Por qué el cambio climático está calentando el Ártico a lo grande

Científicos sobre el hielo marino del Ártico en el mar de Chukchi, rodeados de estanques de derretimiento, 4 de julio, 2010.
Científicos sobre el hielo marino del Ártico en el mar de Chukchi, rodeados de estanques de derretimiento, 4 de julio, 2010.
NASA / Kathryn Hansen 

Los científicos han sabido durante mucho tiempo que a medida que el cambio climático comenzara a calentar la Tierra, sus efectos serían más pronunciado en el Ártico. Esto tiene muchas razones, pero la retroalimentación climática es clave. A medida que el Ártico se calienta, la nieve y el hielo se derriten, y la superficie absorbe más energía del sol en lugar de reflejarla hacia el espacio. Esto lo hace aún más cálido, lo que causa más derretimiento, y así sucesivamente.

Esta expectativa se ha convertido en una realidad que describo en mi nuevo libro "Brave New Arctic. "Es una historia visualmente convincente: los efectos del calentamiento son evidentes en la reducción de casquetes de hielo y glaciares y en Caminos de Alaska pandeo como permafrost debajo de ellos se derrite.

Pero para muchas personas, el Ártico parece un lugar lejano, y las historias de lo que sucede allí parecen irrelevantes para sus vidas. También puede ser difícil aceptar que el globo terráqueo se está calentando mientras descansa de la última tormenta de nieve.

Como he pasado más de 35 años estudiando nieve, hielo y lugares fríos, la gente a menudo se sorprende cuando les digo que una vez fui escéptico de que las actividades humanas estuvieran desempeñando un papel en el cambio climático. Mi libro sigue mi propia carrera como científico del clima y las opiniones en evolución de muchos científicos con los que he trabajado.

Cuando comencé a trabajar en el Ártico, los científicos lo entendieron como una región definida por su nieve y hielo, con un clima variable pero generalmente constante. En los 1990, nos dimos cuenta de que estaba cambiando, pero nos llevó años averiguar por qué. Ahora los científicos están tratando de entender qué significa la transformación en curso del Ártico para el resto del planeta, y si el Ártico de la antigüedad se volverá a ver alguna vez.

El hielo marino del Ártico no solo se ha reducido en superficie en los últimos años, sino que también se está volviendo cada vez más joven y delgado:

La evidencia se acumula

La evidencia de que el Ártico se está calentando rápidamente se extiende mucho más allá de la reducción de las capas de hielo y el pandeo de las carreteras. También incluye un derretimiento de la capa de hielo de Groenlandia; un rápido declive en la extensión del Ártico cubierta flotante de hielo marino en verano; calentamiento y descongelamiento de permafrost; arbustos hacerse cargo de las áreas de la tundra que anteriormente estaban dominados por juncias, hierbas, musgos y líquenes; y un aumento de la temperatura dos veces más grande que para el globo como un todo. Este calentamiento descomunal incluso tiene un nombre: la amplificación ártica.

El Ártico comenzó a moverse en los primeros 1990. Los primeros signos de cambio fueron un ligero calentamiento del océano y una aparente disminución del hielo marino. Para el final de la década, estaba muy claro que algo estaba en marcha. Pero para mí, parecía una variabilidad climática natural. Tal como lo vi, los cambios en los patrones de viento podrían explicar mucho el calentamiento, así como la pérdida de hielo marino. No parecía haber mucha necesidad de invocar el espectro del aumento de los niveles de gases de efecto invernadero.

En 2000, me asocié con varios investigadores destacados en diferentes campos de la ciencia del Ártico para emprender análisis comprensivo de todas las pruebas de cambio que habíamos visto y cómo interpretarlo. Llegamos a la conclusión de que si bien algunos cambios, como la pérdida de hielo marino, eran consistentes con lo que predecían los modelos climáticos, otros no.

Para ser claros, no preguntamos si los impactos del aumento de las concentraciones de gases de efecto invernadero aparecerían primero en el Ártico, como esperábamos. La ciencia que apoya esta proyección fue sólida. El problema era si esos impactos habían surgido aún. Eventualmente lo hicieron, y de una gran manera. En algún momento alrededor de 2003, acepté la abrumadora evidencia del calentamiento inducido por el hombre, y comencé a advertir al público sobre lo que el Ártico nos estaba diciendo.

Ver para creer

El cambio climático realmente me impactó cuando descubrí que dos pequeñas capas de hielo en el Ártico canadiense habían estudiado en 1982 y 1983, ya que un joven estudiante había desaparecido.

Bruce Raup, un colega en el Nacional de Nieve y Hielo del Centro de Datos, ha estado utilizando datos satelitales de alta resolución para mapear todos los glaciares y capas de hielo del mundo. Es un objetivo en movimiento, porque la mayoría de ellos se derriten y contraen, lo que contribuye al aumento del nivel del mar.

Un día en 2016, cuando pasé frente a la oficina de Bruce y lo vi inclinado sobre el monitor de su computadora, le pregunté si podíamos ver esas dos capas de hielo. Cuando trabajé en ellos en los primeros 1980, el más grande tenía quizás una milla y media de ancho. En el transcurso de dos veranos de trabajo de campo, había llegado a conocer casi cada pulgada cuadrada de ellos.

Cuando Bruce encontró las capas de hielo y se acercó, nos horrorizamos al ver que se habían reducido al tamaño de unos pocos campos de fútbol. Hoy en día son aún más pequeños, solo parches de hielo que seguramente desaparecerán en unos pocos años.

Hoy parece cada vez más probable que lo que está sucediendo en el Ártico repercuta en todo el mundo. El calentamiento del Ártico ya puede ser influenciando los patrones del clima en las latitudes medias. Fusión de la capa de hielo de Groenlandia está teniendo un impacto creciente en aumento del nivel del mar. A medida que se derrite el permafrost, puede comenzar a liberar dióxido de carbono y metano a la atmósfera, calentando aún más el clima.

La conversaciónA menudo me pregunto si los restos de esas dos pequeñas capas de hielo que estudié en los primeros 1980 sobrevivirán otro verano. Los científicos están entrenados para ser escépticos, pero para aquellos de nosotros que estudiamos el Ártico, está claro que está en marcha una transformación radical. Mis dos capas de hielo son solo una pequeña parte de esa historia. De hecho, la cuestión ya no es si el Ártico se está calentando, sino cuán drásticamente cambiará, y qué significan esos cambios para el planeta.

Sobre el Autor

Mark Serreze, Profesor de Investigación de Geografía y director del Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo, Universidad de Colorado

Este artículo se publicó originalmente el La conversación. Leer el articulo original.

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