción de musulmanes por miedo. Por el contrario, parece que vamos a sobreestimar la incidencia de cualquier evento raro.

Cómo pensar en eventos raros

Entonces, ¿cómo deberíamos pensar y responder a eventos raros?

Un remedio podría ser usar lo que algunos investigadores llaman "conciencia metacognitiva". Esto es tomar conciencia de cómo los procesos cognitivos, como la memoria, funcionan cuando tratamos de pensar y estimar la frecuencia con la que ocurren las cosas.

Una clave metacognitiva que puede usar es lo fácil que es recordar un evento en particular, como escuchar sobre ataques de tiburones. Pero, simplemente, la lectura de la facilidad de recordar es probable que sea engañoso. Esto se debe a que su memoria está sesgada por instancias positivas: nadar y no ser atacado por los tiburones no es sorprendente, por lo que no es particularmente memorable.

Esta falla de la memoria para entregar muestras representativas de evidencia sugiere la necesidad de pensar con cuidado, no solo sobre el sesgo en la recuperación de la memoria, sino también en las muestras disponibles para nosotros en el mundo.

Perversamente, sugiere que cuando quieras saber cuán raro es un evento (y una respuesta apropiada), deberías tratar de pensar en todas las veces que no sucedió (instancias negativas) en lugar de hacerlo cuando sucedió.

Así que la próxima vez que esté en la playa y contemple tomar un baño, solo piense en los millones de nadadores que nunca han sido atacados por un tiburón, y no los relativamente pocos que tienen.

Sobre el Autor

Ben Newell, Profesor de Psicología Cognitiva, UNSW; Chris Donkin, profesor titular de Psicología, UNSW, y Dan Navarro, Profesor Asociado de Ciencia Cognitiva, UNSW

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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