Cuanta más contaminación del aire, más la angustia mental

Cuanta más contaminación del aire, más la angustia mental

Cuanto mayor es el nivel de partículas en el aire, muestra un nuevo estudio, mayores son las indicaciones de angustia psicológica.

"Esto realmente está marcando una nueva trayectoria en torno a los efectos sobre la salud de la contaminación del aire", dice Anjum Hajat, profesor asistente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Washington.

"Los efectos de la contaminación del aire sobre la salud cardiovascular y las enfermedades pulmonares como el asma están bien establecidos, pero esta área de la salud cerebral es un área de investigación más nueva", dice Hajat.

Calidad del aire y calidad de vida

Donde vive una persona puede marcar una gran diferencia para la salud y la calidad de vida. Los científicos han identificado los "determinantes sociales" del bienestar físico y mental, como la disponibilidad de alimentos saludables en tiendas de abarrotes locales, el acceso a la naturaleza o la seguridad del vecindario.

Cada aumento en la contaminación de 5 microgramos por metro cúbico tuvo el mismo efecto que una pérdida de educación 1.5-year.

Anteriormente, los investigadores habían encontrado una asociación entre la contaminación del aire y los cambios de comportamiento-pasar menos tiempo afuera, por ejemplo, o llevar un estilo de vida más sedentario-que puede estar relacionado con la angustia psicológica o el aislamiento social.

El nuevo estudio buscó una conexión directa entre el aire tóxico y la salud mental, y se basó en algunos encuestados de 6,000 de un estudio nacional más grande y longitudinal, el Estudio de Panel de Dinámica de Ingresos. Luego, los investigadores fusionaron una base de datos de contaminación del aire con registros correspondientes a los vecindarios de cada uno de los participantes de la encuesta 6,000.

El equipo se concentró en las mediciones de partículas finas, una sustancia producida por motores de automóviles, chimeneas y estufas de leña, y plantas de energía alimentadas con carbón o gas natural.


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Las personas pueden inhalar fácilmente material particulado fino (partículas de menos de 2.5 micrómetros de diámetro) y absorberlo en el torrente sanguíneo. Las partículas finas se consideran de mayor riesgo que las partículas más grandes. (Para imaginar qué tan pequeña es la materia particulada fina, considere esto: el cabello humano promedio tiene 70 micrómetros de diámetro).

El estándar de seguridad actual para partículas finas, según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., Es 12 microgramos por metro cúbico. Entre 1999 y 2011, el marco de tiempo que los investigadores examinaron en el estudio, los encuestados vivían en vecindarios donde las partículas finas medían de 2.16 a 24.23 microgramos por metro cúbico, con un nivel promedio de 11.34.

Los investigadores evaluaron los sentimientos de tristeza, nerviosismo, desesperanza y cosas por el estilo de los participantes con las preguntas de la encuesta que son relevantes para el estudio, calificando las respuestas con una escala que hicieron para evaluar la angustia psicológica.

Los investigadores encontraron que el riesgo de angustia psicológica aumentaba junto con la cantidad de partículas finas en el aire. Por ejemplo, en áreas con altos niveles de contaminación (21 microgramos por metro cúbico), los puntajes de angustia psicológica fueron 17 por ciento más altos que en áreas con bajos niveles de contaminación (5 microgramos por metro cúbico).

Otro hallazgo: cada aumento en la contaminación de 5 microgramos por metro cúbico tuvo el mismo efecto que una pérdida de educación 1.5-year.

Desglosando los números

Los investigadores controlaron otros factores físicos, conductuales y socioeconómicos que pueden influir en la salud mental, como las afecciones crónicas de salud, el desempleo y el consumo excesivo de alcohol.

Pero surgieron algunos patrones que justifican un mayor estudio, explica la autora principal Victoria Sass, una estudiante graduada en el departamento de sociología.

Cuando los investigadores dividieron los datos por raza y género, los hombres negros y las mujeres blancas mostraron la correlación más significativa entre la contaminación del aire y la angustia psicológica: el nivel de angustia entre los hombres negros, por ejemplo, en áreas de alta contaminación, es 34 por ciento mayor que la de los hombres blancos, y 55 por ciento mayor que la de los hombres latinos. Una tendencia notable entre las mujeres blancas es el aumento sustancial de la angustia (porcentaje de 39) a medida que los niveles de contaminación aumentan de bajo a alto.

Precisamente por qué la contaminación del aire afecta la salud mental, especialmente entre poblaciones específicas, estaba más allá del alcance del estudio, dice Sass. Pero eso es lo que hace que la investigación adicional sea importante.

"Nuestra sociedad está segregada y estratificada, lo que impone una carga innecesaria a algunos grupos", dice Sass. "Incluso los niveles moderados pueden ser perjudiciales para la salud".

La contaminación del aire, sin embargo, es algo que los humanos pueden mitigar, dice Hajat, y ha estado disminuyendo en los Estados Unidos. Es un problema de salud con una solución clara y procesable.

Pero requiere la voluntad política de continuar regulando la calidad del aire, agrega Sass.

"No deberíamos pensar en esto como un problema que ha sido resuelto", dice ella. "Hay mucho que decir sobre las pautas federales que se aplican rigurosamente y se actualizan continuamente. La capacidad de las comunidades para tener aire limpio se verá afectada con una regulación más laxa ".

Los investigadores informan sus hallazgos en la revista Salud y lugar.

Acerca de los autores

Anjum Hajat, profesor asistente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Washington.

Los autores adicionales del estudio son de la Universidad de Washington; la Universidad de California, Davis School of Medicine; y la Escuela de Trabajo Social de Boston College.

El Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarrollo Humano Eunice Kennedy Shriver y el Centro de Estudios en Demografía y Ecología de la Universidad de Washington financiaron el estudio.

Fuente: Universidad de Washington

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