¿Existe una droga para el autismo en nuestro futuro?

¿Existe una droga para el autismo en nuestro futuro? Rylie, de edad 10, es uno de los niños casi 1000 diagnosticados con el síndrome de Pitt-Hopkins, una forma rara de autismo. Foto cortesía de la Fundación de Investigación Pitt Hopkins. Crédito de la foto: Christa Michelle Photography.

En 2019, los geeks son geniales, y se celebra la idea de que podrían estar en el espectro del autismo. En ningún lugar es esto más cierto que en Silicon Valley, uno de los pocos lugares en Estados Unidos donde la peculiaridad social y la atención al detalle con láser se recompensa con más frecuencia que se critica. A menudo alabado como ejemplo de una historia de éxito en círculos de autismo, el renombrado científico Temple Grandin, una vez le dijo a un periódico de California"La mitad de Silicon Valley tiene un autismo leve, simplemente evitan las etiquetas".

No soy uno para diagnosticar subculturas completas de artículos periodísticos, pero la cambio reciente en el discurso en torno al autismo es bueno porque se espera que empuje a la sociedad a tratar a las personas con autismo con más compasión. Pero esto también puede ocultar una verdad más oscura de que los desafíos y las luchas para las personas afectadas y sus familias a veces son abrumadores.

Los enfoques actuales para ayudar a los niños con autismo tienen un impacto limitado, pero los científicos están empezando a imaginar que los tratamientos pronto se basarán en una comprensión de las causas específicas.

Soy el director del Instituto Lieber para el Desarrollo del Cerebro y los Laboratorios de Investigación Maltz en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins, donde los científicos estudian cómo los genes y el ambiente dan forma al desarrollo del cerebro humano. Hemos identificado un medicamento que funciona en células individuales y roedores de una forma de autismo conocida como síndrome de Pitt-Hopkins, que es causada por una mutación genética específica. Esperamos comenzar las pruebas humanas en un año.

Síndrome de Pitt-Hopkins

Muchas personas que cumplen con los criterios de trastorno del espectro autista (ASD) no son, a pesar de los estereotipos, whizzes matemáticos de alto funcionamiento reclutados con entusiasmo por las empresas de tecnología por sus habilidades cognitivas únicas. De hecho, investigación muestra que los adultos con TEA tienen más desventajas económicas, educativas y sociales que los adultos con otras discapacidades de desarrollo o intelectuales.

En formas severas de TEA, tales como Síndrome de Pitt-HopkinsLos niños aprenden a caminar entre 4 y 6 años y la mayoría de las personas no pueden hablar. Pero una condición rara como Pitt-Hopkins podría ofrecer pistas para el tratamiento de una variedad de TEA y dar una idea de por qué los "en el espectro" son tan únicos.

El término autismo describe una serie de trastornos en los que el cerebro funciona de manera diferente. Esto es análogo a cómo el término cáncer describe una colección de enfermedades caracterizadas por un crecimiento celular fuera de control. El diagnóstico de autismo generalmente se realiza entre los 2 y los 3, cuando los niños muestran comportamientos repetitivos y tienen problemas para socializar. Hasta hace relativamente poco tiempo, se consideraba que la TEA era poco común y se pensaba que era causada por una mala crianza, pero ahora sabemos que el autismo es un trastorno del desarrollo neurológico que Ocurre en aproximadamente 1 en personas 59 y no es el resultado del comportamiento parental.

Las causas exactas siguen siendo desconocidas, pero algunas Mezcla de factores ambientales y una plétora de diferencias genéticas generalmente pequeñas Se combinan para alterar el desarrollo cerebral a partir de la infancia. Esto empuja el desarrollo del cerebro a una trayectoria que es diferente de lo que percibimos como normal.

Los muchos factores que contribuyen al ASD los hacen particularmente difíciles de entender. El número de variables es alto, por lo que es casi imposible examinar un solo factor de forma aislada. Por esta razón, una condición rara como Pitt-Hopkins es un caso valioso para la investigación del autismo y los hallazgos pueden proporcionar información sobre otros tipos de TEA. El síndrome de Pitt-Hopkins es causado por una mutación dentro de un gen en el cromosoma 18th. Además de crear problemas con el caminar y el habla, esta mutación también causa rasgos faciales distintos y, a veces, dificulta la respiración de las personas.

salud Los primeros signos de que un niño puede estar sufriendo de un trastorno del espectro autista. KateDemianov / Shutterstock.com

¿Un primer tratamiento específico para el autismo?

Debido a que se conoce la causa genética de Pitt-Hopkins, podemos estudiar la mutación en el laboratorio para comprender mejor cómo cambia la función cerebral. El nombre del gen mutado es factor de transcripción 4 (TCF4). Es muy activo durante el desarrollo temprano del cerebro en la infancia. Cuando el gen se activa, disminuye la producción de dos canales iónicos. Estas proteínas permiten que los iones (específicamente, sodio y potasio) entren y salgan de la célula y se encuentran en la membrana de las neuronas del cerebro.

Específicamente, estos canales iónicos se vuelven demasiado activos, modificando cómo funcionan las células nerviosas y cómo responden a las señales de otras neuronas y, por lo tanto, cómo funciona el cerebro. Cuando probamos esto en modelos de roedores y células, encontramos que la mutación de Pitt-Hopkins altera la función de las neuronas del cerebro, que en última instancia son responsables de las anomalías cognitivas y sociales que encontramos en las personas. En estos modelos celulares y animales, las células nerviosas respondieron anormalmente al ser estimuladas. En lugar de enviar señales cuando se estimulan, tienden a apagarse.

Con este conocimiento, un equipo de investigadores aquí en la Instituto Lieber comenzó a buscar un medicamento que pudiera bloquear la actividad de estos canales iónicos y cambiar efectivamente el comportamiento de las neuronas. Al final resultó que, varias compañías farmacéuticas habían creado medicamentos para atacar uno de estos canales iónicos, uno de los cuales encontramos que funciona en las células nerviosas anormales y en los animales. Estamos en las etapas finales de la licencia de este compuesto para un ensayo en humanos en adultos jóvenes con síndrome de Pitt-Hopkins, que esperamos comenzar en aproximadamente un año.

Esto se convertiría en el primer tratamiento para el autismo basado en la comprensión de un mecanismo causal específico.

Esto no arregla todo, por supuesto. Al alterar la forma en que cada nervio funciona desde el momento del desarrollo temprano, Pitt-Hopkins también cambia para siempre la arquitectura del cerebro. Pero si podemos arreglar cómo funcionan las neuronas, podemos rescatar la actividad cerebral normal de las personas con esta afección.

Para ser claros, los niños y adultos jóvenes con síndrome de Pitt-Hopkins enfrentan desafíos significativamente diferentes en comparación con, digamos, un individuo con Asperger, que es socialmente torpe pero altamente funcional y con un empleo remunerado. Pero no importa dónde miremos en el espectro, para comprender mejor todas las formas de autismo, debemos comenzar a descubrir la biología subyacente de estas condiciones. Está abriendo una grieta en una pequeña ventana que puede ayudar a explicar lo que está sucediendo.La conversación

Sobre el Autor

Daniel R. Weinberger, Director del Instituto Lieber para el Desarrollo del Cerebro y Profesor de los Departamentos de Psiquiatría, Neurología, Neurociencia y el Instituto de Medicina Genética, La Universidad Johns Hopkins

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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