¿Deberíamos todos usar pruebas de olfateo para detectar Covid-19?

¿Deberíamos todos usar pruebas de olfateo para detectar Covid-19?
Imágenes de la Alianza / Shutterstock

Una de las mejores formas de contener la propagación del COVID-19 es identificar rápidamente a las personas infectadas con el coronavirus y evitar que se lo transmitan a otras personas.

Los controles de temperatura ahora se utilizan como una herramienta de detección pública para identificar a las personas con COVID-19, con países como taiwán utilizando controles de temperatura como un componente clave de sus medidas de contención. Sin embargo, hay poca evidencia científica de que los controles de temperatura permitan una detección confiable de COVID-19.

Para empezar, los escáneres de mano solo miden la temperatura de la piel, que puede ser variable, en lugar de la temperatura central, y hay problemas con equipo poco confiable. Los datos de la aplicación ZOE COVID Symptom Study sugieren que más de la mitad de las personas (57%) que dan positivo por COVID-19 nunca desarrolle fiebre, mientras que los que sí tienen la temperatura elevada sólo la tienen una media de dos días. No es sorprendente que los controles de temperatura en los aeropuertos no detecten a la mayoría de las personas infectadas.

Si el uso de controles de temperatura para detectar COVID puede proporcionar poco más que una falsa sensación de seguridad, ¿qué deberíamos hacer en su lugar?

Uso de 'pruebas de rastreo' para identificar casos de COVID

Datos de 4 millones de usuarios de nuestra aplicación nos ha ayudado a confirmar que la pérdida del olfato (anosmia) era una síntoma clave de COVID-19 en abril. Contribuimos a que el Reino Unido y otros países lo adoptaran como síntoma oficial. Escribiendo en The Lancet con los datos más recientes de la aplicación, mis colegas y yo destacamos que el 65% de los adultos que dieron positivo por COVID-19 informaron una pérdida del sentido del olfato, y una proporción significativa de ellos nunca experimentó un aumento de temperatura, mientras que poco más del 40% de las personas resultado positivo tenía fiebre.

Para alrededor del 16% de las personas que dieron positivo, la pérdida del sentido del olfato fue el único síntoma que tenían. Es importante destacar que durante la infección por COVID-19, la anosmia dura unos siete días y a menudo más, mientras la fiebre solo dura durante tres días para la mayoría de las personas.

También un estudio de científicos de la UCL ha demostrado que más del 75% de las personas que informaron haber perdido el sentido del olfato durante la primera ola del virus dieron positivo en anticuerpos contra el coronavirus, a pesar de que uno de cada cuatro de ellos no mostraba otros síntomas clásicos.


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En general, los datos sugieren que una pérdida repentina del sentido del olfato es un síntoma temprano más común de COVID-19 que la fiebre en todos los grupos de edad. Es un predictor 20 veces mejor de una prueba positiva para COVID-19 en personas más jóvenes y un indicador 13 veces mejor en personas mayores que cualquier otro síntoma.

Con base en estos hallazgos, el uso de "pruebas de olfateo" en lugar de controles de temperatura podría ser una mejor manera de realizar una detección generalizada en lugares como aeropuertos y lugares de hospitalidad. Si bien en teoría parece una gran idea, desafortunadamente, hay una trampa.

Por que las 'pruebas de olfateo' son una mala idea

Primero, un sentido del olfato disminuido es bastante común. Casi El 20% de los adultos tiene algún grado de pérdida del olfato. - una cifra que se eleva al 80% para los mayores de 75 años. Es poco probable que alguna de estas personas tenga alguna prueba de su pérdida de olfato preexistente que pueda eximirlos de cualquier restricción de la prueba de olfateo.

En segundo lugar, cuando miramos los datos de nuestra aplicación, descubrimos que la mayoría de las personas tardaron alrededor de una semana en recuperar el sentido del olfato después de tener COVID-19. Pero alrededor de una de cada diez personas pierde el sentido del olfato durante tres semanas o más, mucho más de lo que es probable que sean infecciosas.

Finalmente, muchos de nosotros perdemos el sentido del olfato cuando sufrimos de una nariz tapada causada por un resfriado regular, sinusitis o fiebre del heno. Aunque la congestión nasal no se considera un síntoma de COVID-19, es posible que una simple prueba de olfateo no pueda discriminar entre los dos.

Esto significa que, aunque las pruebas de olfato pueden identificar a las personas con COVID-19 en el momento de la infección, también habría una cantidad sustancial de personas no infecciosas que también fallarían la prueba y enfrentarían restricciones innecesarias.

Entonces, aunque una "prueba de olfateo" probablemente no sea la respuesta, un cambio repentino en su sentido del olfato es probablemente el mejor indicador de una infección temprana por COVID-19. Nuestra aplicación mostró que el síntoma es menos común en los niños, pero esto puede deberse a que es menos probable que lo noten a menos que se prueben.

Verificar cambios en su sentido del olfato es fácil y se puede hacer todos los días desde casa con artículos domésticos aromáticos sencillos como café, limones, hierbas o queso maloliente. Si descubre algún cambio repentino en su sentido del olfato o el de sus hijos que no es normal para usted, debe aislarse y hacerse la prueba de COVID-19 lo antes posible.

La aplicación ZOE COVID Symptom Study está disponible para descargar desde el App Store de Apple y Google Play Store. Las actualizaciones y los datos de la investigación se pueden encontrar en covid.joinzoe.com/La conversación

Sobre el autor

Tim Spector, Profesor de Epidemiología Genética, el Kings College de Londres

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.


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