¿Podemos realmente saber qué piensan los animales?

¿Podemos realmente saber qué piensan los animales?
El pensamiento animal no tiene la estructura del lenguaje humano. Shutterstock

Sarah:el chimpancé más inteligente del mundo, " murió en julio 2019, justo antes de su 60 cumpleaños. Durante la mayor parte de su vida sirvió como sujeto de investigación, proporcionando a los científicos una ventana a los pensamientos del pariente vivo más cercano del homo sapiens.

¿Podemos realmente saber qué piensan los animales? Ilustración (por TW Wood) de un chimpancé, decepcionado y malhumorado, de Charles Darwin La expresión de las emociones en el hombre y los animales. (1872). Colección Wellcome

La muerte de Sarah brinda la oportunidad de reflexionar sobre una pregunta fundamental: ¿podemos de verdad ¿Sabes qué piensan los animales no humanos? Basándome en mi experiencia como filósofo, sostengo que la respuesta es no. Existen limitaciones de principios para nuestra capacidad de entender el pensamiento animal.

Pensamiento animal

Hay pocas dudas de que los animales piensan. Su comportamiento es demasiado sofisticado para suponer lo contrario. Pero es terriblemente difícil decir con precisión lo que piensan los animales. Nuestro lenguaje humano parece inadecuado para expresar sus pensamientos.

Sarah ejemplificó este rompecabezas. En un famoso estudio, ella confiablemente eligió el elemento correcto para completar una secuencia de acciones. Cuando se le mostró a una persona que luchaba por alcanzar algunos plátanos, eligió un palo en lugar de una llave. Cuando se le mostró a una persona atrapada en una jaula, eligió la llave sobre el palo.

Esto llevó a los investigadores del estudio a concluir que Sarah tenía una "teoría de la mente", completa con los conceptos de intención, creencia y conocimiento. Pero otros investigadores se opusieron de inmediato. Dudaban de que nuestros conceptos humanos capturaran con precisión la perspectiva de Sarah. Aunque se han realizado cientos de estudios adicionales en las décadas intermedias, el desacuerdo aún reina sobre cómo caracterizar adecuadamente los conceptos mentales de los chimpancés.

La dificultad para caracterizar los pensamientos de los animales no proviene de su incapacidad para usar el lenguaje. Después Sarah aprendió un idioma rudimentario, el rompecabezas de lo que estaba pensando simplemente se transformó en el rompecabezas de lo que significaban sus palabras.

BBC Earth: compilando un diccionario de chimpancés.

Palabras y significados

Como resultado, el problema de asignar significados a las palabras era La obsesión rectora de la filosofía en el siglo 20. Entre otros, ocupó WVO Quine, posiblemente el filósofo más influyente de la segunda mitad de ese siglo.

Profesor de Harvard, Quine es famoso por imaginar lo que se necesitaría para traducir un idioma extranjero, un proyecto que llamó traducción radical. Finalmente, Quine concluyó que siempre habría múltiples traducciones igualmente buenas. Como resultado, nunca podríamos caracterizar con precisión el significado de las palabras del lenguaje. Pero Quine también señaló que la traducción radical estaba limitada por la estructura del lenguaje.

Quine imaginó un idioma extranjero completamente ajeno a cualquier lenguaje humano, pero aquí, usaré el alemán como ilustración. Supongamos que un hablante del idioma extranjero pronuncia la oración: "Schnee ist weiss. ”Sus amigos sonríen y asienten, aceptando la oración como verdadera. Desafortunadamente, eso no te dice mucho sobre lo que significa la oración. Hay muchas verdades y la oración podría referirse a cualquiera de ellas.

Pero supongamos que hay otras oraciones que los hablantes extranjeros aceptan ("Schnee ist kalt, ""Milch ist weiss, "Etc.) y rechazar ("Schnee ist nicht weiss, ""Schnee ist putrefacción, "Etc.), a veces dependiendo de las circunstancias (por ejemplo, aceptan"Nieve! ”Solo cuando hay nieve). Debido a que ahora tiene más evidencia y las mismas palabras aparecen en oraciones diferentes, sus hipótesis estarán más restringidas. Puede hacer una conjetura sobre qué "Schnee ist weiss"Significa.

Esto sugiere una lección general: en la medida en que podamos traducir las oraciones de un idioma a las oraciones de otro, eso se debe principalmente a que podemos traducir las palabras de un idioma a las palabras de otro.

Pero ahora imagine un lenguaje con una estructura fundamentalmente diferente a la de cualquier lenguaje humano. ¿Cómo lo traduciríamos? Si traducir oraciones requiere traducir palabras, pero sus "palabras" no se asignan a nuestras palabras, no podríamos asignar sus oraciones a las nuestras. No sabríamos lo que significan sus oraciones.

Gramáticas desconocidas

Los pensamientos de los animales son como las oraciones de un lenguaje desconocido. Están compuestos de partes de una manera que es completamente diferente a la forma en que nuestro lenguaje está compuesto de palabras. Como resultado, no hay elementos en los pensamientos de los animales que coincidan con nuestras palabras, por lo que no hay una forma precisa de traducir sus pensamientos en nuestras oraciones.

Una analogía puede hacer que este argumento sea más concreto.

¿Cuál es la traducción correcta de la Mona Lisa? Si su respuesta es que esta es una pregunta mal planteada porque la Mona Lisa es una pintura y las pinturas no se pueden traducir en oraciones, bueno ... ese es exactamente mi punto. Las pinturas están compuestas de colores en un lienzo, no de palabras. Entonces, si Quine tiene razón en que cualquier traducción decente a mitad de camino requiere unir palabras con palabras, no deberíamos esperar que las pinturas se traduzcan en oraciones.

¿Pero la Mona Lisa realmente se resiste a la traducción? Podríamos intentar una descripción burda como: "La pintura representa a una mujer, Lisa del Giocondo, sonriendo astutamente ". El problema es que hay muchas maneras de sonreír astutamente, y la Mona Lisa tiene solo una de ellas. Para capturar su sonrisa, necesitaremos más detalles.

¿Podemos realmente saber qué piensan los animales? Descomponer la Mona Lisa de Leonardo da Vinci en píxeles conduce a una reproducción, pero no a una traducción. Shutterstock

Por lo tanto, podríamos intentar dividir la pintura en miles de píxeles de colores y crear una micro descripción como "rojo en la ubicación 1; azul en la ubicación 2; …. ”Pero ese enfoque confunde las instrucciones para la reproducción con una traducción.

En comparación, podría proporcionar instrucciones para reproducir el contenido en la portada de hoy el New York Times: "Primero presione la tecla T, luego la tecla H, luego la tecla E, ...". Pero estas instrucciones dirían algo muy diferente del contenido de la página. Serían sobre qué botones deberían presionarse, no sobre la desigualdad de ingresos, los últimos tweets de Trump o cómo asegurar la admisión de su preescolar en una de las guarderías de élite de Manhattan. Del mismo modo, la Mona Lisa representa a una mujer sonriente, no una colección de píxeles de colores. Entonces la micro descripción no produce una traducción.

Naturaleza del pensamiento

Mi sugerencia, entonces, es que tratar de caracterizar el pensamiento animal es como tratar de describir la Mona Lisa. Las aproximaciones son posibles, pero la precisión no.

La analogía con la Mona Lisa no debe tomarse literalmente. La idea no es que los animales "piensen en imágenes", sino simplemente que no piensan en oraciones de aspecto humano. Después de todo, incluso aquellos animales, como Sarah, que logran aprender laboriosamente idiomas rudimentarios, nunca comprenden la rica sintaxis recursiva que los humanos de tres años dominan sin esfuerzo.

A pesar de tener pruebas considerables de que Sarah y otros animales piensan, estamos en una posición incómoda de no poder decir con precisión lo que piensan. Sus pensamientos están estructurados de manera muy diferente a nuestro lenguaje.

Sobre el Autor

Jacob Beck, Profesor Asociado, Departamento de Filosofía, Universidad de York, Canadá

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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