Los datos ocultos en tus huellas dactilares

Los datos ocultos en tus huellas dactilares
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Las huellas digitales han proporcionado evidencia clave en innumerables casos de delitos graves. Pero todavía hay algunas situaciones en las que puede ser difícil o imposible recuperar las huellas dactilares y esto puede causar dolor de cabeza a los investigadores forenses. Al buscar una solución a este problema, investigadores como yo hemos empezado a darnos cuenta de que una huella dactilar puede usarse para mucho más que solo su patrón de cresta único.

Una huella dactilar se forma cuando un dedo hace contacto con una superficie. El dedo deja rastros de sudor y cualquier otra sustancia presente en el dedo que un sospechoso podría haber tocado. Estas sustancias se depositan en el patrón característico de las crestas presentes en la punta del dedo del donante. La mayoría de las huellas dactilares son invisibles a simple vista y requieren un proceso de desarrollo químico para poder visualizarlas. Y los procesos más nuevos pueden obtener mucha más información sobre el propietario de la huella dactilar, qué han tocado, qué han comido e incluso qué drogas han tomado.

Una huella dactilar dejada en la escena del crimen (en medicina forense llamada "huella dactilar") contendrá no solo el sudor de un sospechoso, sino también rastros de cualquier sustancia que haya tocado un sospechoso. Esto puede ser una evidencia muy útil si las huellas dactilares contienen la sangre de una víctima o compuestos explosivos ya que vincula instantáneamente a un sospechoso con esas sustancias. Pero incluso entonces, una marca de dedo no da ninguna pista de investigación si el sospechoso no está en la base de datos de huellas dactilares.

Aquí es donde podrían aparecer nuevas formas de analizar las impresiones. Los investigadores mostraron recientemente que las sustancias que recubren un teléfono móvil pueden variar según a quién pertenezca el dispositivo debido a la variedad de productos alimenticios, cosméticos, medicinas y otros contaminantes ambientales a los que estamos expuestos. Por la misma lógica, las sustancias en las huellas dactilares deberían variar de manera similar, y algunos primeros intentos han sido hechos para demostrar esto.

Si se demuestra, este principio significaría que una huella dactilar podría proporcionar una firma molecular que podría revelar aspectos del estilo de vida y el entorno de un individuo, como su trabajo, sus hábitos alimenticios o sus problemas médicos. Esto podría ayudar a la policía a determinar a quién pertenecen las huellas.

Prueba de drogas

Estamos lejos de crear un método simple para estudiar las huellas dactilares de esta manera para que la policía lo use, pero se han logrado algunos avances. Por ejemplo, los investigadores han demostrado que el contacto con drogas o explosivos se puede recoger en una huella dactilar y esto podría ayudar a reducir una lista de posibles sospechosos.

Si pensamos más ampliamente que en medicina forense, las huellas dactilares pueden proporcionar algunas posibilidades muy interesantes para el futuro de las pruebas médicas. Por ejemplo, una huella digital es una forma muy conveniente de dar una muestra en una prueba de drogas. Es mucho más rápido y más fácil que administrar sangre u orina y mucho más difícil de falsificar porque incluye los patrones de cresta identificadores.

Las huellas dactilares se obtienen no solo de las sustancias que ha tocado, sino también de sustancias excretadas de sus glándulas ecrinas (las glándulas sudoríparas situadas en la punta de los dedos). Dado que el sudor puede incluir rastros de cosas que ha ingerido, eso significa que las huellas dactilares pueden contener rastros de las drogas que ha tomado. En un documento reciente en Química Clínica, mis colegas y yo hemos demostrado que es posible detectar el consumo de cocaína, heroína y morfina a partir de una sola huella dactilar.

No tienes que hacer esto para tener cocaína en tus dedos.
No tienes que hacer esto para tener cocaína en tus dedos.
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Estas sustancias son sorprendentemente prevalentes entre las huellas dactilares de la población general. Por ejemplo, 13% de usuarios que no usan drogas y que probamos tenían rastros de cocaína en sus huellas digitales, probablemente recogidos de los billetes de banco u otras superficies contaminadas. Pero un usuario real de drogas depositará hasta 100 veces más en sus impresiones. Además, las drogas aún se pueden detectar incluso después de que el usuario se lava las manos, porque las sustancias se excretan continuamente después del uso. Esto significa que podemos distinguir entre las huellas dactilares de los usuarios de drogas y los que no usan drogas.

Si bien puede parecer inquietante que tantos usuarios de drogas no tengan cocaína en la punta de los dedos, vale la pena señalar que la prueba recoge cantidades tan pequeñas como decenas de picogramos (0.00000000001g) de la droga. Entonces, eso no significa que estamos enfrentando una emergencia de salud pública. Nuestras técnicas simplemente se están volviendo más sensibles a pequeños rastros, por lo que ahora es más fácil para nosotros detectar cosas que podrían haber escapado a la atención antes de ahora.

En nuestra investigación actual, nuestro grupo también ha descubierto que los medicamentos recetados se pueden detectar en las huellas dactilares, y que estos rastros desaparecen cuando un paciente deja de tomar sus medicamentos. Entonces, un día pudimos ver que las huellas dactilares se usaban como una manera fácil de ayudar al paciente a controlar que un fármaco se absorba correctamente. Esto es particularmente importante para los pacientes que se someten a tratamiento para la epilepsia, la diabetes, las afecciones cardíacas y la psicosis, que podrían tener dificultades para absorber los medicamentos o olvidar o elegir no tomarlos.

La conversaciónLa ciencia de las huellas digitales ya ha recorrido un largo camino desde que nos dimos cuenta de que podían identificar a las personas de manera única. Pero todavía hay muchas oportunidades interesantes para explorar en el futuro.

Sobre el Autor

Melanie Bailey, profesora de química, Universidad de Surrey

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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