Por qué los agricultores usan glifosato para matar sus cultivos y lo que podría significar para usted

Por qué los agricultores usan glifosato para matar sus cultivos y lo que podría significar para usted
Crédito de la imagen: Anton Porsche

Era la primavera de 1978 y tenía 7 años cuando las primeras bolas de helado de Ben & Jerry's se vendieron en Burlington, Vermont, a una hora aproximadamente de la casa rural que compartía con mis padres y mi hermana menor. No recuerdo cuándo tuve mi primera experiencia, pero probablemente no pasó mucho tiempo después, y fue el comienzo de una relación amorosa de casi cuatro décadas que continúa hasta nuestros días.

Dos años antes de que se abriera la primera tienda Ben & Jerry's, el sistema alimentario de EE. UU. Vio otra novedad: la introducción del herbicida glifosato, comúnmente vendido con el nombre comercial Roundup. El glifosato se introdujo en el Reino Unido y Malasia en 1974, pero no obtuvo aprobación reguladora en América del Norte hasta 1976, donde rápidamente ganó el favor de la industria agrícola por sus habilidades para matar malezas. En la mitad de los 1990, se introdujeron soja genéticamente modificada resistente al glifosato (otros cultivos, como maíz, colza, alfalfa y sorgo), lo que permite aplicaciones de amplio espectro del herbicida a lo largo de la temporada de crecimiento y resulta en un aumento masivo en uso que, al igual que mi afición por los helados premium, continúa sin disminuir.

Otro uso del que pocos consumidores son conscientes también ha contribuido al aumento del uso de glifosato: la desecación de los cultivos previos a la cosecha. Originada en Escocia en los 1980, esta práctica implica aplicar el herbicida a un cultivo en pie hacia el final de la temporada de crecimiento con el propósito expreso de agilizar el proceso natural que ocurriría, donde un cultivo muere lentamente y se seca en el campo. El glifosato mata el cultivo, por lo que puede estar lo suficientemente seco para cosechar antes que si se dejara morir de forma natural, lo que permite al agricultor despejar el campo antes de la aparición de un clima desfavorable. Dado el tiempo que suelen estar almacenados, los niveles de humedad de los cultivos de cereales deben ser lo suficientemente bajos como para almacenarse sin moho. Desde entonces, la práctica ha ganado una gran tracción en América del Norte, particularmente en las regiones del norte de las Grandes Llanuras y en el cinturón de granos del medio oeste y el oeste de Canadá, donde el clima frío y húmedo llega temprano.

Para estos agricultores, la desecación de cultivos antes de la cosecha inducida por glifosato proporciona otras dos ventajas. El proceso de secado acelerado reduce las posibles entradas de energía poscosecha, como la necesidad de utilizar un secador de granos. La práctica también genera una respuesta fisiológica de "último suspiro" en plantas menos maduras que acelera la maduración y les ayuda a "ponerse al día" con sus compañeros, garantizando rendimientos más consistentes. Esto a su vez permite sembrar cultivos sucesivos más temprano y mejora el control de malezas.

Actualmente, existen pocas estadísticas con respecto a la superficie sometida a desecación de glifosato o la cantidad total de glifosato utilizada para el secado, pero no hay duda de que la práctica se está expandiendo a través de una variedad de cultivos como maíz, guisantes, soja, lino, centeno, lentejas, triticale , alforfón, canola, mijo, patatas, remolacha azucarera, soja y otras legumbres comestibles.

Como resultado de ello, glifosato ha aparecido en pequeñas cantidades en los alimentos Incluyendo el helado de Ben & Jerry's, levantando banderas rojas entre los grupos de consumidores e incluso provocando que las empresas cambien sus fuentes para evitar la contaminación.

El momento exacto de la aplicación depende de una serie de factores, pero generalmente varía de tres a siete días antes del comienzo de las actividades de cosecha. Y aquí se encuentra una posible explicación de la aparición de glifosato en Ben & Jerry's, así como una gran cantidad de otros productos alimenticios. "La desecación previa a la cosecha puede representar solo un pequeño porcentaje del uso total de glifosato", dice Charles Benbrook, investigador visitante en la Escuela de Salud Pública Bloomberg, quien ha pasado más de una década estudiando el uso de glifosato y los riesgos para la salud asociados. "Pero representa más del 50 por ciento de la exposición a la dieta".


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Preocupaciones de salud

¿Y qué? Eso depende de a quién le preguntes. La postura reguladora aceptada es que el glifosato es relativamente benigno; de hecho, en 2015 la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. aumento de los niveles umbral en la avena y el trigo; en el caso de la avena, el umbral permitido para el grano procesado final se elevó de 0.1 partes por millón (ppm) a 30 ppm. Por su parte, Monsanto afirma que el glifosato no presenta riesgos para la salud cuando se usa de acuerdo con las instrucciones de la etiqueta. Y, en diciembre 2017, la EPA publicó un borrador de evaluación de riesgos para la salud humana que afirma que el glifosato no es cancerígeno para los humanos o presenta otros riesgos significativos, asumiendo que el producto se usa de acuerdo con las instrucciones de etiquetado, respaldando la posición larga de Monsanto.

Por qué los agricultores usan glifosato para matar sus cultivos y lo que podría significar para usted
Un herbicida común está terminando en nuestros alimentos, gracias a la práctica creciente de usarlo en cultivos secos en preparación para la cosecha. Además de acelerar el secado de los cultivos, el glifosato puede ayudar a sincronizar la maduración de las plantas en el momento de la cosecha. Foto cortesía de bobistraveling

"Nunca ha habido, y aún hoy, restos, sin mucha certeza sobre los riesgos para la salud asociados con el glifosato". Charles Benbrook. No todos están de acuerdo en que el glifosato sea tan inocuo como su fabricante y la EPA nos haga creer. La Organización Mundial de la Salud, por ejemplo, lo ha clasificado como un posible carcinógeno, como tiene el estado de California. Y aunque la Unión Europea votó recientemente para volver a autorizar el uso de glifosato, se otorgó la licencia por solo cinco años, en lugar de los años 15 buscados.

"Nunca ha habido, y todavía existe hasta el día de hoy, ninguna certeza sobre los riesgos para la salud asociados con el glifosato", dice Benbrook.

Stephanie Seneff, investigadora principal del Massachusetts Institute of Technology, sospecha que existe un vínculo entre el uso creciente de glifosato, en gran parte a través del proceso de desecación antes de la cosecha, y la enfermedad celíaca, que ha aumentado dramáticamente en los últimos años, particularmente entre adolescentes . "Los productos a base de trigo se muestran con una gran cantidad de glifosato y el glifosato interfiere con la digestión de proteínas", dice Seneff (la enfermedad celíaca se desencadena por el gluten, una proteína).

No importa de qué versión del impacto sobre la salud se crea, una cosa es clara: a muchos consumidores no les parece apetecible la idea del glifosato en sus alimentos. Con este fin, Ben & Jerry's se ha comprometido a dejar de buscar ingredientes sujetos a la desecación antes de la cosecha inducida por glifosato por 2020, y también abogar por políticas que pondrían fin a la práctica.

Mientras tanto, no he renunciado a mi amado Ben & Jerry's. De hecho, la semana pasada tomé una pinta (Phish Food, si tiene que saber). Pero esta vez, hice algo muy inusual: solo comí la mitad.

Este artículo apareció originalmente en ENSIAVer la página principal de Ensia

Sobre el Autor

Ben Hewitt vive con su familia en el norte de Vermont, donde opera una granja diversificada de ganado y vegetales, y escribe sobre el medio ambiente, la comida y la vida rural para varias publicaciones periódicas. Él es el autor de cinco libros, incluyendo El pueblo que la comida ahorró y Homegrown. Hewitt bloguea en www.benhewitt.net

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