Un asombroso 1.8 millones de hectáreas quemaron el verano negro de Australia

 Un asombroso 1.8 millones de hectáreas quemaron el verano negro de AustraliaLas tormentas de fuego podrían volverse más comunes bajo un clima cambiante. Imagen AAP / Dean Lewins

A raíz de los devastadores incendios del Verano Negro en Australia, la investigación ha comenzado a aclarar el papel del cambio climático.

Ya conocemos el cambio climático contribuido a la sequía récord y las condiciones climáticas de incendios, lo que llevó a una extensión sin precedentes de los incendios forestales en Australia.

Nuestra nueva investigación analiza si los incendios forestales se están volviendo más “severos” (un indicador de la intensidad con la que se quemó la vegetación) como resultado del cambio climático.

Nuestros hallazgos fueron inesperados, ya que aprendimos proporción de incendios de alta severidad generalmente no ha aumentado en las últimas décadas. Sin embargo, la gran amplitud de los incendios del Verano Negro significó que 1.8 millones de hectáreas sin precedentes en el sureste de Australia estuvieron expuestas a incendios de alta gravedad. Esto tiene consecuencias nefastas para las personas y la vida silvestre que viven en los bosques.

¿Qué es la severidad del fuego?

Dos medidas en la ciencia del fuego son pertinentes para nuestra investigación: severidad e intensidad del fuego.

Fuego gravedad se refiere a qué tan alto alcanzan las llamas y la columna de aire caliente, medido por el daño resultante a la vegetación (perfil vertical de quemaduras y consumo de hojas y ramitas). Fuego intensidad se refiere a la energía liberada por el fuego: cuán calientes y destructivas son las llamas.

Los científicos pueden estimar la gravedad utilizando imágenes de satélite, contrastando las diferencias en la cobertura y el estado de la vegetación antes y después de los incendios.

En los bosques, los incendios de “alta severidad” ocurren cuando las copas de los árboles dominantes están completamente quemadas o chamuscadas. Los incendios de alta severidad son letales para los mamíferos que viven en los árboles en los bosques, como las zarigüeyas, planeadores y koalas. También representan un gran riesgo para las casas y edificios cercanos.

Los incendios de "gravedad baja", por otro lado, pueden limitarse a la hojarasca y las plantas que cubren el suelo debajo del dosel del bosque, e incluso pueden dejar parches completamente sin quemar en los bosques.

¿Se están volviendo más comunes los incendios de alta gravedad?

Para determinar si los incendios forestales de alta severidad se están volviendo más comunes, analizamos los datos satelitales de los incendios forestales de 1988 a 2020. Los datos cubrieron más de 130,000 kilómetros cuadrados de ecosistemas de bosques, bosques y matorrales en el sureste de Australia.

Si los incendios se hubieran vuelto más intensos en las últimas décadas, habríamos esperado que hubiera aumentado la proporción de vegetación sujeta a incendios de alta severidad.

En cambio, encontramos la proporción promedio de incendios forestales de alta severidad permaneció constante en bosque seco - la vegetación dominante en esta región. Sin embargo, hubo evidencia de un aumento en la proporción promedio de incendios de alta severidad en bosques húmedos y selvas tropicales, junto con bosques.

No obstante, la conclusión principal fue clara: en la mayor parte del área de estudio, la proporción promedio de incendios de alta gravedad no ha cambiado en las últimas décadas, a pesar de un aumento en el área quemada durante los incendios forestales del Verano Negro.

Por que los incendios forestales de Black Summer fueron excepcionales

Aunque se cree que proporción de los incendios de alta severidad no ha cambiado, la enorme variedad de incendios forestales de 2019-2020 significó que el 44% del área total quemada por incendios de alta severidad desde 1988 ocurrió solo en ese verano.

Esto significa que 1.8 millones de hectáreas de bosques y regiones boscosas del sureste de Australia, una proporción enorme, estuvieron expuestas a incendios intensos y severos. En este sentido, los incendios forestales de Black Summer fueron excepcionales.

Como los australianos recuerdan con demasiada claridad, esto tuvo un efecto devastador en el medio ambiente. Un estimado tres mil millones se mataron o desplazaron animales, se quemaron selvas tropicales vulnerables y se destruyeron 3,000 hogares.

La temporada de incendios 2019-20 también involucró un número récord de "tormentas de fuego", particularmente durante la última parte de la temporada en enero y principios de febrero. Esto ocurre cuando los incendios crean su propio clima.

Estos incendios pueden arder a una intensidad excepcional. Y investigación de 2019 indica que tales tormentas de fuego podrían volverse más comunes bajo el cambio climático.

Esto significa que no podemos descartar un cambio futuro en la proporción de incendios forestales que arden en los niveles más altos de intensidad y severidad.

Ecosistemas en peligro

Los resultados de nuestro estudio subrayan una de las posibles consecuencias del cambio climático futuro.

La magnitud del área quemada en la temporada de incendios 2019-20 excedido no solo registros históricos de ecosistemas boscosos del sur de Australia, sino también proyecciones superadas para finales del siglo XXI bajo fuertes escenarios de cambio climático.

A medida que los incendios forestales aumenten en el futuro, es probable que el área expuesta a incendios intensos y severos aumente proporcionalmente. Como resultado, el futuro de nuestros tipos de bosques más húmedos, que no han evolucionado para hacer frente a incendios frecuentes y severos, está en peligro.

Por lo tanto, dado que es probable que el área expuesta a incendios intensos aumente en el futuro, veremos desafíos importantes para la viabilidad a largo plazo de nuestros ecosistemas boscosos, los servicios que brindan y las personas que residen en y alrededor de ellos.La conversación

Sobre el Autor

ross bradstock, Profesor emérito, Universidad de Wollongong; Hamish Clarke, Compañero de investigación, Universidad de Wollongong; lucas collins, Investigador científico, La Trobe University; Michael Clarke, Profesor emérito, La Trobe University; Rachael Helene Nolan, Compañero de investigación post-doctoral, Universidad occidental de sydneyy trent penmanProfesor, La Universidad de Melbourne

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Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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