Recopilamos los registros más precisos de los principales eventos climáticos de hace miles de años. Esto es lo que encontramos

Recopilamos los registros más precisos de los principales eventos climáticos de hace miles de años. Esto es lo que encontramos
 En el último período glacial, vastas capas de hielo cubrieron gran parte del mundo. Shutterstock

Hace entre 115,000 y 11,700 años, la Tierra habría sido casi irreconocible. Grandes capas de hielo cubrían el norte de Europa y el norte de Asia, y aproximadamente la mitad de América del Norte, y los niveles del mar en todo el mundo eran hasta 130 metros más bajos que en la actualidad.

En este período, conocido como el “último período glacial”, el clima era mucho más frío y seco que el actual. Fue marcado por algunos de los eventos de cambio climático más grandes y rápidos en la historia geológica reciente de la Tierra.

Durante mucho tiempo, los científicos han reflexionado sobre cuán sincronizados fueron estos eventos abruptos de cambio climático entre Groenlandia y otras regiones del mundo, mucho más allá del Ártico.

En nuestra investigación, publicado hoy en Science, hemos mostrado cambios climáticos abruptos en todo el hemisferio norte y en las latitudes medias del sur que ocurrieron simultáneamente, con décadas de diferencia entre sí, durante el último período glacial. También hemos determinado exactamente cuándo ocurrieron los cambios abruptos, con mucha más precisión que antes.

Esto puede ayudarnos a predecir cómo se desarrollarán los cambios climáticos abruptos en el futuro.

Una serie de cambios climáticos abruptos

Los científicos pueden observar la historia del clima de la Tierra a través de largos cilindros de hielo, llamados "Núcleos de hielo”, Extraído de la capa de hielo de Groenlandia. Los cambios en la composición química de estos núcleos de hielo revelan que la temperatura atmosférica circundante se calentó repetidamente entre 8 y 16 ℃, y cada vez en unas pocas décadas.

A cada evento de calentamiento le siguió un período de enfriamiento más gradual. Estos eventos abruptos de calentamiento y enfriamiento ocurrieron más de 25 veces durante el último período glacial, y se conocen como Eventos de Dansgaard-Oeschger. Reflejan cambios en los patrones de circulación del Océano Atlántico.

Si bien tenemos registros de cambios climáticos de muchas regiones, no se comprende bien el momento relativo de estos cambios entre Groenlandia y en todo el hemisferio norte hasta los subtrópicos del sur.

Esto ha sido difícil de resolver porque necesitamos registros fechados con mucha precisión para hacer comparaciones exactas en el tiempo. Los núcleos de hielo proporcionan una gran cantidad de información sobre los eventos de Dansgaard-Oeschger. Pero si bien reproducen fielmente los patrones del clima pasado, es difícil fechar con mucha precisión.

Cápsulas de tiempo de cristal bajo nuestros pies

Para nuestro estudio, recurrimos a registros climáticos con datos más precisos: los de la cueva estalagmitas.

Las estalagmitas son depósitos minerales de cuevas, que se acumulan capa por capa en el suelo de la cueva. Su crecimiento se alimenta del agua que gotea del techo de la cueva, lo que lleva consigo una señal química de las condiciones de temperatura y lluvia sobre la cueva en ese momento. Esta señal está atrapada en la estructura cristalina de la estalagmita en crecimiento.

Estalagmitas se puede fechar con mucha precisión midiendo la desintegración de pequeñas cantidades de uranio atrapadas en ellos. Esta característica clave nos permite comparar el momento de los eventos climáticos de un lugar a otro.

Las estalagmitas contienen señales químicas que revelan cómo era el clima sobre la cueva hace miles de años. (reunimos los registros más precisos de los principales eventos climáticos de hace miles de años)
Las estalagmitas contienen señales químicas que revelan cómo era el clima sobre la cueva hace miles de años.
Shutterstock

Sin embargo, los registros de estalagmitas largos y de alta calidad son raros. Los científicos de todo el mundo han estado trabajando durante más de 20 años para producir estos registros. Solo ahora que hay suficientes registros disponibles, podemos hacer comparaciones precisas del momento de los eventos de Dansgaard-Oeschger entre diferentes regiones.

Recopilamos y comparamos 63 registros de estalagmitas publicados de cuevas en Asia, Europa y América del Sur, y determinamos los tiempos de cambios climáticos abruptos en cada uno.

Lo que encontramos

Nuestros resultados muestran que durante cada evento de Dansgaard-Oeschger, los cambios climáticos que se sienten en Asia, América del Sur y Europa ocurrieron con décadas de diferencia. Ser capaz de determinar este nivel de sincronía es notable, dado que estamos observando eventos que ocurrieron hace muchas decenas de miles de años.

Esto significa que a medida que se producían grandes aumentos de temperatura en Groenlandia, también se estaban produciendo cambios abruptos en la temperatura del aire y las precipitaciones en Europa, y en los sistemas monzónicos de Asia y América del Sur.

Entonces, ¿por qué es importante? En primer lugar, descubrir que los eventos de cambio climático ocurrieron en muchas partes diferentes del mundo en décadas proporciona pistas sobre cómo comenzaron en primer lugar.

Nos dice que los cambios probablemente se propagaron desde la región del Atlántico Norte a estos lugares a través de la reorganización de patrones en la circulación atmosférica. Y saber esto puede ayudar a los científicos a reducir los factores desencadenantes subyacentes, que aún no son concluyentes.

Y nuestros hallazgos significan que las edades precisas de las estalagmitas se pueden usar para fechar mejor los núcleos de hielo, mejorando uno de los registros más importantes que tenemos del último clima glacial.

Implicaciones para el futuro.

Los cambios climáticos abruptos que estudiamos ocurrieron en condiciones muy diferentes en comparación con el clima actual.

Si bien nuestros antepasados ​​vivieron el último período glacial, es poco probable que los humanos experimenten los eventos Dansgaard-Oeschger durante muchos miles de años, hasta que la tierra se haya enfriado nuevamente a temperaturas glaciales.

Sin embargo, armar el rompecabezas de cómo se produjeron los cambios climáticos abruptos en el pasado nos ayudará a comprender cómo podrían ocurrir cambios climáticos abruptos en el futuro. Por ejemplo, nuestros hallazgos ayudarán a validar los modelos climáticos utilizados para predecir los cambios climáticos.

Mostrar que los cambios profundos en el clima pueden ocurrir simultáneamente en grandes regiones de la Tierra resalta cuán inestable e interconectado puede ser nuestro sistema climático.

Acerca de los autores

Ellen Corrick, candidata a doctorado, Universidad de Melbourne; John Hellstrom, especialista en geoquímica de la serie U, Universidad de Melbourney Russell Drysdale, profesor asociado, Universidad de Melbourne

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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