¿Pueden las empresas de combustibles fósiles del Reino Unido ahora ser responsables de contribuir al cambio climático en el extranjero?

¿Pueden las empresas de combustibles fósiles del Reino Unido ahora ser responsables de contribuir al cambio climático en el extranjero? Cataratas Victoria desde Zambia. Un caso presentado por agricultores zambianos en los tribunales del Reino Unido podría tener implicaciones internacionales. FCG / Shutterstock

Un fallo de la Corte Suprema del Reino Unido podría tener enormes implicaciones para las empresas británicas acusadas de daños ambientales en el extranjero. La decisión de abril de 2019, en un caso presentado por un grupo de agricultores de Zambia contra una empresa minera con sede en Londres, establece que las empresas matrices del Reino Unido pueden ser responsables bajo la ley del Reino Unido por las acciones de sus filiales extranjeras. Analicé las implicaciones de este caso junto con mi colega Felicity Kalunga, investigadora de doctorado en la Universidad de Cardiff y abogada en Zambia, y nuestros hallazgos acaban de publicarse en Derecho ambiental transnacional.

La idea de la responsabilidad corporativa por el cambio climático no es nueva. Hace más de una década, un grupo de ciudadanos estadounidenses cuyas propiedades fueron destruidas durante el huracán Katrina demandó a algunas de las compañías de combustibles fósiles más grandes del mundo, incluidos ExxonMobil, Chevron, Shell, BP y otros, alegando que los gases de efecto invernadero emitidos por estas compañías contribuyeron al cambio climático, lo que se sumó a la ferocidad del huracán, causando un mayor daño. Casi al mismo tiempo, un pueblo de Alaska demandó a las mismas compañías, buscando compensación por su reubicación forzada resultante del derretimiento del hielo marino.

Ambos casos fueron desestimados y los tribunales ni siquiera abordaron la cuestión de si las empresas pueden ser responsables del cambio climático. Pero desde entonces han surgido acciones similares en todo el mundo, con Estados Unidos como un punto de acceso para tales demandas.

¿Pueden las empresas de combustibles fósiles del Reino Unido ahora ser responsables de contribuir al cambio climático en el extranjero? Kivalina, Alaska: esta comunidad nativa de Iñupiat afirmó que una temporada de hielo marino acortada la había dejado expuesta a fuertes olas y mareas de tormenta. Zona costera / flickr, CC BY-SA

Por su parte, los tribunales del Reino Unido aún no han abordado el tema de la responsabilidad corporativa por el cambio climático, tal vez sorprendente, ya que algunas empresas británicas, especialmente BP, se encuentran entre las mayores contribuyentes corporativos a los gases de efecto invernadero globales. Esto, sin embargo, puede cambiar pronto, y puede que no solo los demandantes del Reino Unido demanden a compañías del Reino Unido, sino también demandantes extranjeros, que persiguen litigios contra estas compañías por la contribución de sus filiales extranjeras al cambio climático.

Los agricultores zambianos van a los tribunales, en el Reino Unido

Un catalizador para esto podría ser la decisión de la Corte Suprema del Reino Unido en el caso mencionado anteriormente: Vedanta contra Lungowe. A primera vista, el caso no tiene nada que ver con los combustibles fósiles o el cambio climático. El caso fue presentado por un grupo de 1,826 granjeros zambianos, incluido un señor Lungowe, quien afirmó que una mina de cobre había estado descargando emisiones tóxicas en los cursos de agua locales utilizados para beber y regar.

La mina fue operada por una subsidiaria local de Vedanta, una gran compañía minera global con sede en el Reino Unido. Y fue la empresa matriz a la que demandaron los demandantes, y la jurisdicción de los tribunales del Reino Unido que buscaron. Los granjeros fueron representados por un bufete de abogados de Londres, Leigh Day, sobre una base de "no ganar, no pagar".

La teoría de los demandantes era que la empresa del Reino Unido tenía control sobre las operaciones de su filial de Zambia, como lo demuestran los materiales publicados por la propia empresa. La persecución de litigios contra la subsidiaria en Zambia sería ineficaz por varias razones, incluidas las de la subsidiaria. posición financiera incierta y la falta de abogados con experiencia en el tratamiento de este caso.

¿Pueden las empresas de combustibles fósiles del Reino Unido ahora ser responsables de contribuir al cambio climático en el extranjero? Vista satelital de las minas de cobre de Nchanga, presunta fuente de contaminación. Una de las minas a cielo abierto más grandes del mundo, esta imagen muestra un área de aproximadamente 8 km de ancho. Google Maps, CC BY-SA

Después de casi cuatro años de litigios, la Corte Suprema del Reino Unido confirmado: Las empresas matrices del Reino Unido pueden ser consideradas responsables en tales casos y los tribunales del Reino Unido tienen jurisdicción para escuchar dichos reclamos. Esto permitió a los agricultores para proceder con sus reclamos sustantivos escuchado en el Reino Unido.

Las empresas matrices deben rendir cuentas

La decisión es consistente con una tendencia creciente de responsabilizar a las empresas matrices por los daños ambientales y de otro tipo causados ​​por sus filiales extranjeras. Francia es uno de los ejemplos más notables. El país adoptó recientemente una ley especial exigir a las grandes empresas francesas que "establezcan e implementen un plan de vigilancia eficaz" para evitar daños ambientales causados ​​por sus actividades y las de sus filiales, tanto en Francia como en el extranjero.

El principio detrás de la decisión del Reino Unido puede permitir a los tribunales considerar las emisiones acumulativas de gases de efecto invernadero de una empresa matriz y sus filiales. Tomados por separado, las emisiones de una sola subsidiaria pueden considerarse fácilmente demasiado insignificantes para hacer una contribución significativa al cambio climático y los daños resultantes. Sin embargo, demandar a estas subsidiarias junto con sus empresas matrices (especialmente gigantes de combustibles fósiles como BP, cuyas emisiones son considerables a escala mundial) podría ser una opción más viable para los demandantes extranjeros.

Un beneficio adicional de esto es que al demostrar la presencia de empresas matrices del Reino Unido en el extranjero a través de sus filiales, los demandantes extranjeros pueden tener mejores oportunidades de persuadir a los tribunales del Reino Unido para que escuchen dichos reclamos en lugar de desestimarlos por falta de jurisdicción. Esto a su vez podría conducir a una aplicación más efectiva de las decisiones de los tribunales.

Finalmente, una razón algo más especulativa, pero potencialmente posible, para demandar a las compañías matrices podría estar relacionada con los recientes anuncios de algunas compañías de combustibles fósiles, incluida BP, de que se convertirán neto cero. En la práctica, esto podría significar simplemente externalizar las emisiones a través de sus múltiples filiales extranjeras. Tal escenario sería bastante consistente con las afirmaciones de que BP se dedica a "lavado verde" (un reclamo que la empresa "rechaza enérgicamente") y nueva evidencia de que sabía sobre el impacto climático de los combustibles fósiles mucho antes de reconocer públicamente la realidad del cambio climático.

Es demasiado pronto para predecir si tales demandas "climáticas" podrían tener éxito en el Reino Unido, pero puede ser que los tribunales del Reino Unido pronto tengan que responder a esta pregunta.La conversación

Sobre el Autor

Sam Varvastian, investigador de doctorado, Universidad de Cardiff

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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