Arreglando la otra amenaza climática del aceite de palma

Arreglando la otra amenaza climática del aceite de palma

Las emisiones de metano de las plantaciones de palma aceitera contribuyen cada vez más al cambio climático. Pero podrían convertirse en energía renovable con la tecnología existente.

Pararse al lado de una laguna de aguas residuales con aceite de palma puede promover una vaga sensación de malestar. La turbia superficie marrón parece más fundida que acuosa, cubierta de burbujas en movimiento que sugieren la aparición inminente de una bestia mítica. Además, apesta.

Miles de estas lagunas se extienden por los trópicos, y el número está creciendo constantemente. Si se encuentra al lado de uno, las burbujas que verá son, de hecho, el producto de la vida del subsuelo. Pero no es un monstruo oculto. En cambio, miles de millones de microbios (y quizás algunos cocodrilos) masticaron la corriente de desechos. Cada burbuja está llena de gas metano, saliendo de estas lagunas a tasas asombrosamente altas. Lanzar un fósforo sobre la superficie espumosa y podría estallar en llamas.

Después del dióxido de carbono, el metano es la causa principal de un planeta que se calienta. Recientemente, en un artículo en Nature Climate Change, mostramos que el metano producido por una laguna típica de aceite de palma tiene el mismo impacto anual sobre el clima que los automóviles de pasajeros 22,000. Con más de mil (y contando) plantas de procesamiento de aceite de palma en funcionamiento, las emisiones de metano de las aguas residuales de aceite de palma representan más de un tercio del potencial de calentamiento de la emisión de gases de efecto invernadero de la selva tropical y la destrucción de las turberas en Malasia e Indonesia, donde 85 Se produce el porcentaje de aceite de palma. Ya, las fugas de metano del aceite de palma son equivalentes a casi 10 por ciento de la cantidad de metano que surge de la producción y el transporte de gas natural a nivel mundial. A medida que la industria avanza hacia la intensificación en lugar de la expansión de la tierra, la importancia relativa del metano de las aguas residuales solo aumentará (las prácticas de intensificación que conducen a rendimientos más altos en última instancia crearán aguas residuales más ricas y, a su vez, más metano).
Metano burbujeando en la superficie de una laguna

Las plantaciones de aceite de palma son un creciente contribuyente al cambio climático

Las emisiones de metano de las aguas residuales de las plantaciones de palma aceitera contribuyen cada vez más al cambio climático. Philip Taylor y su equipo cuantificaron el potencial de bioenergía de este sistema de laguna en Coopeagropal RL en Costa Rica (http://www.coopeagropal.com/). El metano, visto burbujear en la superficie, ahora se está utilizando en una instalación eléctrica de biogás para la producción de electricidad. Foto de Philip Taylor.

Las lagunas de palma filtran grandes cantidades de metano porque son el extremo estrecho de un embudo. Del mismo modo que una cuenca puede concentrar la lluvia de un condado a través de un río, solo un tiro de piedra de ancho, vastas plantaciones de palmeras aprovechan algunas de las tasas más altas de productividad de las plantas en la Tierra y las impulsan a través de una sola planta de procesamiento. Gran parte de esto se convierte en todo, desde pasta de dientes hasta Tater Tots. El resto va a esas lagunas. Y como con cualquier instalación de tratamiento de aguas residuales, las lagunas están diseñadas para descomponer grandes cantidades de materia orgánica, la mayoría de las cuales se convierte en metano. A gran escala, son malas noticias para el clima.

Todo esto es solo el costo de hacer negocios, ¿verdad? Bueno, tal vez no. Las mismas características que crean altas emisiones de metano en aguas residuales se suman a una oportunidad en gran medida insatisfecha: el metano concentrado es energía para la toma. Para cualquier molino de aceite de palma dado, todo lo que necesita es un techo en las lagunas y un generador de biogás al lado, y el impacto del clima se reduce en 34, mientras que se genera suficiente energía para decenas de miles de hogares rurales. La tecnología de biogás tiene décadas de antigüedad y se usa a menudo en instalaciones de aguas residuales en los Estados Unidos y Europa. Sabemos cómo hacerlo, y funciona.

Sin embargo, menos del 5 por ciento de los molinos de aceite de palma del mundo tienen sistemas de captura de biogás porque, para la mayoría de las plantas, no vale la pena la inversión. El metano de las aguas residuales podría alimentar el propio molino de aceite de palma, pero la mayoría ya aprovecha los flujos de desechos sólidos para la bioenergía. Vender energía a la red, y las inversiones iniciales en las instalaciones de biogás pueden generar una ganancia considerable en solo unos años, pero muchas plantaciones son demasiado remotas para el acceso a la red actual. Y para las plantas cercanas a la red, los acuerdos de compra de energía confiables y las tarifas de alimentación ajustadas de manera justa para los subsidios a los combustibles fósiles pueden ser difíciles de adquirir. La mayoría de las naciones tropicales carecen de políticas energéticas innovadoras que puedan integrar energía renovable distribuida a pequeña escala (con excepciones notables en Tailandia y Brasil). Y a pesar de que las instalaciones de biogás pueden obtener ganancias, los rendimientos financieros a menudo palidecen en comparación con los que se esperan de las inversiones empresariales básicas, como la banca de tierras, el aumento de los rendimientos y el desarrollo de las plantaciones.

La mayoría de las emisiones de gases de efecto invernadero tienden a ocurrir en las cadenas de suministro. Ecologiza esos, y comienzas a hacer una mella real, y quizás obtengas una ganancia al mismo tiempo.

Una mayor valoración de las emisiones de CO2 en los mercados de carbono ayudaría

Sin embargo, hay maneras en que podríamos ver una adopción más rápida. Una mayor valoración de las emisiones de CO2 en los mercados de carbono ayudaría. De 2008 a 2011, el carbono se negociaba muy por encima de $ 10 por tonelada métrica, y las plantas de aceite de palma pudieron financiar sistemas de captura de metano a través de los ingresos de carbono a través del Mecanismo de Desarrollo Limpio de las Naciones Unidas. La adición de los retornos de energía hizo que el acuerdo fuera más dulce, lo que resultó en la primera ola de instalaciones de biogás en toda la industria. Pero cuando el precio del carbono se desplomó, el desarrollo del biogás se evaporó en gran medida.

En lugar de los precios atractivos del carbono, la presión hacia las cadenas de suministro corporativas "verdes" podría marcar la diferencia. Las empresas con visión de futuro ya se están moviendo rápidamente para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero en un esfuerzo por reducir los riesgos de carbono y mejorar los rendimientos financieros. En su mayor parte, los esfuerzos de mitigación se han centrado en las emisiones de las operaciones, lo que se conoce como emisiones de SCOPE 1 y 2. Pero la mayoría de las emisiones de gases de efecto invernadero tienden a ocurrir en las cadenas de suministro, lo que se conoce como emisiones SCOPE 3. Ecologiza esos, y comienzas a hacer una mella real, y quizás obtengas una ganancia al mismo tiempo.
Sistema de biogás

Las emisiones de metano de las aguas residuales de las plantaciones de palma aceitera contribuyen cada vez más al cambio climático. Pero podrían convertirse en energía renovable con la tecnología existente, como este sistema de biogás en Tailandia. Foto cortesía de Univanich Palm Oil PCL.

Unilever, utiliza el porcentaje de 3 del aceite de palma del mundo

Tome Unilever, que utiliza aproximadamente el 3 por ciento del aceite de palma del mundo para sus marcas de productos para el hogar. La compañía ha tomado medidas audaces para reducir la deforestación que produce carbono dentro de su cadena de suministro, pero sus emisiones de metano en la cadena de suministro están a la par con las emisiones relacionadas con combustibles fósiles de Camboya o Uganda, con emisiones de metano de aceite de palma aproximadamente el doble de la compañía. ALCANCE 1 y 2 emisiones, y casi cuatro veces la reducción total de emisiones lograda a partir de mejoras en las operaciones de fabricación y logística de 2008 a 2012. Esta misma historia es válida para muchas otras corporaciones familiares, como Proctor and Gamble, Walmart, Kraft, Nestlé, Cadbury, Hershey Company, McDonald's, PepsiCo, Colgate, General Mills y Kellogg's. Las emisiones de SCOPE 3 en gran parte vuelan bajo el ojo público.

Si Unilever convirtiera sus residuos de metano en energía, podría proporcionar energía renovable a más de 1 millones de hogares en zonas rurales de Malasia e Indonesia, donde se obtiene la mayor parte de su aceite de palma. Cada instalación costaría aproximadamente de $ 3 millones a $ 5 millones, y el retorno de la inversión típico variaría del 6 por ciento a más del 20 por ciento durante la vida útil del proyecto. Unilever ya está capturando energía en desechos: 30 de sus sitios de fabricación 252 tiene energía basada en biomasa, que genera el 7 por ciento de su consumo de energía. Lo mismo podría pasar con el metano de las aguas residuales.

Hasta que la demanda del mercado aumente en India y China, la otra mitad del aceite de palma sostenible producido se venderá a precios convencionales, lo que creará un desincentivo para que los productores inviertan en el producto certificado. Es mucho más difícil empujar una cadena que tirar de una.

La presión del consumidor ha comenzado a hacer una abolladura

Mientras tanto, la presión de los consumidores ha comenzado a hacer mella en las emisiones de gases de efecto invernadero del aceite de palma. Recientemente, Unilever firmó un compromiso para detener la destrucción de los bosques que emiten carbono con su proveedor Wilmar, que controla el 45 por ciento de la producción mundial de aceite de palma. Esto tiene un costo para Wilmar, ya que la mayoría de las selvas tropicales todavía tienen un valor mayor de muertos que vivos. Otro gigante del aceite de palma, Golden Agri Resources, también se comprometió recientemente a la deforestación cero en toda su cadena de suministro. Presiones e instrumentos políticos similares podrían ayudar a catalizar el desarrollo del biogás. Se espera que la Mesa Redonda para el Aceite de Palma Sostenible, cuyos miembros venden productos libres de deforestación, requieran mitigación de metano para la certificación en el futuro. La RSPO ha sido fundamental para llevar el aceite de palma sostenible al mercado, pero mientras que en los Estados Unidos puede parecer que la organización está haciendo una diferencia, no es especialmente influyente a nivel mundial. El aceite de palma certificado por RSPO se ha estancado en 15 por ciento del volumen del mercado, y solo la mitad se vende a precios más altos que justificarían los costos involucrados en la creación de un producto certificado. Hasta que la demanda del mercado aumente en India y China, la otra mitad del aceite de palma sostenible producido se venderá a precios convencionales, lo que creará un desincentivo para que los productores inviertan en el producto certificado. Es mucho más difícil empujar una cadena que tirar de una.

De manera alentadora, el gobierno de Indonesia lanzó la iniciativa de aceite de palma sostenible de Indonesia, que obliga a las empresas de aceite de palma que operan en Indonesia a realizar esfuerzos para instalar sistemas de captura de biogás. Sin embargo, hacer esfuerzos no se traduce en instalación, y (por una buena razón) la captura de metano en aguas residuales es una prioridad secundaria de la iniciativa para frenar la deforestación rampante. Además, el cumplimiento no entra en vigor hasta 2020. Por estas razones y más, las cadenas de suministro ecológicas pueden ser difíciles y, por ahora, comprar aceite de palma sostenible certificado es una forma lenta de catalizar el desarrollo de biogás.

Sin embargo, como sostiene un ensayo reciente en esta revista, los problemas de puntos calientes en solo unos pocos lugares a nivel mundial pueden lograr un progreso sustancial hacia la mitigación del clima. El agua residual del aceite de palma es uno de esos lugares. Tomados en conjunto, el auge de los marcos regulatorios, la eventual perspectiva de una correcta valoración del carbono y los cambios en el comportamiento de los consumidores y los socios corporativos deberían comenzar a cambiar el rumbo.

Acerca de los Autores

Taylor PhilipPhilip Taylor es un becario postdoctoral en la Universidad de Colorado Boulder. Su investigación se centra en cómo los humanos están cambiando la Tierra y qué significan estos cambios para el bienestar humano y del ecosistema, en particular en los trópicos. Le apasiona desarrollar estrategias para un futuro sostenible y ponerlas en acción en los sectores público y privado.

 

townsend alanAlan Townsend es profesor de Ecología y Biología Evolutiva y miembro del Instituto de Investigaciones Alpinas y del Ártico de la Universidad de Colorado Boulder. Su grupo de laboratorio estudia cómo están cambiando los principales ciclos biogeoquímicos de la Tierra y qué significa para los ecosistemas de los que todos dependemos.

 

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