El relato de Defoe sobre la gran plaga de 1665 tiene paralelos sorprendentes con los de hoy

El relato de Defoe sobre la gran plaga de 1665 tiene paralelos sorprendentes con los de hoy Una calle durante la Gran Peste en Londres, 1665, con un carro de la muerte y dolientes. Imágenes de bienvenida, CC BY-NC-SA

En 1722, Daniel Defoe logró uno de los grandes engaños literarios de todos los tiempos. Un diario del año de la peste, llamó a su último libro. La portada promete "Observaciones de los sucesos más notables" durante la Gran Peste de 1665, y afirma que fue "escrita por un ciudadano que continuó todo el tiempo" en Londres: el nombre de Defoe no se encuentra en ninguna parte.

Era 60 años antes de que alguien se ramitara. De los testimonios orales, las facturas de mortalidad, las proclamas del señor alcalde, los libros de medicina y la literatura inspirados en la plaga de 1603, Defoe había cocinado todo.

El relato de Defoe sobre la gran plaga de 1665 tiene paralelos sorprendentes con los de hoy Memorias poco confiables: Daniel Defoe (1660-1731) Museo Marítimo Nacional, Londres.

Y, sin embargo, este libro extraordinario yace como la verdad. Es el relato más desgarrador de una epidemia jamás publicado, y realmente salta de la página ahora en la era de COVID-19. Sentimos lo que fue caminar por una calle principal sin nadie más. Leemos sobre las órdenes de contención publicadas por el gobierno y cómo la gente las eludió. Compartimos la angustia de las familias a las que se les niegan los funerales adecuados para sus seres queridos.

Nos enteramos del pánico masivo cuando la gente intentaba entender de dónde venía la enfermedad, cómo se transmitía, cómo se podía evitar, qué posibilidades tenía si la contagiaba y, lo más moderno de todo, cómo las noticias falsas y los practicantes falsos respuestas multiplicadas a todas esas preguntas.

Entonces y ahora

La peste bubónica fue, por supuesto, mucho más desagradable que el coronavirus. En su forma ordinaria, transmitida por picaduras de pulgas, fue alrededor del 75% fatal, mientras que en su forma pulmón a pulmón, esa cifra subió al 95%. Pero en la forma en que se manejó, y el efecto que tuvo en las emociones y el comportamiento de las personas, hay misteriosas similitudes en medio de las diferencias. Defoe los capturó a todos.

Su narrador, identificado solo como HF, está fascinado por lo que sucedió después de que el señor alcalde ordenó a las víctimas ser encerradas en sus hogares. Se colocaron vigilantes fuera de las puertas delanteras. Podrían ser enviados a hacer recados para buscar comida o medicinas y llevarse las llaves con ellos, por lo que la gente se las arregló para cortar más llaves. Algunos vigilantes fueron sobornados, asaltados o asesinados. Defoe describe a alguien que fue "explotado" con pólvora.


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El relato de Defoe sobre la gran plaga de 1665 tiene paralelos sorprendentes con los de hoy Diario de Defoe del año de la peste.

HF se obsesiona con las cifras semanales de mortalidad. Registraron las muertes por parroquia, dando una idea de cómo la plaga se movía por la ciudad. Aún así, era imposible estar seguro de quién había muerto directamente de la enfermedad, al igual que en las noticias de la BBC de hoy escuchamos que las personas han muerto "con" en lugar de "de" COVID-19. Informar fue difícil, en parte porque las personas eran reacias a admitir que había una infección en la familia. Después de todo, podrían estar encerrados en sus hogares para contraer la enfermedad y morir.

HF está horrorizado por aquellos que abrieron tabernas y pasaron sus días y noches bebiendo, burlándose de cualquiera que se opusiera. En un momento se enfrenta a un grupo de alborotadores y recibe un torrente de abuso a cambio. Más tarde, exhibiendo uno de sus rasgos menos atractivos, le complace saber que todos atraparon la peste y murieron.

Es un cristiano devoto, pero las historias que más le preocupan son las que aún conmocionan a todos hoy, independientemente de sus creencias. ¿Es posible, pregunta, que haya algunas personas tan malvadas que infecten deliberadamente a otras? Simplemente no puede cuadrar la idea con su visión más amable de la naturaleza humana. Sin embargo, escucha muchas historias sobre víctimas que respiran en los rostros de los transeúntes, o sobre hombres infectados que abrazan y besan al azar a mujeres en la calle.

Enfermedad discriminante

Cuando el Príncipe Carlos y Boris Johnson se enfermaron recientemente, nos dijeron que el virus "no discrimina". HF tiene algo que decir al respecto. A pesar de todas sus incertidumbres, él es inflexible acerca de una cosa. La peste afectó a los pobres de manera desproporcionada. Vivían, como lo hacen ahora, en condiciones más estrechas, y eran más susceptibles a tomar malos consejos.

En primer lugar, tenían más probabilidades de sufrir problemas de salud, como ahora, y no tenían medios para escapar. Cerca del comienzo del brote en 1665, la corte y aquellos con dinero o casas en el país huyó de Londres en masa. Cuando se le ocurrió la idea al resto de la población, no se podía encontrar un caballo por amor o dinero.

El relato de Defoe sobre la gran plaga de 1665 tiene paralelos sorprendentes con los de hoy Señor, ten piedad de Londres. Xilografía inglesa contemporánea en la Gran Plaga de 1665.

A lo largo del diario, HF nos dice que espera que sus experiencias y consejos puedan sernos útiles. Hay una cosa en particular que los gobiernos pueden aprender del libro, y es difícil. El momento más peligroso, informa, fue cuando la gente pensaba que era seguro salir. Fue entonces cuando la plaga estalló de nuevo.

La literatura de la peste es un género por derecho propio. Entonces, ¿qué atrae a escritores y lectores a un tema tan espeluznante? Algo no del todo saludable, tal vez. Para los escritores, es la oportunidad de explorar un mundo en el que la fantasía y la realidad han cambiado de lugar. Dependemos del escritor como narrador heroico, trazando el horror como el mejor reportero de noticias.

Para los lectores, es la sensación de que podrías escabullirte con él hasta el borde del pozo de la peste y vivir para contarlo. Para sus palabras finales, HF nos entrega un poema doggerel que resume sus sentimientos y los nuestros:

Una terrible plaga en Londres fue
En el año sesenta y cinco,
Que barrió cien mil almas
Lejos: ¡pero vivo!La conversación

Sobre el Autor

David Roberts, profesor de inglés y miembro nacional de enseñanza, Birmingham City University

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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