La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido © B4RN, autor proporcionado

Ubicado entre la belleza sobresaliente de Lancashire, el Bosque de Bowland, y las impresionantes vistas de los valles de Yorkshire, el pueblo sereno y perfecto de Clapham parece estar muy alejado de la pandemia de COVID-19. Pero cuando el gobierno británico anunció un bloqueo nacional a mediados de marzo, Clapham se puso en alerta máxima.

Los residentes locales formaron lo que llamaron "Clapham COBRA", una iniciativa voluntaria de respuesta a emergencias que tenía como objetivo mitigar los efectos negativos del aislamiento al compartir información, entregar suministros y registrarse entre sí. Al igual que muchas aldeas rurales, Clapham está bastante aislada geográficamente y es el hogar de una población que envejece, con la mayoría de sus aproximadamente 600 residentes mayores de 45 años. Pero cuando se trata de enfrentar el aislamiento extremo, también tiene una ventaja única: a diferencia de gran parte de las zonas rurales Inglaterra, Clapham cuenta con una de las mejores conexiones a Internet en el país, y los locales la construyeron ellos mismos.

Ann Sheridan recuerda bien el momento en que recibió Banda Ancha para el Norte Rural, conocido como "B4RN" (pronunciado "granero"), en su granja en Clapham en marzo de 2016. Me contó por teléfono:

Recuerdo que mis vecinos de al lado estaban a punto de explotar porque su hijo descargó toda la serie de Juego de Tronos en una conexión a Internet de 2 megabits por segundo (Mbps). Y ninguno de ellos podría hacer nada más en Internet durante días, ¿verdad? Entonces era obvio que si la comunidad no iba a quedarse atrás ... teníamos que hacer algo.

B4RN comenzó a planear desplegar su red de fibra hasta el hogar en Clapham en 2014, y para fines de 2018, alrededor de 180 hogares de 300 en el pueblo habían sido conectados con un simétrico completo de gigabit por segundo asequible conexión (actualmente solo alrededor del 10% de las viviendas en Gran Bretaña incluso son capaces de recibir esa conexión). Las velocidades son impresionantes, especialmente en un contexto rural donde la conectividad a Internet va a la zaga de las zonas urbanas de Gran Bretaña. La velocidad de descarga rural promedio es de alrededor 28Mbps, en comparación con 62.9Mbps en promedio en áreas urbanas. B4RN, mientras tanto, entrega 1,000Mbps.

Internet es más importante que nunca durante el bloqueo, donde la falta de acceso expone a otros desigualdades en el uso y habilidades de internet. Pero B4RN significa mucho más para las comunidades aisladas digital y geográficamente que el servicio de Internet que proporciona.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Carrete de cable de fibra óptica en un campo de ovejas. © Kira Allmann, 2019, autor proporcionado


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Una red comunitaria

B4RN está registrada como una Sociedad de Beneficios Comunitarios, lo que significa que el negocio pertenece a las comunidades que lo necesitan: los miembros de la comunidad son dueños de la empresa y, en el caso de B4RN, también construyen mucha infraestructura ellos mismos. Como resultado, el proceso de “obtener” B4RN implica un compromiso sustancial: tiempo, capacitación, dinero y trabajo físico.

Ann Sheridan era una "campeona" de B4RN, lo que significa que encabezó el esfuerzo voluntario para construir B4RN en su aldea. El papel involucraba "todo tipo de cosas", recuerda. Construir una red de internet de fibra óptica desde cero implica una curva de aprendizaje empinada y mucho trabajo en equipo. Los miembros de la comunidad necesitan mapear su área de cobertura, obtener permisos (llamados hojas de ruta) para cruzar la tierra de sus vecinos y cavar trincheras a través de campos y jardines para tender conductos de plástico para el cable de fibra óptica.

Al final, las conexiones que B4RN facilita en un lugar como Clapham son más que tecnológicas: son personales. Y el impacto de esas conexiones es especialmente evidente ahora. "Todos en el pueblo conocen a todos, fue así de todos modos", explica Sheridan. "Pero B4RN puso impulsores de cohetes debajo de él".

Durante el último año, he visitado y hablado con personas en muchas comunidades diferentes que han tenido una mano en la construcción de B4RN, y cada vez que he escuchado una historia similar: cavas B4RN en tu propio jardín trasero, pero B4RN también cava en ti . El entendimiento mutuo y las amistades genuinas fomentadas entre la gente local durante el proceso de construcción duran mucho más allá de la instalación misma. En Clapham, el esfuerzo de colaboración que se realizó en B4RN contribuyó a una relación preexistente que ayudó a enfrentar el bloqueo del coronavirus.

Como dijo Sheridan: “Nos conocemos. Conocemos nuestras fortalezas y debilidades, por lo que podemos seguir adelante con las cosas ".

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido El cofundador de B4RN, Chris Conder, se manifestó en un club informático el viernes por la tarde. El pastel siempre está incluido. © Kira Allmann, 2019, autor proporcionado

La conectividad divide

B4RN nació de la necesidad. Hasta la fecha, las compañías tradicionales de telecomunicaciones con fines de lucro he luchado alcanzar comunidades rurales. Cobertura móvil también se queda atrás: El 83% de los locales urbanos tienen cobertura 4G completa, pero en las zonas rurales, solo el 41%. En algunas áreas, incluidos muchos de los lugares donde opera B4RN, no hay cobertura de ningún tipo.

Una razón importante de esta disparidad es que las compañías privadas de telecomunicaciones tener pocos incentivos financieros para extender sus redes a las zonas rurales. Se necesita más infraestructura física para llegar a aldeas y hogares dispersos, y rara vez hay suficientes clientes potenciales que pagan en estas áreas escasamente pobladas para compensar los costos.

Los incentivos gubernamentales, como los subsidios y los esquemas de cupones, han ayudado a estimular a las empresas privadas a asumir "construcciones" menos comercialmente viables, pero las empresas aún son lentas para llevarlas a cabo y tienden a priorizar el refuerzo de la infraestructura existente sobre la construcción de redes completamente nuevas. Año tras año, la omnipresente digitalización de la vida cotidiana, desde la banca hasta el entretenimiento, ha hecho que esta brecha digital rural-urbana sea aún más profunda.

Según el regulador de telecomunicaciones del Reino Unido, Ofcom, alrededor de 11% de locales rurales ni siquiera puede acceder a una conexión de 10 Mbps, y aunque Ofcom observa una cobertura del 95% de la banda ancha "superrápida" (30 Mbps) en todo el país, esas estadísticas se recopilan de las propias compañías de telecomunicaciones. Usuarios rurales a menudo describe Mucho peor servicio.

En un 2019 encuesta de los miembros del Sindicato Nacional de Agricultores, el 30% dijo que experimentaron menos de 2Mbps de conexión, y solo el 17% pudo acceder a una conexión de 24Mbps. Las comunidades rurales se están quedando atrás, y sus experiencias de desconexión son invisibles en las estadísticas agregadas.

'Quería banda ancha'

Al llegar a Clapham en la primavera de 2019, conocí a Chris Conder, la esposa de un granjero que hablaba directamente y que podría decirse que era la fuerza impulsora detrás de B4RN. Su inquebrantable campaña de banda ancha para su pueblo, Wray, ha abarcado casi dos décadas y ha estimulado más de un proyecto de infraestructura experimental. Como muchas personas con las que he hablado en las aldeas rurales, el deseo de Conder de banda ancha era personal.

"Fui cuidador del abuelo, que tenía demencia", me dijo Conder. Conseguirle la atención adecuada en su granja rural era difícil, pero ella había oído hablar de la telemedicina, y parecía exactamente lo que necesitaba.

Llamaría al médico y le diría: mira, acaba de tirar el periódico al fuego y casi incendia la casa porque leyó algo que le molestó o se cayó al suelo, ¿podrías enviar a alguien? ? Y el médico enviaría a la enfermera psiquiátrica una semana el martes. Y cuando llegó la enfermera psiquiátrica, había un anciano encantador sentado en su silla, bebiendo su té, feliz como Larry. Entonces, no pude obtener ayuda con su medicamento, y su condición empeoró cada vez más. Y sabía que podía hacer videoconferencias si tuviera banda ancha, así que intenté que todo para obtener banda ancha ... Solo pensé, si solo el médico pudiera ver lo que estaba haciendo, diría, oh Dios mío, sí, cambiemos su medicación.

Al principio, investigó las opciones a través de un importante proveedor de telecomunicaciones. Pero los costos eran altos, y las aldeas tendrían que soportar una larga espera. En algunos casos, se les dijo a las comunidades que recaudaran decenas de miles de libras para que una compañía instalara un gabinete de fibra cerca, pero cuando llegó, la velocidad en los hogares de las personas, que a menudo estaban a kilómetros de la conexión del gabinete, todavía era abismal.

"No creo que alguna vez alguien nos haya visitado sin su propio automóvil", recuerdo que Conder me dijo por teléfono en 2018, cuando estaba planeando esa primera excursión a B4RN desde Oxford. "¿Cómo vas a llegar por aquí?" Aunque no lejos de ciudades como Lancaster o Manchester, la estación de tren donde Conder finalmente se encontró conmigo era decididamente remota en ciertas formas consecuentes. Una mirada a través de las ondulantes colinas salpicadas de bosques y cortadas por ríos rocosos, y es obvio por qué tener internet aquí no es poca cosa.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Vehículo B4RN estacionado en un campo en el noroeste rural de Inglaterra durante una instalación de fibra. © Kira Allmann, 2019, autor proporcionado

La construcción de redes resistentes alimentadas con fibra en las zonas rurales es un desafío y es costoso para cualquier operador de telecomunicaciones. En reconocimiento de este hecho, el gobierno del Reino Unido ha comprometido £ 5 mil millones para desplegar redes rurales de fibra. Los altos costos se deben a muchos factores. Las casas a menudo están muy separadas, y obtener una conexión de una propiedad a otra requiere obtener un permiso legal para cruzar grandes extensiones de tierra privada. Además, existe una infraestructura antigua en su lugar, principalmente cables de cobre colocados para transportar señales telefónicas, que las compañías han preferido reutilizar para transportar conexiones a Internet, en lugar de colocar nuevas líneas de fibra óptica a través de los numerosos ríos, carreteras, líneas de ferrocarril y antiguos muros de piedra que se interponen en el camino.

Entonces, Conder y algunos amigos exasperados comenzaron a investigar opciones alternativas, como redes de malla inalámbrica. Esos esfuerzos la pusieron en contacto con ingenieros de redes informáticas en la Universidad de Lancaster, y después de años de colaborar, hacer campaña y engatusar, B4RN se estableció en 2011, con Barry Forde (ahora CEO de B4RN), profesor de redes informáticas en la Universidad de Lancaster, al timón. Él aportó su experiencia técnica mientras Conder ejercía su chutzpah.

Conder y Forde, junto con algunos otros defensores locales, formaron el comité de administración fundador, y todo lo que quedó fue convertir su ambiciosa visión en realidad sin romper el banco. Y así se acuñó el lema B4RN: "JFDI"; "Simplemente voltear hacerlo".

Solo Flippin 'Hazlo

El equipo de administración de B4RN comenzó a recaudar dinero para su red vendiendo acciones en el negocio, pero las comunidades aún necesitaban recaudar fondos agresivamente para pagar la construcción, lo que fácilmente podría haber alcanzado los cientos de miles de libras para materiales y contratistas especializados. Tenían que mantener bajos los costos, y fue entonces cuando, según Conder, el cartero local de Wray hizo una sugerencia que cambió el juego.

Conder a veces dirigía un pequeño negocio de corte de cabello fuera de su casa de campo, y el cartero se iba a recortar un día mientras ella hablaba sobre los planes de B4RN. Después de escuchar sus varias aprensiones acerca de lograrlo todo, él dijo: “Ustedes son granjeros, ¿verdad? Tienes excavadoras. ¿Por qué no cavar en ustedes mismos?

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Preparación de cable de fibra óptica para fusión. © Kira Allmann, 2019, autor proporcionado

Y el resto es historia. Conder y los otros miembros fundadores ya habían sido voluntarios casi a tiempo completo para B4RN, pero se dieron cuenta de que si reclutaban a casi todos los nuevos suscriptores como voluntarios (responsables de cavar en su propia conexión), eso aceleraría todo el proceso y mantendría los costos bajo. Los primeros en adoptar reclutaron vecinos y los vecinos reclutaron vecinos. Negociaron hojas de ruta gratuitas para cruzar la tierra del otro y agruparon recursos como espadas, excavadoras, taladros y otros equipos. El primer pueblo en conectarse fue Quernmore en 2012, y la aldea de Conder, Wray, a casi 20 km de distancia, entró en funcionamiento en 2014.

Cuando Conder solicitó una cotización de BT para colocar la fibra del mástil más cercano en Melling a Wray, BT le dijo que costaría £ 120 por metro. La primera ronda de acciones de B4RN recaudó £ 300,000 para comprar los ductos, el cableado y otros equipos para su propia construcción, y compensaron a los voluntarios £ 1.50 por metro de ductos centrales que colocaron. No solo ahorraron dinero en el despliegue inicial de la red en las tierras agrícolas rurales, sino que mantuvieron la financiación por completo en la comunidad de principio a fin.

Hoy, B4RN ha conectado aproximadamente 7,000 hogares en el noroeste rural de Inglaterra. Junto con los voluntarios que aún llevan a cabo la construcción local, emplean a 56 miembros del personal permanente para administrar la red día a día. Una conexión cuesta £ 150 por suscriptor, y la suscripción mensual para una conexión completa de 1000Mbps es de £ 30 por mes. Es difícil comparar los precios de banda ancha de manera significativa entre los proveedores del Reino Unido, pero Cable.co.uk informes que el costo promedio de banda ancha en el Reino Unido es de aproximadamente £ 0.86 por megabit por mes. El precio mensual de B4RN está más cerca de £ 0.03 por megabit.

Para otras comunidades que consideran sus opciones en áreas de difícil acceso en todo el país, B4RN ahora se presenta como un "estudio de caso" en la orientación del gobierno sobre proyectos de banda ancha liderados por la comunidad. Y antes del cierre, los periódicos "mostrar y contar días" de B4RN ofrecieron a las posibles comunidades la oportunidad de visitar B4RN-land y aprender cómo hacerlo de primera mano. Como resultado de este intercambio de conocimientos, B4RN ha inspirado y capacitado otros proyectos en lugares como Norfolk y Devon y Somerset.

Apoyo del gobierno

Con el tiempo, el reconocimiento de la importancia de la conectividad de banda ancha asequible ha crecido lentamente, reflejado en varias iniciativas importantes para estimular el desarrollo de infraestructura en las zonas rurales. Y así como la escala de la crisis de COVID-19 requirió un inminente cierre nacional en marzo, el gobierno Obligación de servicio universal (USO) entró en vigor. Otorga a las personas en el Reino Unido el derecho de solicitar una conexión de banda ancha decente (de al menos 10 Mbps).

En un reconocimiento público de la brecha digital del Reino Unido, los manifiestos de elecciones generales de 2019 de los tres partidos principales contenían ambiciosos planes de banda ancha. Trabajo incluso prometió nacionalizar British Telecom (BT) para proporcionar banda ancha gratuita al país, que era ridiculizado. Pero la crisis del coronavirus ha enfocado la atención sobre la importancia de la banda ancha en la vida cotidiana y posiblemente ha dado sustancia a la supuesta disputa de que el acceso a Internet es una cuestión de derechos básicos.

"Creo que la mayoría de las personas en este momento desconectarían el gas, en lugar de desconectar la banda ancha", me dijo Jorj Haston, Coordinador de Voluntarios B4RN y Oficial de Capacitación por teléfono en abril.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido B4RN voluntarios cavando e instalando una cámara. © B4RN, autor proporcionado

Demanda de crisis

En este momento, B4RN está construyendo la red en alrededor de dos docenas de comunidades. Otras dos docenas están en las etapas de planificación. El proceso puede llevar tiempo, ya que las comunidades reúnen fondos y coordinan los “días de excavación” de voluntarios para avanzar un proyecto. El cierre inevitablemente ha desacelerado las cosas, pero la naturaleza voluntaria de la construcción de cada comunidad, junto con las líneas abiertas de comunicación entre los defensores de la comunidad y el personal de B4RN, han ofrecido ventajas inesperadas cuando se trata de conectar a las personas en condiciones de cierre.

En Silverdale, cerca de la Bahía Morecambe, el campeón local de B4RN, Martin Lange, está respondiendo rápidamente a los residentes locales "desesperados" que esperan conexiones. Silverdale es de construcción media, con alrededor de 400 hogares en línea hasta ahora. "En los últimos dos años, hemos aprendido todos los trucos", dice Lange, hablando de B4RN. "Tengo todo este kit en mi garaje". La naturaleza descentralizada de las construcciones de B4RN, donde los voluntarios de la comunidad a menudo realizan gran parte de la instalación técnica, ha significado que campeones como Lange puedan continuar haciendo conexiones e identificando casos locales prioritarios basados ​​en el boca a boca.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Voluntarios de B4RN cavando una zanja para canalizar en Over Kellet. © B4RN, 2019, autor proporcionado

La semana que hablé con él, Lange acababa de conectar a un hombre de Silverdale y su familia, que se aislaban a sí mismos debido a una enfermedad. El hombre había enviado un correo electrónico diciendo que necesitaban urgentemente internet para trabajar y estudiar en línea, con un niño con necesidades especiales. Lange sopló la fibra a la casa del hombre: envió el cable de fibra óptica a través de conductos de plástico con aire comprimido. Este es un trabajo que normalmente tomaría una hora con dos voluntarios, pero tomó a Lange cuatro, trabajando solo para observar las pautas de distanciamiento social. Luego, usando guantes, fusionó la fibra en el enrutador, trabajando fuera de la casa. Finalmente, pasó el enrutador estéril por la ventana.

Los voluntarios y el personal de B4RN han estado haciendo "soluciones rápidas" rápidamente en los últimos meses, siendo creativos sobre cómo instalar conexiones sin acercarse demasiado. Ese es un desafío para B4RN, que se ha construido de muchas maneras en la proximidad física. En los "días de excavación", los pueblos generalmente se unían para trabajar juntos en varios aspectos de la red. Y hay algo que todos pueden hacer.

"Las personas que tal vez no pudieron cavar necesariamente, piensan, oh, este proyecto no es realmente para mí, pero hay mucho más que eso", dice Mike Iddon, un campeón de B4RN en Burton-in-Kendal. Necesitan personas para dibujar los mapas de la red local o para etiquetar claramente los conductos. Algunas personas contribuyen proporcionando té y pasteles.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Fosa de conductos de fibra excavada por voluntarios de B4RN en Caton. © B4RN, 2015, autor proporcionado

En estos días, el personal y los voluntarios de B4RN, como Lange e Iddon, están pasando enrutadores a través de las ventanas, guiando a las personas a través del proceso de excavación e instalación por teléfono y configurando puntos de acceso inalámbricos en áreas donde la fibra aún no ha llegado a los hogares. Donde pueden, el personal de B4RN también está implementando conexiones temporales para trabajadores y organizaciones clave. En las últimas semanas, conectaron a una mujer policía en Ribble Valley con el equipo de respuesta de COVID-19, un hematólogo en Cumbria que necesitaba establecer una oficina en el hogar para atender a sus pacientes autoaislados, y un almacén farmacéutico en Lancashire que abastece al NHS .

Resiliencia

Lockdown ha resaltado la importancia de internet. Pero, paradójicamente, el modelo de éxito de B4RN tiene más que ver con el poder de las conexiones humanas que durante mucho tiempo han sido parte integral de las comunidades rurales geográficamente aisladas.

Los tiempos y las tendencias modernas han erosionado muchas facetas de la vida rural, ya que las instituciones locales, como los ayuntamientos y las tiendas, se han doblegado ante las presiones económicas de la centralización cada vez mayor de los servicios en las áreas metropolitanas, o en línea. Los jóvenes han huido del campo en busca de oportunidades educativas y económicas en las ciudades. En este contexto, B4RN ofrece un nuevo local para la construcción de la comunidad: un espacio social forjado en la era digital.

La remota aldea británica que construyó una de las redes de Internet más rápidas del Reino Unido Los voluntarios de B4RN mueven un carrete de conductos de plástico en un campo. © B4RN, 2015, autor proporcionado

En tiempos normales, un pequeño grupo de voluntarios de B4RN, liderados por Conder, organizan un "club de computadoras" semanal en la sede de B4RN en Melling. Personas de todo el área de cobertura noroeste de B4RN se reúnen con sus dispositivos y preguntas, y reciben consejos de la gente local sobre cómo configurar un amplificador wifi o llamar a los nietos por Skype. Bajo bloqueo, son estos servicios en persona los que más se pierden.

En este rincón rural del país, B4RN está teniendo éxito, obstinadamente, gradualmente, donde otros intentos de extender la conectividad digital han fallado. Esto se reduce principalmente al compromiso local y al conocimiento local. La pandemia de coronavirus ha hecho evidente algo que estas comunidades han sentido durante mucho tiempo: Internet ya no es un lujo; Es una necesidad participar plenamente en una sociedad cada vez más digitalizada.

En el proceso, las comunidades han reforzado sus lazos personales y han revitalizado un espíritu comunitario que puede hacer más que llevar internet a unos cientos de salas de estar locales. En palabras de Ann Sheridan, "Construye resiliencia comunitaria". Y esa resistencia es claramente evidente ahora. Una cosa es segura: llueva o haga sol, o una pandemia global, B4RN seguirá haciendo conexiones. Simplemente lo harán.

Sobre el Autor

Kira Allmann, investigadora postdoctoral, Universidad de Oxford

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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