La tormenta de arena de Beijing fue en realidad una tormenta de polvo: por qué eso es mucho peor

La tormenta de arena de Beijing fue en realidad una tormenta de polvo, y eso es mucho peor

Los cielos en Beijing se volvieron anaranjados recientemente, gracias a lo que se informó ampliamente como un tormenta de arena masiva.

El problema, al menos en términos de salud pública, es que en realidad no fue una tormenta de arena. Era un tormenta de arena.

Esto puede parecer un acto de pedantería geológica, pero representa una diferencia crucial y se reduce a una cuestión de tamaño. Los granos de arena son partículas minerales de más de 0.06 mm de diámetro, del tipo que se rasca los tobillos en un día ventoso en la playa y termina arruinando el picnic al sentirse crujientes en los sándwiches. El polvo es potencialmente un problema mucho más serio que la arena que sopla.

Las partículas de polvo (o limo y arcilla, como los llamarían muchos geólogos) son esos granos más pequeños, que se sentirían sedosos al tacto y no rayan la piel. Fundamentalmente, estos granos más pequeños y livianos pueden viajar mucho, mucho más lejos.

No dependen de los saltos balísticos de corta distancia de los granos de arena, pero pueden encontrarse suspendidos en un proceso atmosférico global que los ve transferidos alrededor del mundo. La arena no volará fácilmente cientos de kilómetros, o incluso alrededor del mundo, el polvo sí lo hará.

El tamaño del grano también es importante, ya que las partículas de polvo más finas, las de menos de 10 micrómetros (pm10) y especialmente las de menos de 2.5 micrómetros (pm2.5), son un problema grave para la salud humana. peligros, ya que son lo suficientemente pequeños como para penetrar profundamente en los pulmones.

Las tormentas de polvo en China han ocurrido desde mucho antes de que los humanos tuvieran un impacto generalizado en el paisaje. Durante las repetidas edades de hielo de los últimos 2.6 millones de años, se generaron enormes volúmenes de polvo por el avance y retroceso de las capas de hielo, que se asentaron para formar depósitos conocidos como loess.

A lo largo de los milenios, estos se han acumulado hasta espesor de hasta 350 metros para formar la meseta china de Loess, cubriendo un área más grande que Francia. El loess es rico en nutrientes minerales y lo convierte en un suelo agrícola productivo. Es en gran parte esta tierra de cultivo la que ahora está siendo erosionada nuevamente por el viento y recirculando como polvo.

La tormenta de arena de Beijing fue en realidad una tormenta de polvo: por qué eso es mucho peor Mapa de la tormenta de polvo de marzo de 2021, que muestra los vientos que soplan desde la meseta de Loess hacia Beijing. NASA

Si hemos visto cambios tan dramáticos en el pasado, ¿está cambiando ahora la frecuencia de las tormentas de polvo? No es prudente extrapolar de una sola región como China al mundo, ya que el patrón es complejo y existe mucha variabilidad incluso dentro de la región. En realidad, hay bastante evidencia de que la frecuencia de las tormentas de polvo ha disminuido en China en los últimos años. décadas. Otro estudios han sugerido un aumento de las tormentas de polvo en algunas regiones de China durante los últimos siglos.

A nivel mundial, el panorama es igualmente complejo. Estudios en Israel han sugerido un aumento de las tormentas de polvo en los últimos 30 años, mientras que otras investigaciones han implícito una reducción de la frecuencia en otras regiones.

Parte humanos, parte naturaleza

Entonces, ¿qué está causando las actuales tormentas de polvo? ¿Es este un proceso puramente natural, o una función del cambio climático, o quizás de una mala gestión de la tierra? La respuesta es compleja y probablemente incluya un poco de cada uno de estos factores.

Un estudio consideró el papel combinado que los diferentes regímenes dinásticos y el cambio climático han tenido en la frecuencia de las tormentas de polvo en China durante los últimos 2,000 años, y mostró que un aumento de las tormentas de polvo coincidió tanto con el aumento de la población como con el fortalecimiento de la circulación del monzón asiático. Paradójicamente, el aumento de la actividad de las tormentas de polvo se produjo durante los períodos de aumento de las precipitaciones, ya que permitió que las dinastías florecieran y la población creciera, lo que aumentó la demanda de desmonte de tierras agrícolas.

La tormenta de arena de Beijing fue en realidad una tormenta de polvo: por qué eso es mucho peor Chad genera gran parte del polvo del mundo. Torsten Pursche / persiana

En otros lugares, el proceso es principalmente natural. Por ejemplo, la remota y apenas habitada depresión de Bodélé en Chad, en el Sahara, es la mayor fuente de polvo atmosférico en el mundo, a pesar de su modesto tamaño. Esto se debe a la coincidencia de condiciones desérticas hiperáridas, una superficie muy erosionable hecha de finos depósitos de reliquias de lagos y montañas cercanas que canalizan el viento a través de la superficie.

A primera vista, parece una imagen implacablemente desoladora de la erosión del paisaje, la pérdida de tierras agrícolas productivas, la contaminación atmosférica y los impactos en la salud, pero hay un aspecto final en la historia de las tormentas de polvo. Su papel en el transporte de nutrientes minerales cruciales, sobre todo hierro, a los océanos ha sido reconocido por algunos hora, por lo que las tormentas de polvo a veces se consideran "fertilizantes" del fitoplancton de los océanos, la base de la mayoría de las cadenas alimentarias de los océanos.

Un reporte de estudio sugirió que más de las tres cuartas partes del hierro disuelto en el Atlántico norte se derivaba del polvo sahariano arrastrado por el viento, y otros estudios han sugerido que el polvo sahariano juega un papel crucial en la fertilización de la selva amazónica con el nutriente fósforo. Como tal, la historia del polvo del desierto arrastrado por el viento, como la que se vio en Beijing esta semana, es multifacética y de alcance global.La conversación

Sobre el Autor

Matt Telfer, profesor asociado de geografía física, Universidad de Plymouth

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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