Cómo descubrimos la turbera tropical más grande del mundo

Cómo descubrimos la turbera tropical más grande del mundo, profundamente en las selvas del Congo

En el corazón geográfico de África se encuentra un enorme humedal. Después de años de explorar estos remotos pantanos, nuestra investigación muestra que la región contiene la turbera tropical más extensa de la Tierra.

Sorprendentemente, 145,500 km² de turberas, un área más grande que Inglaterra, pasó desapercibida en nuestro atestado planeta hasta ahora. Encontramos 30 mil millones de toneladas métricas de carbono almacenadas en este nuevo ecosistema que nadie sabía que existiera. Eso equivale a 20 años de emisiones actuales de combustibles fósiles de EE. UU. Puedes leer la ciencia importante en Naturaleza. Aquí describimos cómo lo hicimos y nuestras luchas contra el sabotaje, el arresto y la pérdida de nuestras propias mentes.

La turba se asocia generalmente con lugares fríos, no en el medio de la cuenca del Congo caliente y húmeda. Es un suelo de humedal orgánico hecho de restos vegetales parcialmente descompuestos. En lugares anegados, esas plantas no pueden descomponerse por completo y no se respiran como dióxido de carbono en la atmósfera. La turba se acumula lentamente y bloquea cada vez más carbono. Las cantidades involucradas son enormes: la turba cubre solo el 3% de la superficie terrestre, pero las tiendas un tercio del carbono del suelo.

Sabíamos que la turba se puede formar debajo de algunos bosques pantanosos tropicales. ¿Podría el segundo humedal tropical más grande del mundo, conocido como el Cuvette Centrale, cubrir la turba?

Después del momento eureka de hacer la pregunta correcta, buscamos si alguien más ya sabía la respuesta. Aproximadamente una vez a la década de los 1950, algún oscuro informe mencionaría de pasada que había turba en la cuenca del Congo. Ninguno dio una referencia de cuadrícula, pueblo o río para ubicarlo. Sin embargo, era importante confirmar si estaba presente, ya que las turberas en el sudeste asiático han sido objeto de proyectos de aceite de palma y otros proyectos agrícolas industriales, lo que ha llevado a enormes emisiones de carbono y pérdidas catastróficas de vida silvestre. El aceite de palma está ahora en marcha en África.

Para nuestra búsqueda en el Congo, no teníamos nada que hacer. Dado que la cuenca del Congo es un poco más grande que la India, no es práctico simplemente aparecer y comenzar su búsqueda a pie. Para identificar a dónde ir, combinamos datos de diferentes satélites para identificar áreas anegadas durante todo el año con el tipo correcto de plantas. En 2012, con investigadores de las universidades del Congo y el Reino Unido, además de la ONG Wildlife Conservation Society, comenzamos a buscar turba en el norte de la República del Congo.

La vida en los pantanos

Nadie estaba realmente preparado para la realidad de la vida en los pantanos. El bosque está bastante abierto, lo que aumenta el calor ecuatorial, pero la humedad es todavía 100% que lo hace extremadamente sudoroso. Tus pies están mojados y tu nuevo mundo está lleno de insectos.

Caminar por los pantanos solo es posible en la estación seca. Vadear es el modo de transporte en todos los demás momentos. Pero cuando está seco, no hay agua que fluya libremente. A menudo tuvimos que filtrar el agua potable de los pozos que los cocodrilos excavan y en los que viven. La tierra seca y el agua nos mantenían amarrados cerca de los bordes del pantano. Pero, felizmente encontramos algo de turba.

Hubo varios contratiempos. El equipo supuestamente no tenía los documentos correctos, y fue puesto bajo "arresto en la ciudad", confinado a la capital provincial Impfondo. Una semana y aún ningún movimiento, pero un periodista amigable de la BBC preguntó si el gobierno tenía algún comentario sobre el estudiante arrestado del Reino Unido. Al día siguiente, todos eran libres.

En otra ocasión, una curiosa pantera desenterró y rompió nuestro instrumento que mide la capa freática. Pero, a medida que avanzaba el trabajo, aprendimos más y más sobre el pantano de los aldeanos locales que hicieron posible las expediciones. Veíamos pies de elefante y manos de gorila impresas en la turba. Estábamos cada vez más asombrados de que un desierto remoto, casi desconocido, como este todavía pudiera encontrarse hoy en la Tierra.

Into the wild

Entonces pudimos emprender nuestra mayor expedición hasta el momento: un paseo de 30km al centro de lo que sospechábamos era una de las áreas más grandes de turberas en la región.

En febrero, 2014, nuestro equipo de tres científicos y cinco asistentes de la aldea local Itanga, con la bendición de su jefe y ancianos, comenzó su caminata hacia el medio del pantano. Con toda nuestra comida y equipo a nuestras espaldas, pasamos los días avanzando (o sumergiéndonos) en el pantano boscoso, probando la turba y la vegetación sobre cada metro 250, y luego retrocediendo para recoger más comida y equipo.

Por las noches, hicimos plataformas de madera, sobre las cuales podíamos montar tiendas de montañismo independientes. Nos lavamos en uno de los muchos charcos de agua en oferta. El equipo se sentaba alrededor del fuego, en una plataforma, para estar fuera del agua, y disfrutaba de una comida de mandioca y pescado ahumado.

Después de los días de 17, cubriendo solo 1.5km por día, finalmente llegamos al centro del pantano entre dos de los principales ríos. Nuestra recompensa no fue solo el conocimiento de que estas turberas son realmente vastas. También encontramos turba cada vez más profunda, llegando hasta 5.9m, aproximadamente la altura de un edificio de dos pisos.

Sin embargo, estar en un lugar tan remoto era mentalmente desconcertante. Sabíamos que las raíces de los árboles siempre nos detendrían hundiéndonos en la turba hasta nuestros cuellos. Y sabíamos que la lluvia en una sola tormenta torrencial no era suficiente para inundar el pantano y borrar nuestro camino. Pero nuestros sentidos informaron a nuestros cerebros que este era un lugar peligroso. Días más tarde, vadeando el último río, aparecimos parpadeando bajo la brillante luz del sol de la sabana, los ocho nos hundimos de rodillas, eufóricos por haber sobrevivido.

Un depósito de carbono

Nuestras mediciones de campo revelaron que solo dos tipos de bosque específicos tienen turba debajo: un pantano anegado de árboles de madera dura todo el año y un pantano inundado durante todo el año dominado por una especie de palma. Luego usamos datos satelitales para mapear estos dos bosques específicos de pantanos de turba para determinar los límites de las turberas de la Cuenca del Congo. La combinación de esta área con la profundidad de la turba y el contenido de carbono de la turba de nuestros análisis de laboratorio nos permitió calcular que solo 4% de la cuenca del Congo es turbera, pero almacena tanto carbono subterráneo como el almacenado en todos los árboles del otro 96 %

¿Y ahora qué? En términos de política, aunque el área no está bajo amenaza inmediata, necesita protección: además de ser un hábitat crítico para gorilas y elefantes del bosque, las turberas del Congo son solo un recurso rico en carbono en la lucha contra el cambio climático cuando se dejan intactas.

La buena noticia es que el gobierno de la República del Congo está considerando extender el área de pantanos protegidos mediante la expansión de la Reserva Comunitaria Lac Tele hasta 50,000 kilómetros cuadrados. ¿Y para nosotros los científicos? Ahora que sabemos que existe este vasto y nuevo ecosistema, nos gustaría saber cómo funciona.

La conversación

Sobre el Autor

Simon Lewis, profesor de Ciencia del Cambio Global en la Universidad de Leeds y, UCL y Greta Dargie, investigadora postdoctoral, turberas tropicales, Universidad de Leeds

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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