Investigadores de Stanford encuentran plomo en especias de uso común

A menudo ignorantes de los peligros, algunos procesadores de especias en Bangladesh usan un pigmento industrial de cromato de plomo para imbuir la cúrcuma con un color amarillo brillante muy apreciado por el curry y otros platos tradicionales.

Según una nueva investigación, los procesadores en Bangladesh, una de las regiones predominantes del mundo para el cultivo de la cúrcuma, a veces agregan un compuesto químico con plomo a la especia.

Cúrcuma, facturada como refuerzo de salud y agente curativo, puede ser la fuente de defectos cognitivos y otras dolencias graves. Prohibido por mucho tiempo los productos alimenticios, el plomo es una potente neurotoxina considerada insegura en cualquier cantidad. Un análisis relacionado también confirma por primera vez que la cúrcuma es probablemente el principal contribuyente a los niveles elevados de plomo en la sangre entre los encuestados en Bangladesh.

"Las personas están consumiendo sin saberlo algo que podría causar problemas de salud importantes", dice Jenna Forsyth, una académica postdoctoral en el Instituto Woods para el Medio Ambiente de la Universidad de Stanford y autora principal de dos artículos. "Sabemos que la cúrcuma adulterada es una fuente de exposición al plomo, y tenemos que hacer algo al respecto".

Los peligros de comer plomo

El primer estudio, que aparece en Environmental Research , involucra una variedad de análisis, incluyendo entrevistas con agricultores y procesadores de especias en varios distritos de Bangladesh, que juntos producen casi la mitad de la cúrcuma de la nación. Muchos atribuyeron el problema a los 1980, cuando una inundación masiva dejó los cultivos de cúrcuma húmedos y de color relativamente opaco. La demanda de procesadores de cúrcuma de curry amarillo brillante para agregar cromato de plomo, un pigmento amarillo industrial comúnmente utilizado para colorear juguetes y muebles, a su producto. La práctica continuó como una forma barata y rápida de producir un color deseable.

Como un neurotoxina potente, el plomo aumenta el riesgo de enfermedades cardíacas y cerebrales en adultos e interfiere con el desarrollo cerebral de los niños. Alrededor del 90% de los niños con niveles elevados de plomo en la sangre viven en países de bajos ingresos, y los daños cognitivos resultantes están asociados con casi un billón de dólares en pérdida de productividad al año.

"A diferencia de otros metales, no existe un límite de consumo seguro para el plomo, es una neurotoxina en su totalidad", dice el autor principal de los artículos, Stephen Luby, profesor de medicina y director de investigación del Centro para la Innovación en Salud Global. "No podemos consolarnos proponiendo que si la contaminación se redujera a tal o cual nivel, habría sido seguro".

El estudio relacionado, que aparece en Ciencia y Tecnología del Medio Ambiente, analizaron varias fuentes potenciales de contaminación del nivel de plomo en la sangre en los bangladesíes. El plomo se presenta en varias formas, llamadas isótopos, y las proporciones de esos isótopos varían según el origen del plomo. Los investigadores podrían señalar que la cúrcuma con cromato adulterado es el culpable más probable al compararla con los isótopos de plomo en la sangre de las personas. La investigación es la primera en vincular directamente el plomo en la cúrcuma con los niveles de plomo en la sangre.

¿Riesgos para otros países?

Los investigadores no encontraron evidencia directa de cúrcuma contaminada más allá de Bangladesh, y señalan que los controles de seguridad alimentaria por parte de los países importadores han incentivado a los procesadores de especias de Bangladesh a gran escala para limitar la cantidad de plomo agregado a la cúrcuma destinada a la exportación. Sin embargo, advierten los investigadores, "el sistema actual de controles periódicos de seguridad alimentaria puede capturar solo una fracción de la cúrcuma adulterada que se comercializa en todo el mundo".

De hecho, desde 2011, más de las marcas de cúrcuma 15, distribuidas a países como Estados Unidos, han sido retiradas del mercado debido a niveles excesivos de plomo.

Si bien estos retiros y estudios anteriores encontraron la presencia de plomo en la cúrcuma, ninguno identificó claramente la fuente (algunos sugirieron que podría estar relacionado con la contaminación del suelo), probaron el vínculo con los niveles de plomo en la sangre o revelaron la omnipresencia del problema y los incentivos que lo perpetúan.

Solucionando el problema

Desde 2014, los investigadores han trabajado en zonas rurales de Bangladesh para evaluar la exposición al plomo. Primero realizaron una evaluación de la población que encontró que más del 30% de las mujeres embarazadas tenían niveles elevados de plomo en la sangre.

Los investigadores ahora planean enfocarse en alejar los comportamientos de los consumidores de comer cúrcuma contaminada y reducir los incentivos para la práctica. Sugieren tecnologías de secado más efectivas y eficientes para el procesamiento de la cúrcuma. También recomiendan que los inspectores de importación de todo el mundo analicen la cúrcuma con dispositivos de rayos X que puedan detectar plomo y otros productos químicos.

Aunque pocas respuestas de bajo costo parecen fácilmente disponibles en Bangladesh, los investigadores sugieren que involucrar a los consumidores, productores y otras partes interesadas centradas en la seguridad alimentaria y la salud pública podría proporcionar las semillas de una solución. Con ese fin, los investigadores forman parte de un equipo que busca soluciones para reducir la exposición al plomo de la cúrcuma, el reciclaje de baterías y otras fuentes en Bangladesh y más allá.

Entre otros objetivos, el equipo planea desarrollar oportunidades comerciales que reduzcan la exposición al plomo. Un miembro del equipo, el bioingeniero Manu Prakash, está desarrollando tecnologías de bajo costo para medir el plomo en la cúrcuma, la sangre y otras fuentes. Otros colaboradores, Shilajeet Banerjee y Erica Plambeck, están estudiando formas de cambiar la demanda y crear oportunidades de negocios para la cúrcuma sin plomo.

"El notable trabajo de Jenna nos permite colaborar con las partes interesadas en Bangladesh para dirigir la prevención efectiva", dice Luby.

La Environmental Research El estudio incluye coautores de la Universidad de Stanford, el Centro Internacional de Investigación de Enfermedades Diarreicas en Bangladesh y la Universidad Johns Hopkins. Coautores adicionales para el Ciencia y Tecnología del Medio Ambiente estudio son de Stanford y el Centro Internacional de Investigación de Enfermedades Diarreicas.

La financiación de ambos estudios provino del Instituto para el Medio Ambiente de Stanford Woods, el Programa Interdisciplinario de Medio Ambiente y Recursos de Emmett de Stanford, el Centro de Desarrollo Global de Stanford King y el Centro de Stanford para Asia del Sur. La Agencia de los Estados Unidos para el Desarrollo Internacional y la Fundación Bill y Melinda Gates también financiaron el estudio de exposición al plomo en la sangre. El Stanford King Center on Global Development financia el proyecto del nuevo equipo.

Fuente: Universidad de Stanford

Nota del editor: una llamada telefónica a los fabricantes de la marca de especias de cúrcuma orgánica, Simply Organic, reveló que su cúrcuma no proviene de Bangladesh, y se prueba para metales.

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