Cómo armar el sistema inmunológico del cuerpo puede brindar una cura para el cáncer

Cómo armar el sistema inmunológico del cuerpo puede brindar una cura para el cáncerDefiéndete. Shutterstock

Estamos comenzando a tratar el cáncer de una manera completamente nueva. En lugar de eliminar las células cancerosas directamente con quimioterapia o radioterapia, los últimos tratamientos están diseñados para promover el control inmune natural del cuerpo sobre la enfermedad.

Llamada inmunoterapia trabaja para estimular el propio sistema inmunológico del cuerpo para destruir el cáncer. No es un concepto nuevo y se describió por primera vez hace más de un siglo, pero por primera vez está comenzando a ofrecer respuestas duraderas, que algunos son atreverse a llamar curas.

Detrás de estos avances se encuentra una comprensión más sofisticada de la relación entre el sistema inmunitario y el cáncer, en particular, cómo el cuerpo ve el cáncer como un peligro y puede disfrazarse del ataque inmunitario. Las inmunoterapias más prometedoras son drogas de anticuerpos, que se enfocan en los interruptores clave de las células inmunitarias y se clasifican en dos clases principales: bloqueadores de puntos de control como ipilimumab y nivolumab, que eliminan la capacidad del cáncer para apagar el sistema inmunológico, e inmunoestimulantes como anti-CD40 y anti-4-1BBB, que promover respuestas inmunes activas del cuerpo.

Ventajas de la inmunoterapia

Hay varias razones clave por las que armar el sistema inmunológico de esta manera muestra tal promesa en la lucha contra el cáncer. Primero, el sistema inmune es móvil. Su capacidad para patrullar todo el cuerpo significa que es capaz de reconocer las células cancerosas dondequiera que estén. Y la capacidad de propagación del cáncer es con frecuencia la causa de la recurrencia después de otros tratamientos.

En segundo lugar, el sistema inmunológico es auto-amplificador. Puede aumentar su respuesta según sea necesario para tratar los cánceres grandes y avanzados. Esta propiedad significa que a veces funcionará mejor cuanto más cáncer esté presente, respondiendo a una estimulación inmune más grande.

En tercer lugar, el sistema inmunológico puede evolucionar y adaptarse a los cambios en el cáncer. Los cánceres son genéticamente inestables, lo que significa que pueden cambiar y "escapar" de los tratamientos convencionales. Esta situación es exactamente lo que el sistema inmunológico ha evolucionado para hacer frente a su batalla con los patógenos. Entonces, a medida que el tumor cambia, el sistema inmunológico también puede cambiar en paralelo, manteniendo las células cancerosas bloqueadas.

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En cuarto lugar, el sistema inmunitario puede reconocer un número casi ilimitado de moléculas diana en el cáncer. Esta capacidad de reconocer tantos objetivos a la vez hace que sea mucho más difícil para las células cancerosas de variantes raras escapar del control inmunológico al cambiar su apariencia. También amplía los tipos de cáncer que pueden ser susceptibles a la inmunoterapia.

Finalmente, el sistema inmune tiene memoria. Vemos esto con enfermedades infecciosas, con protección contra una segunda ronda de infección de un germen particular. Esto es lo que nos brinda una protección de por vida contra algunas enfermedades después de detectarlos como niños o de recibir vacunas. Para el cáncer, esto significa que el sistema inmunológico puede ser "inmunizado" a las células cancerosas y detectarlas y eliminarlas si intentan volver a crecer. La mayoría de los tratamientos contra el cáncer solo funcionan mientras se administran: una respuesta inmune puede durar toda la vida.

Estas cinco características de la inmunoterapia se combinan para brindar importantes beneficios, incluida la capacidad de brindar respuestas duraderas, tal vez de por vida, equivalentes a curas, incluso en cánceres avanzados y previamente fatales.

Desafíos futuros

El desafío ahora es comprender por qué algunas personas, y algunos tipos de cáncer, responden mucho mejor a estas terapias que otras y cómo aumentar la proporción de personas que experimentan buenas respuestas. Datos reportados solo el mes pasado muestra que la combinación de tratamientos de inmunoterapia al administrar dos anticuerpos bloqueadores del punto de control al mismo tiempo amplía el número de pacientes con respuestas efectivas y duraderas. Desafortunadamente, también aumenta los efectos secundarios no deseados del ataque inmune en algunos de los tejidos normales del cuerpo.

Si bien los resultados de los ensayos clínicos recientes son increíblemente prometedores, está claro que estamos al principio de nuestro viaje para comprender el sistema inmunológico y aprovechar su poder para destruir el cáncer. Ya sabemos que la compleja interacción entre la composición genética del tumor, el estado del sistema inmunitario de una persona y la interacción entre ambos esculpirá la respuesta inmunitaria. de diferentes maneras.

¿Cómo, entonces, mejorar el sistema inmunológico? Reconocemos que se requieren grandes equipos multidisciplinarios (médicos, inmunólogos, biólogos moleculares, genetistas y otros) con recursos concentrados. En Southampton, esto se unirá en torno a un nuevo propósito específico Centro de Inmunología del Cáncer, que se abrirá en 2017 con el objetivo de reunir a las personas adecuadas y proporcionar instalaciones de vanguardia.

Con el desarrollo de dichos centros, nuestra comprensión del sistema inmunológico en salud y enfermedad continuará con la rápida expansión de la inmunoterapia, lo que generará muchas nuevas oportunidades de tratamiento. Pronto se volverán más específicos, eficaces y seguros, lo que nos llevará a una nueva era de tratamiento del cáncer.La conversación

Sobre el Autor

Mark Cragg, profesor de Investigación de Cáncer Experimental, Universidad de Southampton

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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