Cómo el coronavirus amenaza a los trabajadores agrícolas estacionales en el corazón del suministro de alimentos

Cómo el coronavirus amenaza a los trabajadores agrícolas estacionales en el corazón del suministro de alimentos estadounidense Un trabajador agrícola recoge limones en un huerto en Mesa, California. Brent Stirton / Getty Images

Muchos estadounidenses pueden encontrar estantes de tiendas de comestibles desnudos El signo más preocupante del impacto de la pandemia COVID-19 en su sistema alimentario.

Pero, en su mayor parte, escasez de productos estables como la pasta, frijoles enlatados y mantequilla de maní son temporales porque Estados Unidos continúa produciendo suficientes alimentos para satisfacer la demanda, incluso si a veces toma uno o dos días ponerse al día.

Para mantener ese ritmo, el sistema alimentario depende de varios millones de trabajadores agrícolas estacionales, muchos de los cuales son inmigrantes indocumentados de México y otros países. Estos trabajadores recoger uvas en California, cuidar vacas lecheras en Wisconsin y rastrillar arándanos en Maine.

Como un sociólogo que estudia temas agrícolas, incluida la mano de obra agrícola, creo que estos trabajadores enfrentan riesgos particulares durante la pandemia actual que, si no se abordan, amenazan con mantener los estantes de los supermercados bien abastecidos.

Trabajo esencial

Es difícil contar con precisión el número de trabajadores agrícolas contratados en los Estados Unidos, pero las fuentes oficiales colocan el número en 1 millones a 2.7 millones de personas, dependiendo de la época del año.

La mayoría de estos trabajadores se emplean estacionalmente para realizar el duro trabajo manual de cultivar y cosechar. Entre la mitad y las tres cuartas partes de ellos eran nacido fuera de los Estados Unidos, con la mayoría con ciudadanía mexicana.

La Programa de visa H-2A autoriza a trabajadores agrícolas no ciudadanos a trabajar en los Estados Unidos. Este programa permite a los agricultores reclutar trabajadores para trabajos agrícolas estacionales, siempre que los trabajadores regresen a sus hogares dentro de los 10 meses.


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Pero el programa H-2A no cubre suficientes trabajadores para satisfacer las necesidades del sistema alimentario. En 2018 solo se emitieron 243,000 visas bajo el programa - Mucho menos que el número total de trabajadores necesarios para impulsar la economía agrícola.

La investigación del gobierno sugiere que aproximadamente la mitad de los trabajadores restantes en las granjas de EE. UU. están en los Estados Unidos sin autorización legal. Estos trabajadores a menudo viven en los Estados Unidos durante todo el año, eligiendo estar en un limbo legal en lugar de arriesgarse a cruzar una frontera cada vez más vigilada. Algunos viajan de estado a estado, siguiendo el ciclo de cosecha de los cultivos.

Estos trabajadores agrícolas juegan un Rol esencial en la agricultura de los Estados Unidos. Ellos recoger frutas y verduras frescas, que a menudo son difíciles o imposibles de cosechar mecánicamente. Ellos vacas lecheras en granjas lecheras. En mi estado natal de Iowa, ellos detassel las variedades híbridas de maíz - una forma de control de polinización - en la que confían los agricultores.

Eliminar a estos trabajadores, en otras palabras, y grandes sectores del sistema alimentario estadounidense se detendrían.

Condiciones peligrosas

Sin embargo, hay varios factores que los ponen en mayor riesgo durante la pandemia.

Por ejemplo, el aislamiento social es casi imposible para trabajadores agrícolas, que a menudo viven y trabajan muy cerca unos de otros.

Aquellos en el programa H-2A generalmente viven en viviendas de estilo dormitorio en el lugar, con hasta 10 personas compartiendo dormitorios y baños.

Los trabajadores en su mayoría indocumentados que no están cubiertos por las visas H-2A a menudo trabajan para contratistas laborales, que organizan su transporte a los lugares de trabajo en furgonetas o camiones compartidos.

Y una vez en el trabajo, los trabajadores interactúan estrechamente cosechar cultivos a un ritmo rápido.

Esta proximidad física casi constante entre sí puede facilitar la transmisión rápida del coronavirus.

Seriamente susceptible

La naturaleza de su trabajo también hace que los trabajadores agrícolas sean especialmente susceptibles a infecciones graves por coronavirus.

Aunque COVID-19 tiende a ser más grave en los ancianos y las personas con afecciones de salud subyacentes, los trabajadores agrícolas enfrentan condiciones de trabajo que pueden elevar el riesgo de enfermedades graves.

La exposición a pesticidas peligrosos no es inusual., y los trabajadores agrícolas también deben lidiar con los irritantes pulmonares del polvo, el polen y los cultivos. Esto puede desencadenar ataques de asma en trabajadores agrícolas y sus hijos y contribuir a otros desórdenes respiratorios. Los funcionarios de Heath han descubierto que Estas condiciones contribuyen a infecciones graves por coronavirus.

Por otra parte, los trabajadores agrícolas se enfrentan una serie de barreras para acceder a la atención médica, que van desde las diferencias lingüísticas y culturales hasta la falta de transporte confiable y el número limitado de instalaciones médicas en muchas comunidades rurales.

Estas barreras son especialmente altas para los muchos trabajadores agrícolas indocumentados, que son no elegible para cobertura de seguro a través de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio, que cubre a los trabajadores con visas H-2A.

También pueden ser reacios a buscar atención médica, sin querer llamar la atención sobre sí mismos en un clima político en el que las leyes de inmigración se aplican estrictamente. Y trabajadores agrícolas normalmente no se les otorga licencia por enfermedad.

Finalmente, los contratistas laborales que emplean a trabajadores indocumentados generalmente pagan solo por el trabajo completado. Esto significa que un día en el consultorio del médico es un día sin paga, no es un pequeño sacrificio por un trabajador que hace menos de $ 18,000 un año.

Impacto en el suministro de alimentos.

Pero, ¿qué significaría un brote de COVID-19 entre los trabajadores agrícolas para el sistema alimentario?

Afortunadamente, el riesgo de transmisión directa del coronavirus pasar de los trabajadores agrícolas a los consumidores a través de productos alimenticios es bajo.

Sin embargo, las infecciones generalizadas entre los trabajadores agrícolas podrían dificultar la cosecha de los agricultores. Incluso antes de la pandemia, los agricultores en muchas áreas agrícolas ya estaban luchando con la escasez de mano de obra.

El coronavirus podría empeorar este problema, potencialmente causando la pérdida de cultivos eso no se puede cosechar a tiempo. Demanda de trabajadores agrícolas picos en el verano, así que este problema está a solo unos meses de distancia.

Otra preocupación es que menos trabajadores, temerosos del coronavirus, solicitarán visas H-2A para trabajar en granjas estadounidenses, en lugar de buscar trabajo en sus países de origen. Los agricultores en la Italia golpeada son ya lidiando con un problema similar. Y al otro lado de este problema, la suspensión de los servicios de visa en las embajadas y consulados de los Estados Unidos puede restringir la cantidad de visas H-2A otorgadas.

Eventualmente, los consumidores podrían comenzar a ver el impacto de cualquier escasez de mano de obra en forma de precios más altos o escasez de productos que van desde fresas y lechuga a carne y lácteos.

No hay una solución fácil, pero un buen comienzo sería garantizar que los trabajadores agrícolas puedan seguir pautas efectivas de distanciamiento social, usan guantes y máscaras protectoras, y pueden obtener la atención médica que necesitan sin temor a perder salarios o deportación.

Los estadounidenses dependen de estos trabajadores para continuar poniendo comida en sus mesas durante esta crisis. Un poco de apoyo sería de gran ayuda.

Sobre el Autor

Michael Haedicke, profesor asociado de sociología, Universidad de Drake

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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