Pronto podremos prosperar y salvar la Tierra al mismo tiempo. Así es cómo

Pronto podremos prosperar y salvar la Tierra al mismo tiempo. Así es cómo

Crédito de la imagen: imagen por ejaugsburg de Pixabay

La tecnología lo está cambiando todo. Los teléfonos inteligentes e Internet han cambiado la forma en que hacemos negocios, interactuamos socialmente y pasamos nuestro tiempo libre. A medida que la tecnología continúe avanzando, nuestras vidas y sociedades cambiarán aún más, en lo que muchos han denominado la Cuarta Revolución Industrial. Y los economistas, empresarios e historiadores predicen que nuestras vidas y sociedades cambiarán aún más esta vez que durante cualquier revolución anterior.

Queda por ver si esto es cierto. Pero según el investigador y escritor de investigación del MIT Andrew McAfee, esta vez será diferente independientemente y de la mejor manera, porque finalmente hemos llegado a un punto en el que nuestra prosperidad no tiene que depender de tomar recursos del planeta.

En su nuevo libro Más de menos: la sorprendente historia de cómo aprendimos a prosperar utilizando menos recursos, y lo que sucede a continuación, McAfee ofrece una visión completamente analítica, muy optimista del impacto de la tecnología en la humanidad y una visión esperanzadora de lo que se avecina.

Cuando el planeta dio y nosotros tomamos (y tomamos)

El libro de McAfee comienza con una mirada al progreso humano en los últimos dos siglos. Ese progreso fue, en una palabra, lento, tanto en términos de crecimiento de la población como de productividad. No fue sino hasta 1928 que nos convertimos en una especie de mil millones, y nos tomó 200,000 años llegar allí. El ritmo de crecimiento de la población solo se ha acelerado desde entonces; Le tomó solo 31 años alcanzar una población global de 2 mil millones, luego 15 años para llegar a 3 mil millones. Más recientemente, pasamos de 6.7 mil millones a 7.7 mil millones en los años 12 de 2007 a 2019.

Durante la mayor parte de la historia humana, era inconcebible que tanta gente pudiera vivir en la Tierra y hacerlo prósperamente (aunque la forma en que uno define "próspero" y qué porcentaje de la humanidad cae en esta categoría está en debate). Antes de la Revolución Industrial, había esencialmente una relación inversa entre población y prosperidad; demasiada gente significaba que los recursos se distribuían demasiado y esos recursos eran finitos. No solo los recursos eran limitados, sino que aún no teníamos una forma eficiente o escalable de extraerlos y utilizarlos.

Ingrese a la primera Revolución industrial y los inventos que colocan a la humanidad, y a la Tierra, en un curso totalmente diferente. "Para toda la historia humana hasta ese momento, las únicas fuentes de energía que podíamos utilizar eran los músculos (los nuestros y los de los animales que domesticamos), el viento y la caída de agua", escribe McAfee. "La máquina de vapor Watt y sus descendientes agregaron a esa lista un conjunto de máquinas que utilizaban combustibles fósiles como el carbón y cambiaron profundamente nuestra relación con nuestro planeta".

Gracias a la máquina de vapor, el motor de combustión interna y, posteriormente, la electrificación, la población mundial, el PIB per cápita y el crecimiento de los ingresos aumentaron juntos por primera vez en la historia, y a tasas sin precedentes.

La energía de vapor y la electricidad obtienen toda la gloria, pero McAfee señala algunos avances menos atractivos que impactaron igualmente la longevidad y la prosperidad humanas. Los fertilizantes a base de nitrógeno dieron un gran impulso a los rendimientos agrícolas. Las tuberías interiores significaban que las personas tenían agua limpia y no desperdicios humanos en sus hogares, eliminando todo tipo de riesgo de enfermedad. También se crearon elementos clave del sistema capitalista, como las patentes, las sociedades de responsabilidad limitada y las sociedades anónimas, lo que permitió que el capitalismo y el progreso tecnológico comenzaran a estimularse mutuamente en un ciclo que todavía se está fortaleciendo en la actualidad.

Todo esto suena perfectamente grandioso: más personas, viviendo más tiempo, con más cosas y con máquinas haciendo todo el trabajo duro. ¿Qué no se podría amar?

Todo vino con un costo, por supuesto, uno grande. Como dijo McAfee, la Revolución Industrial permitió y nos hizo pisar más fuerte en el planeta. Cavamos más minas, cortamos más bosques, extrajimos más combustibles fósiles, matamos más animales y liberamos más químicos nocivos en el aire y el agua. Para que las personas lo hicieran mejor, el planeta tenía que hacerlo peor.

Tomando menos

Esta compensación continuó durante las décadas siguientes, y aún no se ha detenido. Pero aquí radica la motivación de McAfee para escribir este libro: estamos llegando a un punto de inflexión, sin precedentes en la historia de la humanidad, en el que nuestra relación con el medio ambiente ya no necesita ser de ojo por ojo. Podemos hacer crecer nuestra economía, población y prosperidad, pero tomar menos de la Tierra en el proceso.

¿Qué hay detrás de este sorprendente giro de los acontecimientos? McAfee cree que son los "cuatro jinetes del optimista": progreso tecnológico, capitalismo, gobierno receptivo y conciencia pública. "Cuando los cuatro están presentes, pisamos más ligeramente nuestro planeta", escribe. "Desmaterializamos progresivamente nuestro consumo, reducimos la contaminación y cuidamos mejor a nuestros semejantes".

La desmaterialización, usando menos recursos, es clave aquí. Y no se debe a cosas como el reciclaje o los límites impuestos a la producción o el consumo impuestos por el gobierno.

Aquí hay un ejemplo clásico. Si ha superado 20, recuerda todas las cosas que solíamos necesitar para entretenernos y comunicarnos: un Walkman o reproductor de CD, cintas y CD, una cámara, película, un reproductor de DVD o VHS, DVD o cintas de video, un teléfono fijo, un contestador automático ... Si pones todas estas cosas en una bolsa, la bolsa pesaría entre 20-40 libras (¡más para aquellos de nosotros que teníamos grandes colecciones de CD o video!); estaría lleno de cosas que requería recursos y fábricas y energía para fabricar.

Todo en esa bolsa pesada ahora está en un teléfono inteligente que pesa menos de una libra. Y un mayor porcentaje de la población mundial posee teléfonos inteligentes que televisores, cámaras o reproductores de CD; Es innegable que estamos obteniendo más de menos.

Es desmaterialización en su mejor momento, y McAfee señala su vínculo cercano con el capitalismo. Los recursos cuestan dinero, y usar menos recursos significa gastar menos dinero, lo que significa ganar más dinero.

Domar a las bestias

Sin embargo, a pesar de todos sus méritos, la tecnología y el capitalismo. dejado a sus propios dispositivos no produzca grandes resultados en todos los ámbitos. Mientras que el progreso tecnológico y el capitalismo van de la mano, dice McAfee, el dúo crítico que los mantiene bajo control es la conciencia pública (los ciudadanos son conscientes de los problemas sociales y exigen acciones para abordarlos) junto con un gobierno receptivo (sensible a la voluntad de la gente de una manera efectiva). Su análisis se centra principalmente en cuestiones ambientales, incluida la contaminación y el tratamiento de animales, y cita como ejemplo las leyes contra la contaminación aprobadas después del primer Día de la Tierra.

En una época en la que las grandes empresas tecnológicas posiblemente tienen más poder e influencia sobre las decisiones de la persona promedio que el gobierno, ¿cómo podría cambiar la conciencia pública / respuesta del gobierno dinámico? Podemos exigir que las empresas asuman un papel más de administración, pero al final del año fiscal seguirán siendo empresas con fines de lucro. Los gobiernos pueden imponer regulaciones para proteger tanto a los mercados como a las personas, pero hasta ahora muchos gobiernos han tenido problemas para mantenerse al día con el ritmo de avance de la tecnología.

Trabajo por hacer

El libro de McAfee no explora este agujero potencial en su modelo, pero reconoce algunos de los impactos negativos de la tecnología, principalmente en la forma de lo que él llama una disminución en el "capital social" o las relaciones y conexiones humanas que conducen a la confianza y la reciprocidad. .

En un momento en que la política está más polarizada de lo que ha estado en décadas y la mayoría de nosotros pasamos la mayor parte de nuestros días inmersos en teléfonos, computadoras o televisores, McAfee alienta a los lectores a "trabajar para revertir la creciente desconexión que estamos experimentando en muchas sociedades y comunidades "uniéndose a organizaciones, trabajando como voluntario en comunidades necesitadas y enseñando nuestras habilidades a otros. Él escribe: “Es importante hacer estas cosas con los miembros de otras tribus, las personas que conocemos sienten de manera diferente a nosotros acerca de las cosas importantes. Y es particularmente importante no tratar de ganar argumentos con ellos [...] mucho debate y discusión aumenta la desconexión. Comienza por encontrar un terreno común.

Las personas en los grupos socioeconómicos más extremos, es decir, los pobres y los ricos, han ganado mucho con la globalización, la digitalización y el desacoplamiento de los recursos del crecimiento económico. Pero hay un gran grupo de personas que se quedan atrás, y para que la humanidad en su conjunto prospere, necesitamos hacer más para alcanzarlos. Las clases media y media baja en el mundo rico han visto la menor ganancia de las últimas tres décadas de crecimiento económico. No están contentos con eso, y su infelicidad ha contribuido a la elección de líderes populistas y autoritarios en todo el mundo. A menos que queramos ver que nuestros sistemas políticos se derrumben aún más a manos de líderes no aptos, y lidiar con las consecuencias que eso conllevará, McAfee cree que debemos expandir nuestro conjunto de herramientas para convertir a los que no tienen en los que tienen.

Y, finalmente, solo el mundo rico está a punto de desacoplar el crecimiento económico del consumo de recursos. ¿Cómo nos aseguraremos de que los países en desarrollo no repitan nuestros errores hambrientos de recursos y devastadores de la Tierra?

Para empezar, no tienen necesidad de hacerlo. Ahora que los teléfonos móviles ya han proliferado en India y Nigeria, por ejemplo, ninguno de los países continuará tendiendo cables de cobre para las telecomunicaciones. Ahora que la energía renovable se está volviendo más abundante, barata y accesible, los países mirarlo para sus necesidades energéticas en lugar de carbón. De hecho, desde la energía hasta la agricultura y la educación, las naciones en desarrollo están saltando justo sobre la larga curva de aprendizaje de Occidente. McAfee cree que el capitalismo será suficiente para continuar esta tendencia y traer nuevas tecnologías limpias a los países de bajos ingresos, pero para evitar los mismos escollos que experimentó Occidente, debemos poner la contaminación dentro de los mercados y dejar que las empresas busquen soluciones.

El optimismo de McAfee es refrescante e incluso contagioso; A medida que más de nuestras vidas, experiencias y posesiones se digitalizan, es difícil argumentar que aún no hemos superado Peak Stuff. Pero si todo va a desarrollarse de una manera de la que podamos estar orgullosos, todavía queda mucho trabajo por hacer.

Sobre el Autor

Vanessa Bates Ramirez es editora senior de Singularity Hub. Le interesan las energías renovables, la salud y la medicina, el desarrollo internacional y muchos otros temas. Cuando no está leyendo o escribiendo, generalmente puede encontrarla al aire libre, en el agua o en un avión.

Este artículo apareció originalmente en Singularity Hub.

Publique este artículo de forma gratuita en cualquier idioma, en línea o impreso, bajo la licencia Creative Commons CC BY-ND 4.0.

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