¿Por qué no es tan fácil obtener la verdadera medida de las cosas?

¿Por qué no es tan fácil obtener la verdadera medida de las cosas?Algunas cosas son difíciles de medir. Flickr / Patty O'Hearn Kickham, CC BY

Enseño la medida - la cuantificación de las cosas. Algunas personas piensan que este es el más objetivo de las ciencias; Solo números y observaciones, o lo que mucha gente llama hechos objetivos.

Lord Kelvin, un famoso científico británico, dijo,:

Cuando puedes medir lo que estás hablando y expresarlo en números, sabes algo al respecto, cuando no puedes expresarlo en números, tu conocimiento es de tipo escaso e insatisfactorio.

Generalmente estoy de acuerdo.

Pero, y sabías que iba a haber un pero, poner números en una cosa puede no ser tan objetivo como puedes pensar. Posiblemente aún más sorprendente, poner números en una cosa puede cambiar esa cosa.

Oh la incertidumbre

El El principio de incertidumbre de Heisenberg. dice que en el nivel cuántico, si puede cuantificar un aspecto de una partícula (por ejemplo, su posición), entonces no puede cuantificar otro (su impulso o hacia dónde se dirige).

Hay un principio más general en física llamado el Efecto de Observador que establece que para ciertos sistemas, el acto de medir algo afecta o cambia esa cosa.

El autor Douglas Adams notó este problema en su famosa Guía para el autostopista a la serie Galaxy, en la que concluyó la respuesta a La última pregunta sobre la vida, el universo y todo. no podría existir en el mismo universo donde existía la pregunta real. Si encuentras la respuesta, entonces la pregunta cambiaría.

El acto de cambiar una cosa va más allá de la física física o incluso de la ciencia ficción, la fantasía y la comedia. Las mediciones pueden hacer cambios a las personas.

Del psicólogo y científico social Donald Campbell, obtenemos Ley de Campbell, que nos advierte que:

Cuanto más se utilice el indicador social cuantitativo para la toma de decisiones sociales, más sujeto estará a las presiones de corrupción y más propicio será distorsionar y corromper los procesos sociales que se pretende controlar.

Idealmente, los indicadores sociales cuantitativos están diseñados para monitorear y ayudar a dirigir el progreso hacia una meta, por lo que deberían cambiar nuestro comportamiento. Pero dentro de un período relativamente corto, estas cuantificaciones se pueden jugar o manipular (corromper) para hacer que algunas decisiones o resultados parezcan mejores que otros.

Este juego es común en los debates políticos, donde las reclasificaciones o el muestreo cuidadoso pueden cambiar las tendencias en, digamos, el desempleo (¿subempleo?) O la economía.

Otros hacen lo mismo, por ejemplo, puntajes de educación estándar para escuelas privadas versus escuelas públicas versus religiosas - Todos hemos oído hablar de "enseñando a la prueba”O alentar a los estudiantes seleccionados a boicotear la prueba.

Tal manipulación eventualmente se vuelve obvia y a menudo conduce al epíteto de "Mentiras, malditas mentiras, y estadísticas".

Oh la corrupcion

Como alguien que enseña estadística, me ofendo en nombre de ese noble arte, porque el problema no son las estadísticas, sino la forma en que la gente ha corrompido las mediciones para hacer que los números se vean mejor.

De acuerdo, es fácil ver cómo se pueden manipular las medidas sociales para hacer que las personas piensen o actúen de manera diferente. Esto es especialmente cierto después de que los científicos sociales y los encuestados no pudieron predecir los resultados de la investigación. Elecciones estadounidenses or referéndum Brexit.

Pero ¿qué pasa con los números científicos difíciles? Tomemos, por ejemplo, la altura de una persona. Podemos definirlo claramente y lidiar con anomalías (incluyendo cosas como la postura, los zapatos o la presencia o ausencia de un gran peinado), y podemos medir fácilmente miles de personas.

Bueno, duro y objetivo eh? Llegamos a la conclusión de que, en promedio, los hombres son más altos que las mujeres (que es el caso en Australia, y en otro lugar según un 2016 estudio). No hay sexismo implícito en esta declaración, aunque asume que el género es estrictamente binario e ignora la posibilidad de grupos no binarios como los de personas transgénero.

Pero esta simple conclusión a menudo se transforma en una que establece que los hombres son más altos que las mujeres, o que cualquier hombre al azar es más alto que cualquier mujer al azar. Tenemos una imagen mental de que los hombres son más altos que las mujeres y se comportan de esa manera a pesar de que esto solo es cierto en promedio.

Entonces, ¿son los hombres más altos que las mujeres? Depende. Zeng Jinlian medido en 246.3cm (8ft 1in) y aunque murió en 1982, todavía tiene el récord como la mujer más alta de la historia, y era más alta que casi todos los hombres que han vivido.

Existe una probabilidad mayor al 50% de que un hombre elegido al azar sea más alto que una mujer elegida al azar, porque esa es la definición media de la media.

Pero si la mujer tiene una herencia genética de los Países Bajos y el hombre no, o si la mujer nació, por ejemplo, en 1990 pero el hombre nació antes, entonces es más probable que la mujer sea más alta que el hombre. como alturas promedio varían de un país a otro y han estado en el subir a lo largo del siglo pasado).

Usted podría ganar un poco de dinero si apostara contra alguien que siempre actuó como si las mujeres fueran más cortas que los hombres.

La distribución de las alturas es bastante compleja (estadísticamente hablando, no es normal, sesgado or heterogéneo), por lo que si fuera realmente "importante" lograr que la altura relativa de un individuo sea correcta, una suposición de que los hombres son más altos que las mujeres sería lo más inapropiado.

Entonces, ¿qué medir?

Entonces, ¿cuándo es importante medir la altura de un humano? En realidad, esto está relacionado con la pregunta más difícil en toda la ciencia de la medición: ¿qué elige usted para medir?

Dos individuos que tienen la misma altura total pueden tener diferentes proporciones de longitud en sus piernas o su cuellos, por lo que las medidas de uno de estos componentes pueden ser más relevantes dependiendo de si está vendiendo pantalones, faldas, vestidos, camisas o aretes.

A menudo hay poca objetividad en la selección de qué cosa medir. Más bien, hay fuertes elementos subjetivos que seleccionan algo para medir en función de su familiaridad, costo de medición, percepción correlación Con otros parámetros de interés.

Medimos la altura (y el peso) de una persona no porque sean directamente relevantes para nada, sino porque son fáciles de medir.

La altura y el peso se utilizan para calcular nuestro índice de masa corporal (IMC), a menudo utilizado como una medida de si usted tiene sobrepeso y no saludable o no.

¿Por qué no es tan fácil obtener la verdadera medida de las cosas?La relación entre su estatura y su peso no siempre es la mejor manera de medir la obesidad. Flickr / Paola Kizette Cimenti, CC BY-NC-ND

Pero varios factores pueden afectar su IMC y salud, por lo que una medida más útil de la obesidad podría ser su circunferencia de la cintura.

En el mundo ideal, mediríamos la grasa real de su cuerpo y su ubicación (tal vez usando ultrasonido).

Pero tenemos un historial de uso de BMI. Es barato de hacer y hay industrias establecidas alrededor, por lo que continuamos midiendo ese parámetro.

La consecuencia de utilizar esta medición indirecta es que las acciones se centran en reducir el IMC, en lugar de reducir el Depósitos de grasa que causan directamente mala salud..

Por lo tanto, tenga cuidado con lo que elija medir y solo tome su decisión final después de haber considerado un número significativo de alternativas.

Y tenga más cuidado cuando alguien más use sus números para probar su caso. Considere lo fácil que hubiera sido corromper o hacer un uso incorrecto de un índice o una medición indirecta que está débilmente correlacionada con el objeto de interés.La conversación

Sobre el Autor

Cris Brack, profesora asociada en medición y manejo forestal, Universidad Nacional de Australia

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