Las pruebas nucleares afectaron el clima hace 60 años

Las pruebas nucleares afectaron el clima hace 60 años

Monumento de los veteranos del Reino Unido a las tropas que han muerto desde las pruebas de armas. Imagen: NotFromUtrecht, a través de Wikimedia Commons

Las pruebas nucleares de la Guerra Fría cambiaron el clima en la década de 1960. La Tierra no se incendió, pero una fuerte lluvia comenzó a caer.

Sesenta años después, los científicos británicos han confirmado una creencia que alguna vez fue popular: que las pruebas nucleares atmosféricas de las primeras armas en desarrollo afectaron el clima diario. Un nuevo estudio de los registros meteorológicos de 1962 a 1964 revela la firma de explosiones atómicas y termonucleares experimentales durante los primeros días de la Guerra Fría.

Los científicos midieron la carga eléctrica atmosférica y los datos de la nube para encontrar que en esos días cuando la carga eléctrica generada radiactivamente era más alta, las nubes eran más gruesas y había hasta un cuarto de lluvia más que en aquellos días en que la carga era baja.

El impacto climático de las detonaciones nucleares puede no haber sido tan devastador como muchos laicos mayores parecían pensar en ese momento, y algo bueno salió de las pruebas: los investigadores que estudiaron la distribución de la radiación a medida que se extendía por el planeta desde los sitios de prueba de armas construyeron un conjunto de datos que entregó una nueva forma de seguir los patrones de circulación atmosférica.

"Ahora hemos reutilizado estos datos para examinar el efecto sobre la lluvia", dijo Giles Harrison de la Universidad de Reading en el Reino Unido. “La atmósfera políticamente cargada de la Guerra Fría condujo a una carrera armamentista nuclear y a la ansiedad mundial. Décadas más tarde, esa nube global ha arrojado un lado positivo, al darnos una forma única de estudiar cómo la carga eléctrica afecta la lluvia ".

Entre 1945 y 1980 Los gobiernos de EE. UU., Soviéticos, británicos y franceses explotaron 510 megatones de armamento nuclear bajo tierra, bajo el agua y en la atmósfera superior e inferior. De esto, 428 megatones, el equivalente a 29,000 bombas del tamaño arrojado sobre Hiroshima en Japón al final de la Segunda Guerra Mundial, estaban al aire libre, y la mayor concentración de pruebas fue a fines de los años 1950 y principios de los 1960.

El tiempo se queja

Los científicos comenzaron a recolectar isótopos de estroncio 90 y otros productos de fisión radiactiva en la lluvia que cayó después de tales pruebas. Para 1960, se podía escuchar a la gente en Europa y los Estados Unidos refunfuñando sobre el supuesto impacto en el clima de las pruebas realizadas a 10,000 kilómetros de distancia.

Los cinéfilos británicos disfrutaron de una visión improbable de la catástrofe climática provocada por pruebas nucleares en la película de 1961. El día que la Tierra se incendió. El gobierno de los Estados Unidos encargó a Rand Corporation que entregara Un informe no concluyente en 1966 sobre el efecto sobre el climapero para entonces un tratado internacional había prohibido las pruebas en la atmósfera, en el agua y en el espacio.

Muy lentamente, la preocupación pública sobre las consecuencias radiactivas y sus consecuencias para el clima comenzó a desvanecerse.

Los científicos continuaron contemplando los efectos climáticos de la confrontación nuclear de otras maneras: en 1983, investigadores estadounidenses propusieron un posible invierno nuclear, provocado por hongos radiactivos de quemar ciudades que alcanzarían la estratosfera y atenuarían la luz del sol durante una década.

Pero mucho antes de eso, la paz y la prosperidad habían creado otro peligro climático: la combustión acelerada de combustibles fósiles había comenzado a elevar los niveles atmosféricos de gases de efecto invernadero para provocar el calentamiento global, y los científicos climáticos comenzaron a adoptar criterios nucleares para medir el efecto.

"Las condiciones atmosféricas de 1962-64 fueron excepcionales y es poco probable que se repitan, por muchas razones"

Un cálculo es que al volar en aviones a reacción o conducir automóviles o generar energía eléctrica, la humanidad ahora está agregando el equivalente en energía térmica de cinco explosiones de Hiroshima cada segundo a la atmósfera del mundo, alterando así inexorablemente el clima global.

Eso no ha impedido que otros científicos preocupándose por los efectos escalofriantes sobre el clima y la civilización humana de incluso un intercambio nuclear limitado. Pero el supuesto impacto de las explosiones de radiación nuclear sobre el clima ha sido más o menos olvidado.

Ahora el profesor Harrison y sus colegas han vuelto al acertijo en el diario. Physical Review Letters, para encontrar que la respuesta podría separarse de los registros meteorológicos recopilados en Kew, cerca de Londres, y a 1000 kilómetros de distancia en Lerwick, en las Islas Shetland, al noreste de Escocia, un sitio seleccionado porque sería menos afectado por el hollín, las partículas de azufre y Otros tipos de contaminación industrial.

La radiación nuclear ioniza la materia a su paso para crear átomos y moléculas con carga eléctrica. La carga eléctrica cambia la forma en que las gotas de agua en las nubes chocan y se combinan, piense en tormentas eléctricas dramáticas, relámpagos y lluvia torrencial, y esto afecta el tamaño de las gotas y el volumen de lluvia: es decir, la lluvia no cae hasta que las gotas se vuelven lo suficientemente grandes.

Por lo general, el sol hace la mayor parte del trabajo, pero al comparar los registros meteorológicos de dos estaciones, los investigadores pudieron por primera vez tener en cuenta la contribución de las explosiones de prueba de la Guerra Fría en el desierto de Nevada, o el Ártico siberiano, o el lejano Pacífico sur, sobre las precipitaciones escocesas entre 1962 y 1964.

La diferencia desapareció

Encontraron 150 días en los que la electricidad atmosférica era alta o baja, mientras estaban nublados en Lerwick: también encontraron una diferencia en la precipitación que, dicen, desapareció una vez que la acumulación de lluvia nuclear radioactiva había desaparecido.

Sus análisis estadísticos sugieren que no hubo cambios serios o duraderos, pero la conexión estaba allí: donde la radioactividad era alta, la lluvia aumentó de 2.1 mm por día a 2.6 mm, un aumento del 24% en la lluvia diaria. Las nubes también eran más gruesas.

El estudio permanece como una pieza más del rompecabezas climático, como una prueba de la técnica de medición, y un recordatorio más de las lecciones que aún quedan por aprender de la Guerra Fría.

Confirma una comprensión más profunda de la compleja maquinaria que entrega las primeras gotas de lluvia, e idealmente los científicos no tendrán muchas oportunidades de probar su comprensión de la misma manera.

Los autores concluyen, en los tonos recortados favorecidos por las publicaciones de investigación: "Las condiciones atmosféricas de 1962-64 fueron excepcionales y es poco probable que se repitan, por muchas razones". - Climate News Network

Sobre la autora

Tim Radford, periodista independienteTim Radford es un periodista independiente. Él trabajó para El guardián para 32 años, llegando a ser (entre otras cosas) editor de letras, artes editor, editor literario y editor de la ciencia. Ganó el Asociación de Escritores Científicos británicos premio para el escritor de ciencia del año cuatro veces. Sirvió en el comité del Reino Unido para el Decenio Internacional para la Reducción de los Desastres Naturales. Ha dado conferencias sobre ciencia y medios en docenas de ciudades británicas y extranjeras. 

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Este artículo apareció originalmente en Climate News Network

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