Los cerebros transforman las amenazas remotas en ansiedad

Los cerebros transforman las amenazas remotas en ansiedad¡Cuidado con todos! Estamos bajo amenaza! suneko, CC BY

La vida moderna puede sentirse definida por la ansiedad de bajo nivel que se arremolina en la sociedad. Informes continuos sobre terrorismo y guerra. Una lucha para estar al tanto de las finanzas familiares y conservar puestos de trabajo. Una avalancha de cobertura de noticias sobre el Ébola. En el corazón de problemas como estos radica la incertidumbre: la desconocida probabilidad de que las crisis en curso evolucionen con el tiempo.

Preocupaciones llamando a la puerta

Cuando la imprevisibilidad o la incertidumbre nos empujan a considerar la perspectiva de un futuro sombrío, alimenta un estado de aprehensión que los científicos estudian en forma de ansiedad. La ansiedad se ubica a lo largo de un continuo de comportamientos defensivos que usamos cuando las amenazas están algo alejadas de nuestra experiencia actual. Es menos extremo que el miedo total provocado por situaciones agudas directas, como un ataque físico inmediato.

La ansiedad desencadena la liberación de hormonas del estrés y reorganiza nuestras prioridades para prepararse para una amenaza futura. Los efectos cognitivos incluyen preocupaciones repetitivas, escaneo hiper vigilante para detectar signos de problemas en el entorno, y sesgos atencionales y de memoria hacia el material relacionado con amenazas.

En nuestra era de terrorismo, por ejemplo, las personas se preocupan por volar. Cuando vuelan, las personas son propensas a prestar especial atención a sus compañeros de viaje, cuya etnia se asemeja a la de los miembros del grupo terrorista, y es probable que los pensamientos de ataques terroristas previos se les ocurran espontáneamente.

En niveles moderados, la ansiedad puede ser beneficiosa para resolver problemas y estimular las acciones de respuesta a una amenaza futura: piense en los simulacros de preparación para el ébola en los hospitales. La ansiedad puede motivar acciones grupales que beneficien a la sociedad, como acelerar algunos tratamientos médicos o promulgar una línea de defensa para prevenir la propagación de enfermedades.

Niveles de amenaza de seguridad nacionalSin embargo, niveles más altos de ansiedad secuestran los recursos cognitivos necesarios para otras tareas importantes. en un estudio de laboratorio, investigamos cómo la ansiedad afecta el rendimiento en una tarea de búsqueda visual que emulaba los procedimientos de detección de arma del aeropuerto.

Entablamos participantes en el rol de revisores de seguridad y les pedimos que busquen formas en "T" en medio de otras en una pantalla. Cuando los pusimos ansiosos al emitir algunas descargas impredecibles, la gente tendía a perder ver una segunda "T" en la pantalla. Este efecto fue más fuerte en las personas que reportaron altos niveles de ansiedad.


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Nuestros hallazgos sugieren que las alertas de alto nivel de amenaza en los aeropuertos de EE. UU. Podrían ser contraproducentes, en realidad, crear más errores de detección de armas al elevar la ansiedad en los trabajadores.

Más allá de la ansiedad y el miedo total

En contraste con la ansiedad, el miedo opera en el otro extremo del continuum defensivo. Es nuestra respuesta al peligro claro y presente. El miedo provoca una respuesta de lucha o huida en toda regla y redirige los recursos del cuerpo para hacer frente a la amenaza inminente. Conoces la sensación: imagina que estás caminando por un callejón oscuro solo de noche y oyes un sonido fuerte: te congelas, tu pulso se acelera, tus palmas sudan y tus músculos se tensan.

El miedo es adaptativo en este contexto porque aumenta las posibilidades de supervivencia. Por ejemplo, dirigir el flujo de sangre a los músculos que se usan para correr significa que hay más probabilidades de que te salgas de lo que sea que te esté amenazando. El miedo compromete la amígdala, una estructura cerebral antiguamente evolutiva en el lóbulo temporal, para ejercer una poderosa influencia sobre otros sistemas cerebrales.

En medio del miedo, la atención se dirige hacia la amenaza, para identificar qué es y descubrir dónde se encuentra. Además, entran en juego los mecanismos de supervivencia. Una vez que se ha eliminado la amenaza inmediata, los recuerdos se actualizan para poder evitarlos en el futuro.

Debido a las demandas fisiológicas intensas del miedo, los miedos prolongados o repetitivos son particularmente perjudiciales para el cerebro y el cuerpo. Descubrimos que en el trastorno por estrés postraumático, la amígdala se encoge y es menos capaz de crear recuerdos precisos para material amenazante. Los pacientes se quedan con recuerdos de miedo sobregeneralizados. En lugar de ser provocados por amenazas reales, estos temores pueden ser provocados por estímulos que solo se parecen al peligro original; o incluso pueden ocurrir de la nada.

La interrupción constante de la vida cotidiana por recuerdos intrusivos traumáticos acumuladamente hace mella en la salud y el bienestar de las personas que viven con TEPT y sus familias. Si no se trata adecuadamente, TEPT - Trastorno de Estrés Postraumático a menudo conduce a dificultades personales y profesionales, depresión o abuso de sustancias.

Temeroso Juntos

Comunicar la existencia de amenazas es importante para proteger a otros miembros de nuestros grupos sociales. Mecanismos cerebrales especiales facilitan la comunicación social del miedo y la ansiedad. En los animales, las propiedades acústicas de las llamadas de alarma defensivas a menudo señalan la presencia de depredadores específicos o su proximidad al grupo. Al escuchar estas llamadas provoca conductas, como huir o dirigir un ataque, que ayudan al grupo a escapar o defender su territorio. La amígdala y partes de la corteza auditiva están sintonizadas a las frecuencias específicas utilizadas en estas llamadas y las vocalizaciones defensivas son iniciadas por circuitos motores dedicados vinculados al comportamiento emocional.

En los seres humanos, la expresión facial y vocal puede tener un propósito similar. Curiosamente, algunas regiones del cerebro responden a la experiencia directa del miedo y simplemente observar a otros experimentar miedo. Los mecanismos neuronales que reflejan los sentimientos de los demás en función de su expresión emocional permiten la empatía y ayudan a las personas a prepararse para las amenazas sin tener que experimentarlas directamente. Estas capacidades, que pueden ser tan útiles entre los monos para detectar a un depredador al acecho, pueden ser contraproducentes en las personas, sin embargo, cuando conducen a una ansiedad interminable y de bajo nivel.

Un posible beneficio de la ansiedad colectiva es que estimula a la sociedad a participar en conductas de evaluación de riesgos y puede orientar las políticas públicas. Establecer alianzas internacionales en las guerras contra el terrorismo o el ébola son acciones grupales que pueden proteger al mundo en general.

Los medios de comunicación son una forma efectiva de difundir ampliamente información sobre amenazas sociales. Pero un bombardeo de miedo a través de los medios tradicionales y sociales aumenta innecesariamente los niveles de ansiedad que pueden paralizar a una nación, incluso cuando la mayoría de la audiencia no está en riesgo directo. Un equilibrio entre la precaución y la comunicación descuidada es importante en tiempos difíciles para que podamos mantener la calma y continuar.

Este artículo se publicó originalmente el La conversación.
Lea el articulo original.


Sobre el Autor

Dr. Kevin LaBarLa cita principal del Dr. Kevin LaBar es en el Departamento de Psicología y Neurociencia y el Centro de Neurociencia Cognitiva. Él mantiene una cita secundaria en el Departamento de Psiquiatría y Ciencias de la Conducta en el Centro Médico de la Universidad de Duke. Actualmente es el Jefe del Programa de Cognición y Neurociencia Cognitiva en el Departamento de Psicología y Neurociencia. Su investigación utiliza métodos de neuroimagen, psicofisiológicos y conductuales para comprender las interacciones cognición-emoción en el cerebro humano. Ha impartido conferencias sobre temas de la neurociencia afectiva y social, así como de la neurociencia cognitiva del aprendizaje y la memoria.

Declaración de divulgación: Kevin LaBar recibe fondos de los Institutos Nacionales de Salud y la National Science Foundation.


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