Por qué las personas mayores tienen más riesgo de sufrir Covid-19

Por qué las personas mayores tienen más riesgo de sufrir Covid-19
Enmascararse es una forma de reducir el riesgo de infección por COVID-19.
Noticias de Alex Brandon / Getty Images a través de Getty Images

El anuncio del presidente Donald Trump de que dio positivo por COVID-19 es especialmente preocupante debido a su edad. A sus 74 años, Trump se encuentra sólidamente dentro de un grupo de edad que se ha visto muy afectado durante la pandemia de coronavirus.

Las personas de todas las edades pueden enfermarse por el SARS-CoV-2, el virus que causa el COVID-19. Pero la gravedad de la enfermedad tiende a empeorar cuanto mayor es el paciente. Hasta finales de septiembre 79% de las muertes por COVID-19 en los Estados Unidos había sido en pacientes mayores de 65 años. Estas estadísticas son muy similar en países de todo el mundo.

¿Qué es lo que pone a las personas mayores en mayor riesgo de contraer virus como el SARS-CoV-2? Los científicos creen que se debe principalmente a cambios en el sistema inmunológico humano a medida que envejecemos.

Las herramientas de su cuerpo para combatir las infecciones por virus

A medida que avanza en su vida, su cuerpo es constantemente bombardeado por patógenos: las bacterias, hongos y virus que pueden enfermarlo. El cuerpo humano es un gran lugar para que estos organismos crezcan y prosperen, proporcionando un ambiente cálido y agradable con muchos nutrientes.

Ahí es donde entra en juego su sistema inmunológico. Es el sistema de defensa de su cuerpo contra este tipo de invasores. Incluso antes de que nazca, su cuerpo comienza a producir células B y células T especializadas, tipos de glóbulos blancos que pueden reconocer patógenos y ayudar a bloquear su crecimiento.

Durante una infección, sus células B pueden proliferar y producir anticuerpos que se adhieren a los patógenos y bloquean su capacidad de propagarse dentro de su cuerpo. Las células T funcionan reconociendo las células infectadas y matándolas. Juntos forman lo que los científicos llaman su sistema inmunológico "adaptativo".


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Quizás su médico haya revisado sus niveles de glóbulos blancos. Esa es una medida de si tiene más células B y células T en la sangre de lo habitual, presumiblemente porque están combatiendo las infecciones.

Cuando eres muy joven, no tienes muchas de estas células B o T. Puede ser un desafío para su cuerpo controlar la infección porque simplemente no está acostumbrado al trabajo. A medida que madura, su sistema inmunológico adaptativo aprende a reconocer los patógenos y a manejar estas constantes invasiones, lo que le permite combatir las infecciones de manera rápida y eficaz.

Si bien los glóbulos blancos son poderosos protectores de las personas, no son suficientes por sí solos. Afortunadamente, su sistema inmunológico tiene otra capa, lo que se llama su Respuesta inmune "innata". Cada célula tiene su propio pequeño sistema inmunológico que le permite responder directamente a los patógenos más rápido de lo necesario para movilizar la respuesta adaptativa.

La respuesta inmune innata está ajustada para atacar tipos de moléculas que se encuentran comúnmente en bacterias y virus, pero no en células humanas. Cuando una célula detecta estas moléculas invasoras, desencadena la producción de una proteína de interferón antiviral. El interferón provoca la muerte de la célula infectada, lo que limita la infección.

Otro tipo de célula inmune innata, llamada monocito, actúa como una especie de rebote celular, eliminando cualquier célula infectada que encuentre y señalando a la respuesta inmune adaptativa para que se ponga en marcha.

Los sistemas inmunitarios innato y adaptativo pueden actuar juntos como una máquina afinada para detectar y eliminar patógenos.

Los sistemas inmunológicos más antiguos son más débiles

Cuando un patógeno invade, la diferencia entre enfermedad y salud es una carrera entre la rapidez con la que el patógeno se puede propagar dentro de usted y la rapidez con que su respuesta inmune puede reaccionar sin causar demasiado daño colateral.

A medida que las personas envejecen, sus respuestas inmunitarias innatas y adaptativas cambian, modificando este equilibrio.

Monocitos de personas mayores producir menos interferón en respuesta a infecciones virales. Tienen más dificultades para matar las células infectadas y señalar la respuesta inmune adaptativa para que se ponga en marcha.

La inflamación crónica de bajo grado en individuos que ocurre comúnmente durante el envejecimiento también puede embotar la capacidad de las respuestas inmunes innatas y adaptativas reaccionar a los patógenos. Es similar a acostumbrarse a un sonido molesto con el tiempo.

A medida que envejece, la "capacidad de atención" reducida de sus respuestas inmunitarias innatas y adaptativas dificulta que el cuerpo responda a la infección viral, lo que le da al virus la ventaja. Los virus pueden aprovechar el inicio lento de su sistema inmunológico y abrumarlo rápidamente, lo que resulta en enfermedades graves y la muerte.

El distanciamiento social es vital

Todos, sin importar su edad, deben protegerse de las infecciones, no solo para mantenerse saludables, sino también para ayudar a proteger a los más vulnerables. Dada la dificultad que tienen las personas mayores para controlar la infección viral, la mejor opción es que estas personas eviten en primer lugar ser infectadas por virus.

Aquí es donde lavarse las manos, evitar tocarse la cara, aislarse y distanciamiento social todo se vuelve importante, especialmente para COVID-19.

La niebla expulsada por un estornudo puede lanzar virus en el aire, por lo que otras personas pueden inhalarlos. (por qué las personas mayores tienen más riesgo de contraer covid 19)La niebla expulsada por un estornudo puede lanzar virus en el aire, por lo que otras personas pueden inhalarlos. James Gathany, CC BY

El COVID-19 es causado por un virus respiratorio, que puede propagarse a través de pequeñas gotitas que contienen virus. Las gotas más grandes caen al suelo rápidamente; gotas muy pequeñas se secan. Las gotas de rango medio son las más preocupantes porque pueden flotar en el aire unos pocos pies antes de secar. Estas gotitas se pueden inhalar hacia los pulmones.

Mantener al menos 6 pies de distancia de otras personas ayuda a reducir significativamente sus posibilidades de infectado por estas gotitas de aerosol. Pero aun queda el posibilidad de que el virus contamine las superficies que las personas infectadas han tocado o tosido. Por lo tanto, la mejor manera de proteger a las personas mayores vulnerables e inmunodeprimidas es mantenerse alejado de ellas hasta que ya no exista un riesgo. Al detener la propagación del SARS-CoV-2 en toda la población, ayudamos a proteger a quienes tienen más dificultades para combatir la infección.

Este artículo se basa en material de un artículo publicado originalmente en marzo 19, 2020.La conversación

Sobre el Autor

Brian Geiss, profesor asociado de microbiología, inmunología y patología, Universidad del Estado de Colorado

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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