Esto es lo que causó un cambio climático importante en el pasado

¿Qué causó el cambio climático importante en el pasado? Shutterstock

La Tierra tuvo varios períodos de altos niveles de dióxido de carbono en la atmósfera y altas temperaturas en los últimos millones de años. ¿Puede explicar qué causó estos períodos, dado que no hubo quema de combustibles fósiles u otras fuentes de liberación de dióxido de carbono creado por los humanos durante esos tiempos?

Quemar combustibles fósiles o vegetación es una forma de poner dióxido de carbono en el aire, y es algo en lo que nos hemos vuelto muy buenos. Los humanos están generando casi 40 mil millones de toneladas de dióxido de carbono cada año, principalmente quemando combustibles fósiles.

El dióxido de carbono permanece en el aire. por siglos a milenios y se acumula con el tiempo. Desde que comenzamos el uso sistemático del carbón y el petróleo como combustible, hace unos 300 años, la cantidad de dióxido de carbono en el aire ha aumentado casi a la mitad.

Esto es lo que causó un cambio climático importante en el pasado NOAA

Además de las emisiones que agregamos, las concentraciones de dióxido de carbono en el aire suben y bajan como parte de lo natural. Ciclo del carbono, impulsado por intercambios entre el aire, los océanos y la biosfera (vida en la tierra), y en última instancia por procesos geológicos.

Cambios naturales en el dióxido de carbono.

Cada año, las concentraciones de dióxido de carbono aumentan y disminuyen un poco a medida que las plantas crecen en primavera y verano y mueren en otoño e invierno. El momento de esto subida y bajada estacional está vinculado a las estaciones del hemisferio norte, ya que la mayor parte de la superficie terrestre en la Tierra está allí.

Los océanos también juegan un papel activo en el ciclo del carbono, contribuyendo a las variaciones a lo largo de algunos meses para disminuir los cambios a lo largo de los siglos. El agua del océano absorbe dióxido de carbono directamente en un intercambio entre el aire y el agua de mar. Las pequeñas plantas marinas usan dióxido de carbono para la fotosíntesis y muchos organismos marinos microscópicos usan compuestos de carbono para hacer conchas. Cuando estos microorganismos marinos mueren y se hunden en el fondo marino, se llevan el carbono.

Colectivamente, la biosfera (ecosistemas en tierra y en suelos) y los océanos están absorbiendo la mitad de todo el dióxido de carbono emitido por humanos, y esto disminuye la tasa de cambio climático. Pero a medida que el clima continúa cambiando y los océanos se calientan aún más, no está claro si la biosfera y los océanos continuarán absorbiendo una fracción tan grande de nuestras emisiones. A medida que el agua se calienta, es menos capaz de absorber dióxido de carbono y, a medida que cambia el clima, muchos ecosistemas se estresan y son menos capaces de fotosintetizar el dióxido de carbono.

Historia climática profunda de la Tierra

En escalas de tiempo de cientos de miles a millones de años, las concentraciones de dióxido de carbono en el aire han variado enormemente, al igual que el clima global.

Este ciclo de carbono a largo plazo implica la formación y la descomposición de la superficie de la Tierra: actividad de la placa tectónica, la acumulación y la erosión de las cadenas montañosas, la actividad volcánica prolongada y la aparición de nuevos fondos marinos en fallas activas en el medio del océano.

La mayor parte del carbono almacenado en la corteza terrestre está en forma de piedra caliza, creada a partir de las capas de organismos marinos a base de carbono que se hundieron en el fondo del océano hace millones de años.

El dióxido de carbono se agrega al aire cuando los volcanes hacen erupción, y se elimina del aire cuando las rocas y las cadenas montañosas se desgastan y desgastan. Estos procesos suelen llevar millones de años para sumar o restar dióxido de carbono de la atmósfera.

En la actualidad, los volcanes agregan solo un poco de dióxido de carbono al aire, alrededor 1% de lo que la actividad humana está contribuyendo actualmente. Pero ha habido momentos en el pasado donde la actividad volcánica ha sido mucho mayor y ha arrojado grandes cantidades de dióxido de carbono al aire.

Un ejemplo es hace unos 250 millones de años, cuando la actividad volcánica prolongada aumentó drásticamente los niveles de dióxido de carbono atmosférico. Estas fueron erupciones volcánicas a gran escala, con una duración de alrededor de dos millones de años y causando una extinción masiva.

En el pasado geológico más reciente, los últimos 50 millones de años, los niveles de dióxido de carbono han disminuido gradualmente en general y el clima se ha enfriado, con algunos altibajos. Una vez que las concentraciones de dióxido de carbono se volvieron lo suficientemente bajas (alrededor de 300 partes por millón) entre dos y tres millones de años atrás, comenzó el ciclo actual de la era de hielo, pero el calentamiento que causan nuestras emisiones es mayor que la tendencia de enfriamiento natural.

Si bien el clima de la Tierra ha cambiado significativamente en el pasado, sucedió en escalas de tiempo geológicas. El carbono en el petróleo y el carbón que quemamos representa dióxido de carbono absorbido por la vegetación hace cientos de millones de años y luego depositado a través de procesos geológicos durante milenios. Hemos quemado una proporción significativa en unos pocos siglos.

Si las emisiones humanas de dióxido de carbono continúan aumentando durante este siglo, podríamos alcanzar niveles no visto por decenas de millones de años, cuando la Tierra tenía un clima mucho más cálido con niveles del mar mucho más altos y sin capas de hielo.La conversación

Sobre el Autor

James Renwick, Profesor, Geografía Física (ciencia del clima), Te Herenga Waka - Universidad Victoria de Wellington

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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