Cómo las antiguas culturas explicaron los cometas y los meteoros

Cómo las antiguas culturas explicaron los cometas y los meteorosIgorZh / Shutterstock

Los cometas y los meteoritos han fascinado a la raza humana desde que fueron vistos por primera vez en el cielo nocturno. Pero sin la ciencia y la exploración espacial para ayudar a la comprensión de lo que estos trozos de roca y hielo son, las culturas antiguas a menudo recurrían al mito y la leyenda para explicarlas.

El Griegos y romanos creían que la aparición de los cometas, los meteoros y las lluvias de meteoritos eran portentosas. Eran signos de que algo bueno o malo había sucedido o estaba por suceder. La llegada de un cometa podría anunciar el nacimiento de una gran figura, y algunas personas incluso han argumentado que la estrella en el cielo que los persas Magi siguieron a Belén para ver al recién nacido Jesús era en realidad un cometa.

En la primavera de 44BC, un cometa que apareció fue interpretado como un signo de la deificación de Julio César, después de su asesinato. El hijo adoptivo de César, Octavio (que pronto sería el emperador Augusto), hizo gran parte del cometa, que ardió en el cielo durante los juegos funerarios celebrados para César. Este evento portentoso se celebraba con frecuencia en las fuentes antiguas. En su poema épico, la Eneida, Virgilio describe cómo "Una estrella apareció durante el día, y Augustus persuadió a la gente a creer que era César".

comentarios antiguos2 8 8El cometa de César, representado en una moneda de denario. Wikimedia / Classical Numismatic Group, Inc., CC BY-SA

Augusto celebró el cometa y la deificación de su padre en monedas (ayudó a ser el hijo de un dios cuando intentaba gobernar el Imperio Romano), y muchos ejemplos sobreviven hoy.

Lluvia de meteoros

El historiador romano Cassius Dio se refirió a "estrellas del cometa"Que ocurre en agosto 30BC. Estos son mencionados como uno de los portentos atestiguados después de la muerte de la reina egipcia Cleopatra. Los expertos no están del todo seguros de lo que significa cuando Dio usa el término plural "estrellas del cometa", pero algunos han conectado este evento registrado a la lluvia de meteoros Perseidas anual.

Aunque conserva un antiguo nombre griego, ahora sabemos que la llegada de la lluvia de meteoros Perseidas cada agosto es en realidad la órbita de la Tierra que pasa a través de los restos del cometa Swift-Tuttle.

Cómo las antiguas culturas explicaron los cometas y los meteorosPerseo huye después de cortar la cabeza de Medusa en esta representación de jarra de agua. British Museum, CC BY-NC-SA

La lluvia de meteoritos se llama así por los Perseidai (Περσείδαι), que fueron los hijos del antiguo héroe griego Perseo. Perseo era una figura legendaria con un buen pedigrí familiar: era el hijo mítico de Zeus y la princesa argiva Danaë (la de la lluvia dorada). Perseo se ganó una constelación después de una serie de aventuras épicas en todo el Mediterráneo y el Cercano Oriente, que incluyó el ilustrado con frecuencia asesinato de la hermana Gorgona, Medusa.

Otro de los actos célebres de Perseo fue el rescate de la princesa Andrómeda. Abandonada por sus padres para aplacar a un monstruo marino, la princesa fue encontrada por Perseo en una roca junto al océano. Él se casó con ella y pasaron a tener siete hijos y dos hijas. Los observadores del cielo creían que la constelación de Perseo, ubicada justo al lado de Andrómeda en el cielo nocturno, era el origen de las estrellas fugaces que podían ver todos los veranos, por lo que el nombre Perseid se atascó.

Cómo las antiguas culturas explicaron los cometas y los meteoros Pintura mural de Pompeya, representando a Perseus rescatando a Andrómeda. Wikimedia, CC BY-SA

Lágrimas y otras tradiciones

En la tradición cristiana, la lluvia de meteoros Perseidas ha sido durante mucho tiempo conectado con el martirio de San Lorenzo. Laurentius era un diácono en la iglesia primitiva de Roma, mártir en el año 258AD, durante el persecuciones del emperador Valeriano. El martirio supuestamente tuvo lugar en agosto 10, cuando la lluvia de meteoritos estaba en su apogeo, por lo que las estrellas fugaces se equiparan a las lágrimas del santo.

También se pueden encontrar registros detallados de eventos astronómicos y observación del cielo en textos históricos del Lejano Oriente. Registros antiguos y medievales de China, Corea y se ha encontrado que Japón contiene informes detallados de las lluvias de meteoritos. A veces estas diferentes fuentes se puede correlacionar, lo que ha permitido a los astrónomos rastrear, por ejemplo, el impacto del cometa de Halley en las sociedades antiguas tanto del este como del oeste. Estas fuentes también se han utilizado para encontrar el primera observación registrada de la lluvia de meteoros Perseidas como un evento específico, en los registros Han chinos de 36AD.

La conversaciónAunque los mitos y las leyendas pueden hacer pensar que las civilizaciones antiguas tenían poca comprensión científica de lo que podrían ser los meteoros, los cometas y los asteroides, esto no podría estar más lejos de la verdad. Los primeros astrónomos del Cercano Oriente, aquellos que crearon el babilónico y Calendarios egipcios, y los datos astronómicos fueron, de lejos, los más avanzados en la antigüedad. Y un estudio reciente de textos cuneiformes antiguos ha demostrado que la habilidad de Babilonia para seguir los cometas, los movimientos planetarios y los eventos del cielo ya en el primer milenio antes de Cristo implicaba una geometría mucho más compleja de lo que se creía anteriormente.

Sobre el Autor

Eve MacDonald, profesora de historia antigua, Universidad de Cardiff

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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