¿Es este el último tango en la energía nuclear?

¿Es este el último tango en la energía nuclear?Foto de Michael Kappel (Flickr / Creative Commons)

Los tres pasos de la industria de la energía nuclear de los EE. UU .: reavivamiento, despedida prolongada o soporte vital con asistencia estatal.

Todo el mundo ama una historia de regreso. Si te gusta la industria de la energía nuclear de EE. UU., Es un regreso galante tipo Michael Jordan. Si no te gustan las armas nucleares, es más como un espantoso regreso de Gloria Swanson Sunset Boulevard.

Similar al personaje de Jordan y Swanson, Norma Desmond, la industria ha intentado más de un avivamiento. El actual puede tener más que ver con salvar reactores nucleares económicamente peligrosos que construir nuevos.

Promesa y el peligro

Hay algo de promesa para la energía nuclear: los proyectos en Georgia, Carolina del Sur y Tennessee pueden producir las primeras plantas nucleares nuevas en décadas. La industria y sus defensores están promocionando nuevos diseños de reactores más seguros.

Además, gracias a una decisión del tribunal federal de apelaciones, las empresas de servicios públicos ya no tienen que sumarse a la carga de $ 30 mil millones de dólares para pagar el depósito de desechos nucleares abandonado de Yucca Mountain. Y la Agencia de Protección Ambiental de los EE. UU. Está presionando con fuerza para que sus reglas reduzcan las emisiones de carbono, lo que exprimiría a las plantas de carbón que compiten entre sí.

Pero por el otro lado, Wisconsin, California, Florida y Vermont están encofrado envejecimiento de las centrales nucleares, y algunos nuevos previstas se han dejado de lado en Maryland, Nueva York, Texas y Florida. Cierre y desmantelamiento no es barato - por lo general de un billón de dólares o más. Hasta siete reactores en Illinois, Ohio y Nueva York podría cerrar este año si no rescatados por los contribuyentes.

Las armas nucleares también han estado comiendo su almuerzo en el mercado de la electricidad desregulada, principalmente por gas natural más barato. Más sobre esto en un momento.

Esas nuevas armas nucleares se están atrasando en el cronograma y se están disparando por encima del presupuesto, lo que hace que Wall Street, que ya está inquieto, sea aún más escéptico. A principios de esta semana, los constructores de dos nuevos reactores en la planta de Georgia Vogtle Divulgó retrasos adicionales y excesos, potencialmente haciendo el proyecto más de mil millones de dólares en el hoyo y tres años tarde. La desaparición de Yucca Mountain significa que no hay lugar para que la industria almacene permanentemente sus residuos. Y justo cuando pensaba que era seguro hervir el agua de forma atómica, Fukushima proporcionó el primer mega desastre nuclear desde Chernobyl, un cuarto de siglo antes, reavivando de manera justa o injusta la inquietud pública sobre la seguridad de la energía nuclear en los Estados Unidos.

Y no sirvió de nada cuando el antiguo CEO del mayor jugador nuclear de Estados Unidos se atascó poco después de su retiro.

John Rowe, un impulsor nuclear desde hace mucho tiempo y ex director ejecutivo de Exelon, el resultado de las fusiones entre Commonwealth Edison of Illinois, PG&E de Filadelfia y Constellation con sede en Baltimore, supervisó 23 reactores. "Soy el tipo nuclear", dijo Rowe en una reunión en la Universidad de Chicago dos semanas después de su retiro en 2012. “Y no obtendrá mejores resultados con la energía nuclear. Simplemente no es económico, y no es económico dentro de un período de tiempo previsible ".

Rowe estaba comentando Sobre planos para reactores de nueva construcción. Pero los antiguos, incluyendo hasta seis de la flota de Exelon, pueden estar en el bloque.

Unidos al rescate

En los 1990, el gobierno federal y muchos estados se movilizaron para desregular la electricidad. Dejando que todas las fuentes de energía potenciales quedaran libres de la dinámica del mercado, se razonó, serviría bien a los contribuyentes y promovería la competencia entre los generadores. Los mayores impulsores de la desregulación fueron las industrias pesadas que buscaban reducir sus enormes facturas de energía, y un comerciante de energía emergente llamado Enron, que prosperó durante algunos años antes de colapsar en un escándalo.

En al menos cuatro estados, empresas nucleares han buscado la ayuda del gobierno estatal en beneficio de las plantas nucleares, si no mantenerlos vivos y funcionando.Sin embargo, la adopción de la desregulación por parte de la industria no es universal. En al menos cuatro estados, las empresas de servicios nucleares han buscado la asistencia del gobierno estatal para beneficiar a las plantas nucleares, si no las mantienen vivas y en funcionamiento.

Funcionarios de Exelon, con sede en Chicago, dicen que el mercado libre pronto podría acabar con varias de sus armas nucleares. El presidente ejecutivo de Exelon ha expresado abiertamente su oposición a los subsidios para su industria eólica, pero la compañía no es tímida a la hora de buscar ayuda a corto plazo para sus propias plantas nucleares con problemas financieros.

Illinois puede ser el punto cero a corto plazo de la energía nuclear. Exelon opera bombas nucleares en seis sitios en el estado y reconoció que tres - los complejos de dos reactores en Quad Cities y Byron, y el sitio del reactor único de Clinton - pueden haberse salido del mercado. El cierre de los tres podría significar la pérdida de empleos de 7,800 en las plantas e industrias relacionadas, según el portavoz de Exelon's Paul Adams. Un informe a principios de este mes realizado por varias agencias estatales de Illinois citó una cifra más pequeña de pérdida de empleos, 2,500, pero agregó que el estado podría agregar empleos 9,600 en los próximos cuatro años a través de la eficiencia energética y un estándar de energía renovable.

Mientras que el CEO de Exelon, Chris Crane, insiste en que la compañía no está buscando un rescate, y el portavoz de Exelon, Adams, dijo que todas las "tecnologías energéticas deberían competir por sus propios méritos". Crain's Chicago Business y otras publicaciones han informado de que la compañía está presionando a los reguladores estatales para que reestructuren los mercados de energía de una manera que los críticos dicen que podría apilar la plataforma para sus asaltantes armas nucleares. La vicepresidenta ejecutiva de Exelon, Kathleen Barron, le dijo a la Comisión de Comercio de Illinois en septiembre pasado que la compañía necesita aumentos en las tarifas que podrían generar $ 580 millones en ingresos adicionales para mantener a flote sus armas nucleares. Ese dinero extra provendría de los contribuyentes, especialmente en los momentos de mayor consumo de energía.

Mientras que Exelon se eriza ante la mención de la palabra "rescate", otros lo ven exactamente como eso. “No creemos que se deba pedir a los consumidores de Illinois que rescaten las plantas nucleares de Illinois”, dijo Howard Learner, director ejecutivo de la organización sin fines de lucro Environmental Law & Policy Center.

Ohio está considerando aumentos en las tasas para salvar varias plantas de carbón envejecidas y el reactor Davis-Besse cerca de Toledo.Exelon también está presionando al estado por un impuesto al carbono, que afectaría a sus rivales de combustibles fósiles en el mercado de la energía pero dejaría ilesas las plantas nucleares. Hace años, la compañía despojó del carbón por electricidad, vendiendo sus activos de carbón. Sus armas nucleares de Illinois comprenden el 95 por ciento de la energía que Exelon vende en Illinois y los estados vecinos. Exelon también apuesta por sus armas nucleares en Illinois y en otros lugares para ayudar a los estados a cumplir con los mandatos de reducción de carbono propuestos por la EPA.

Otra bomba nuclear de Exelon, la planta Ginna cerca de Rochester, Nueva York, es a punto. De cara a una fecha límite para las compras de energía del mayor comprador de la planta de 45 años, Rochester Gas & Electric, Ginna cerrará sin un aumento de tarifas, según Exelon. La licencia de la planta no vence hasta 2029.

Ohio está considerando aumentos en las tasas para salvar varias plantas de carbón envejecidas y el reactor Davis-Besse cerca de Toledo. FirstEnergy, operador de Davis-Besse, plagado de problemas, solicita un "acuerdo de compra de energía" por un valor estimado de $ 117 millones para sus contribuyentes. El activista de la energía de larga data Harvey Wasserman dijo que las posibles alzas de las tasas son un "saqueo" de Ohio.

Los servicios públicos han animado la batalla al resistir los esfuerzos por divulgar datos financieros que podrían arrojar luz sobre la salud financiera de las plantas, y la necesidad de un alza en las tasas. Y mientras el estado reflexiona dando una mano con el carbón y la energía nuclear, la Legislatura de Ohio efectivamente sofocó la energía eólica y solar en el estado al eliminar los estándares de energía renovable en junio pasado.

Florida también colaboró ​​para ayudar a la industria: a mediados de enero, el Departamento de Protección Ambiental de la Florida provocó disparos de los conservacionistas cuando perdió la supervisión de las descargas de agua caliente del complejo energético Turkey Point, al sur de Miami. Los dos reactores de Turkey Point y las tres plantas de combustibles fósiles descargan el agua caliente en una red de canales de refrigeración de cuatro décadas de antigüedad, donde se cree que la proliferación de algas y el aumento de la salinidad amenazan las aguas costeras, los pozos de agua potable pública y la recuperación de los Everglades. Al redactar un nuevo permiso para la planta, el DEP eliminó a los funcionarios locales de agua del proceso regulatorio, dejando a la agencia estatal al mando exclusivo del campo del canal, una matriz similar a un radiador de millas 165 de vías fluviales que se extienden hacia el sur desde Turkey Point.

A diferencia de los reactores en Ohio, Illinois y Nueva York, no se habla de inminente desaparición financiera en Turkey Point. De hecho, Florida Power and Light cuenta con la aprobación estatal para construir dos reactores más grandes en el sitio, y está a la espera de la luz verde de la Comisión Reguladora Nuclear, que se espera en 2016. Ver la página principal de Ensia

Este artículo apareció originalmente en ENSIA

Sobre el Autor

dykstra peterPeter Dykstra se basa en Conyers, Ga., Y ha sido un colaborador de Radio Pública Internacional Viviendo en la tierra, ppublicador de Noticias de Salud Ambiental y El diario Climático (2011 – 2014), subdirector de Pew Charitable Trusts (2009-2011) y productor ejecutivo de CNN (1991 – 2008). twitter.com/pdykstra

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