La verdadera razón de que algunas personas se vuelven adictas a las drogas

La verdadera razón de que algunas personas se vuelven adictas a las drogas
Pastillas de oxicodona-acetaminofén.

¿Por qué lo hacen? Esta es una pregunta que los amigos y las familias a menudo le hacen a los adictos.

Es difícil explicar cómo la adicción a las drogas se desarrolla con el tiempo. Para muchos, parece la constante búsqueda de placer. Pero el placer derivado de los opioides como la heroína o los estimulantes como la cocaína disminuye con el uso repetido. Además, algunas drogas adictivas, como la nicotina, no producen una euforia notable en los usuarios habituales.

Entonces, ¿qué explica la persistencia de la adicción? Como investigador de adicciones durante los últimos años de 15, espero que el cerebro comprenda cómo el uso recreativo se vuelve compulsivo, lo que provoca que personas como usted y yo tomemos malas decisiones.

Mitos sobre la adicción

Hay dos explicaciones populares para la adicción, ninguna de las cuales se sostiene hasta el escrutinio.

La primera es que la toma compulsiva de drogas es un mal hábito, una que los adictos solo necesitan para "patear".

Sin embargo, para el cerebro, el hábito no es más que nuestra capacidad para llevar a cabo tareas repetitivas, como atarnos los cordones de los zapatos o cepillarnos los dientes, de manera cada vez más eficiente. La gente no suele verse atrapada en un ciclo interminable y compulsivo de atadura de cordones de los zapatos.

Otra teoría afirma que la superación retirada es demasiado difícil para muchos adictos. La abstinencia, la sensación altamente desagradable que ocurre cuando la droga sale de su cuerpo, puede incluir sudores, escalofríos, ansiedad y palpitaciones cardíacas. Para ciertos medicamentos, como el alcohol, la abstinencia conlleva el riesgo de muerte si no se administra adecuadamente.

Los síntomas dolorosos de la abstinencia se citan con frecuencia como la razón por la cual la adicción parece inevitable. Sin embargo, incluso para la heroína, los síntomas de abstinencia desaparecen después de aproximadamente dos semanas. Además, muchas drogas adictivas producen variaciones y algunas veces solo leves síntomas de abstinencia.

Esto no quiere decir que el placer, los hábitos o la abstinencia no estén relacionados con la adicción. Pero debemos preguntarnos si son componentes necesarios de la adicción, o si la adicción persistiría incluso en su ausencia.


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Placer versus deseo

En los 1980, los investigadores hicieron un descubrimiento sorprendente. Comida, sexo y las drogas todos parecían causar la liberación de dopamina en ciertas áreas del cerebro, como el núcleo accumbens.

Esto sugirió a muchos en la comunidad científica que estas áreas eran los centros de placer del cerebro y que la dopamina era nuestro propio neurotransmisor de placer interno. Sin embargo, esta idea ha sido desde entonces desacreditado. El cerebro tiene centros de placer, pero no están modulados por la dopamina.

Entonces, ¿qué está pasando? Resulta que, en el cerebro, "gustar" algo y "querer" algo son dos experiencias psicológicas separadas. "Me gusta" se refiere a la delicia espontánea que uno podría experimentar comiendo una galleta con chispas de chocolate. "Querer" es nuestro quejido cuando miramos el plato de galletas en el centro de la mesa durante una reunión.

La dopamina es responsable de "querer", no de "gustar". Por ejemplo, en un estudio, los investigadores observaron ratas que no podían producir dopamina en sus cerebros. Estas ratas perdieron el impulso de comer pero aún tuvieron reacciones faciales placenteras cuando les pusieron comida en la boca.

Todas las drogas de abuso desencadenan una oleada de dopamina, una fiebre de "querer" en el cerebro. Esto nos hace desear más drogas. Con el uso repetido de drogas, el "deseo" crece, mientras que nuestro "gusto" de la droga parece estancarse o incluso disminuir, un fenómeno conocido como tolerancia.

Por mi cuenta investigación, nos fijamos en una pequeña subregión del amígdala, una estructura cerebral en forma de almendra más conocida por su papel en el miedo y la emoción. Encontramos que activar esta área hace que las ratas sean más propensas a mostrar comportamientos adictivos: reducir su concentración, aumentar rápidamente su ingesta de cocaína e incluso mordisquear compulsivamente un puerto de cocaína. Esta subregión puede estar involucrada en un "querer" excesivo, en humanos, también, influir en nosotros para tomar decisiones arriesgadas.

Adictos involuntarios

La reciente epidemia de opiáceos ha producido lo que podríamos llamar adictos "involuntarios". Los opioides, como la oxicodona, el percoceto, la vicodina o el fentanilo, son muy efectivos para controlar el dolor que de otra forma sería intratable. Sin embargo, también producen oleadas en la liberación de dopamina.

La mayoría de las personas comienzan a tomar opioides recetados no por placer, sino más bien por la necesidad de controlar su dolor, a menudo por recomendación de un médico. Cualquier placer que puedan experimentar está arraigado en el alivio del dolor.

Sin embargo, con el tiempo, los usuarios tienden a desarrollar una tolerancia. El medicamento se vuelve cada vez menos efectivo y necesitan dosis mayores del medicamento para controlar el dolor. Esto expone a las personas a grandes oleadas de dopamina en el cerebro. A medida que disminuye el dolor, se encuentran inexplicablemente enganchados a una droga y obligados a tomar más.

El resultado de esta ingesta regular de grandes cantidades de drogas es un sistema hiperreactivo "deficiente". Un sistema sensibilizado de "debilidad" desencadena episodios intensos de antojos siempre que estén en presencia de la droga o expuestos a señales de drogas. Estas señales pueden incluir parafernalia de drogas, emociones negativas como estrés o incluso personas y lugares específicos. Señales de drogas son uno de los mayores desafíos de un adicto.

Estos cambios en el cerebro puede ser duradero, si no permanente. Algunas personas parecen ser más propensas a sufrir estos cambios. La investigación sugiere que Factores genéticos puede predisponer a ciertas personas, lo que explica por qué los antecedentes familiares de adicción aumentan el riesgo. Estresores de la vida temprana, como adversidad infantil o abuso físico, también parecen poner a las personas en mayor riesgo.

Adicción y elección

Muchos de nosotros disfrutamos regularmente de drogas de abuso, como el alcohol o la nicotina. Incluso podemos ocasionalmente excedernos. Pero, en la mayoría de los casos, esto no califica como adicción. Esto es, en parte, porque logramos recuperar el equilibrio y elegir recompensas alternativas, como pasar tiempo con la familia o pasatiempos divertidos sin drogas.

Sin embargo, para aquellos susceptibles a un "querer" excesivo, puede ser difícil mantener ese equilibrio. Una vez que los investigadores descubran qué hace que un individuo sea susceptible de desarrollar un sistema hiperreactivo "deficiente", podemos ayudar a los médicos a manejar mejor el riesgo de exponer al paciente a fármacos con un potencial adictivo tan potente.

Mientras tanto, muchos de nosotros debemos replantearnos cómo pensamos acerca de la adicción. Nuestra falta de comprensión de lo que predice el riesgo de adicción significa que podría habernos afectado tan fácilmente a usted o a mí. En muchos casos, al individuo que sufre de adicción no le falta la fuerza de voluntad para dejar las drogas. Ellos saben y ven el dolor y el sufrimiento que crea a su alrededor. La adicción simplemente crea un anhelo que a menudo es más fuerte de lo que una sola persona podría superar sola.

La conversaciónEs por eso que las personas que luchan contra la adicción merecen nuestro apoyo y compasión, en lugar de la desconfianza y la exclusión que nuestra sociedad con demasiada frecuencia brinda.

Sobre el Autor

Mike Robinson, Profesor Asistente de Psicología, Wesleyan University

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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