La industria de combustibles fósiles ve el futuro de su producto en plástico difícil de reciclar

La industria de combustibles fósiles ve el futuro de su producto en plástico difícil de reciclar

Lasse Olofsson / Shutterstock

La contaminación plástica y la crisis climática son dos partes inseparables del mismo problema, aunque no se tratan como tales. Muchos países han implementado cargos por bolsas de plástico y prohibiciones de paja de plástico, mientras que la acción para eliminar gradualmente los combustibles fósiles se queda muy atrás, debido en parte a la inercia de la enorme empresas de petróleo y gas que dominan el sector.

Una investigación realizada por The Guardian descubrió recientemente que solo 20 de estas empresas son responsables del 35% de las emisiones globales de gases de efecto invernadero desde 1965. ¿Cómo se adaptarán a medida que la demanda de combustibles fósiles disminuya con el aumento de la energía renovable y la energía de las baterías? La respuesta es plástica, y ese cambio ya está en marcha.

La mayor parte del plástico que existe hoy ha sido hecho en la última década. El medio ambiente parece estar ahogado en plástico por la misma razón por la que las temperaturas globales continúan aumentando: los combustibles fósiles se han mantenido baratos y abundantes.

La industria de combustibles fósiles ve el futuro de su producto en plástico difícil de reciclar Desde llenar autos hasta autos de juguete de plástico. Steinar Engeland / Unsplash, CC BY

El plástico barato se fabrica con productos químicos producidos en el proceso de fabricación de combustible. La refinación de petróleo transforma el petróleo crudo extraído del suelo en gasolina, produciendo etano como subproducto. Hace una década, el advenimiento del fracking (fracturación hidráulica de petróleo o gas natural) hizo las materias primas para los plásticos. significativamente más baratas.

Fracking gas de esquisto produce mucho etano, que se convierte en etileno, el componente básico de muchos productos plásticos difíciles de reciclar, como películas de embalaje, bolsitas y botellas. El polietileno barato del fracking creó un exceso de envases de plástico en los estantes de los supermercados que la socióloga Rebecca Altman ha llamado "fracking.

Existen pocas instalaciones en todo el mundo que pueden eliminar o reciclar este tipo de plástico de manera eficiente. Son caros de configurar y ejecutar y hay poca demanda para usar el material reciclado para hacer nuevos productos. Mientras que el embalaje es el la mayor fuente de demanda de plástico, la mayor parte de eso se desecha tan pronto como se retira, con un tercio de los cuales se estima que van directamente a la basura doméstica y a la incineración o al vertedero. En gran parte del mundo, gran parte va directamente al medio ambiente.

Reducir el consumo de combustible no necesariamente resolverá el problema plástico. Se espera que la producción mundial de plástico se duplique en los próximos años 15 incluso a medida que la demanda de gasolina disminuye. En 2017, el 50% de todo el petróleo crudo producido en todo el mundo se refinó como combustible para el transporte, principalmente como gasolina. Los vehículos eléctricos y las formas más eficientes de transporte público significan demanda de gasolina está cayendo. Las compañías de petróleo y gas que poseen estas refinerías se están preparando para convertir lo que ahora es exceso de combustible en plásticos para el embalaje.

Cambio climático en una botella

A medida que la demanda de gasolina continúe disminuyendo en el futuro, se producirán más plásticos directamente del petróleo crudo. Las compañías petroleras ahora planean convertir hasta 40% del petróleo crudo pretenden extraer en petroquímicos. Estos son productos químicos como acetileno, benceno, etano, etileno, metano, propano e hidrógeno, que forman la base de miles de otros productos, incluidos los plásticos.

La industria predice que los productos petroquímicos crecerán de 16% de la demanda de petróleo en 2020 a 20% por 2040 principalmente para suministrar las materias primas para la fabricación de plásticos. Las consecuencias ambientales de hacer aún más plástico a partir del petróleo crudo serán significativas. Más contaminación plástica ingresará a los cursos de agua y al océano, mientras que aumentar la producción acelerará las emisiones globales.

Eso es porque hacer plástico libera dióxido de carbono (CO₂). Tanto el transporte del petróleo crudo para fabricarlo como la eliminación del plástico por incineración generan emisiones. La mayor parte del total estimado costo de capital natural de contaminación plástica - USD $ 75 mil millones por año solo para el sector de bienes de consumo - surge de las emisiones de CO₂ vinculadas a producción y transporte de plástico.

Expandir la producción de plástico y enviar más plástico directamente a la incineración o a instalaciones de conversión de residuos en energía, donde los plásticos se convierten en petróleo y utilizado para generar electricidad o calor - las emisiones medias de CO₂ del plástico son se espera que triplique por 2050 a 309m toneladas métricas. La incineración de montañas de desechos plásticos podría convertirse en una de las mayores fuentes de emisiones de C0₂ en el sector energético de Europa a medida que se eliminan los combustibles fósiles.

La industria de combustibles fósiles ve el futuro de su producto en plástico difícil de reciclar La producción y uso anual de plástico actualmente emite tanto CO₂ cada año como las plantas de energía de carbón 189 500 megavatios. CIELO, autor proporcionado

Reducir a la mitad el uso de envases de plástico a base de petróleo por 2030 y eliminándolo por completo por 2050 podría garantizar que todavía se cumplan los objetivos de emisiones de CO₂. Lograr cero emisiones netas de incinerar envases de plástico significa eliminar todos los usos no esenciales del plástico a base de petróleo por 2035, después de un pico en el empaque y otros plásticos desechables de un solo uso en 2025. Reemplazar los plásticos tradicionales con nuevos materiales hechos de fuentes renovables como el almidón de maíz podría ayudar, al igual que desarrollar una nueva infraestructura para el compostaje plástico industrial.

En una crisis climática, los desechos plásticos no se parecen al mundo. problema ambiental más acuciante. Pero considerar el plástico y el clima como dos cuestiones separadas es un error. La preocupación por la contaminación plástica no es distraer personas de un problema más grave: el problema es el plástico. Si vemos los plásticos como "cambio climático sólido", se vuelven centrales para la crisis climática.

Sobre el Autor

Deirdre McKay, Lector de Geografía y Política Ambiental, Keele University

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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