El fracaso catastrófico de los sistemas globales de la Tierra condujo a la extinción de los dinosaurios: todavía podemos seguir el mismo camino

La extinción de los dinosaurios: todavía podemos ir por el mismo camino iurii / Shutterstock

“¿Por qué se extinguieron los dinosaurios?” El consenso, entre paleontólogos y dinosaurios locos de siete años por igual, parece ser que hace unos años 66, un asteroide de 10km de diámetro se estrelló en lo que hoy es Centroamérica. Levantó una nube de polvo y ceniza que se extendió por la atmósfera superior, bloqueando el sol, enfriando la Tierra y destruyendo la capa de ozono que protege la vida de la radiación cósmica dañina.

Estos efectos duraron más de una década, devastando las plantas terrestres y el plancton. La devastación viajó rápidamente por las cadenas alimenticias, primero matando a los grandes herbívoros, que no pudieron encontrar suficiente comida, y luego a los carnívoros, que pronto se encontraron en la misma posición. Un asombroso 75% de especies, incluidos todos los dinosaurios "no aviares", desapareció. Este evento, conocido como el extinción masiva cretácico final, Es uno de los los "cinco grandes" tales extinciones Conocido desde los últimos 500m años de la historia de la Tierra.

 PERMISO PENDIENTE. Museo Sam Noble, Universidad de Oklahoma

Pero este no fue el único evento dramático que coincidió con la muerte de los dinosaurios. Aproximadamente al mismo tiempo, en la India central, una Verdaderamente colosales series de volcanes. arrojaron más de un millón de kilómetros cúbicos de lava junto con azufre y dióxido de carbono que cambiaron el clima y causaron la lluvia ácida mundial. Mientras tanto, una desaceleración de la actividad tectónica submarina llevó a uno de los períodos más rápidos de caída del nivel del mar en la historia del planeta, devastando los ecosistemas costeros.

Esto ha llevado a algunos debates bastante acalorados acerca de lo que "realmente" mató a los dinosaurios, especialmente porque ha habido momentos en que eventos igualmente dramáticos Ocurrió sin que pareciera causar tanto daño.

 Una de las 'cinco grandes extinciones'. AuntSpray / Shutterstock

Tal vez esta sea la pregunta equivocada de preguntar.

Cambio profundo, complejo, interconectado.

La creciente evidencia ahora sugiere que estos eventos estaban interconectados y que la extinción de los dinosaurios no se puede explicar como un proceso simple durante el cual una "cosa mala" cayó de un cielo azul claro y todo murió. Más bien, se trata de Cambios profundos, complejos e interconectados. A los sistemas globales que sustentan la vida.

Por ejemplo, el período cretáceo tardío fue gradual y sutil. Reestructuración de ecosistemas terrestres., haciéndolos más vulnerables al colapso catastrófico. Dicha reestructuración fue potencialmente provocada por múltiples cambios evolutivos y ecológicos relacionados con el cambio climático, el creciente dominio de las plantas con flores y las fluctuaciones en la diversidad y abundancia de grupos de dinosaurios en particular.

Esta complejidad tampoco es una característica inusual de las extinciones en masa. A través de las cinco catástrofes mundiales devastadoras de la Tierra, hay una verdadero whodunit de posibles causas. Estos incluyen asteroides, volcanes, cambio climático (tanto calentamiento como enfriamiento), la evolución de nuevas especies, como las plantas de raíces profundas que convirtieron la roca desnuda en un suelo rico por primera vez, e incluso los efectos de estrellas cercanas en explosión.

Sin embargo, el más grande de todos los eventos de extinción en masa, el "Gran Morir" al final del período Pérmico de 250 hace unos años, que mató al 90% de todas las especies en la Tierra, parece aún más complejo. No menos de siete eventos potencialmente catastróficos están asociados con este período en la historia geológica. Estos incluyen la evolución de nuevas cepas de microorganismos, un impacto de asteroides y un área descomunal de actividad volcánica en la actual Siberia que entró en erupción por un millon de años.

Pero los mayores cambios pueden haber tenido lugar en los océanos de la Tierra. Hubo emisiones a gran escala de metano desde el fondo del océano, el estancamiento de las corrientes oceánicas, el aumento de los niveles de dióxido de azufre que causó la muerte del fitoplancton, y disminución de los niveles de oxígeno.

Con tanto en marcha, es menos sorprendente que el 90% de todas las especies se extinga que el 10% sobrevivido.

Tiempos precarios

¿Qué implica esto sobre nuestra era actual, que muchos consideran ahora que constituye una “Sexta” extinción masiva11? En el Centro para el Estudio del Riesgo Existencial en la Universidad de Cambridge, a menudo nos enfrentamos al problema de las amenazas globales "sin precedentes" de la actualidad. Algunos de estos, como las amenazas de las armas nucleares o la Inteligencia Artificial, pueden parecerse a los asteroides que caen del cielo, y a menudo se nos pregunta cuál es la que más nos preocupa. Una cosa que podemos quitar del estudio de las extinciones en masa anteriores es que esta pregunta puede estar fuera de lugar.

La humanidad vive de manera mucho más precaria de lo que creemos, dependiendo de una gran cantidad de sistemas globales, desde el medio ambiente que nos proporciona alimentos, agua, aire limpio y energía hasta la economía global que suministra bienes y servicios donde los queremos y cuando los queremos , a menudo “justo a tiempo”.

Al observar el registro histórico y geológico, queda claro que tales sistemas pueden pasar fácilmente a través de cambios de fase en los que un sistema previamente estable se transforma rápidamente en un caótico. Los científicos ya han identificado cómo podría ocurrir esto en relación con fenómenos tales como puntos de inflexión climáticos (donde el cambio climático se convierte en autosuficiente, en lugar de ser simplemente "hecho por el hombre"), colapso del ecosistema (donde la pérdida de algunas especies clave puede hacer que desaparezcan ecosistemas completos), y hiperinflación (Donde las instituciones económicas previamente estables dejan de funcionar y el dinero pierde su valor).

 ¿Punto de inflexión climático? Roschetzky Fotografía / Shutterstock

Otra cosa que aprendemos de estos eventos pasados ​​es que no existe una ley de la naturaleza que evite que dichos cambios de fase se conviertan en globales o catastróficos. Si se los presiona lo suficiente, es evidente que los sistemas globales pueden colapsar en una espiral de muerte, por lo que el daño a una especie, al ecosistema o al proceso ambiental causa problemas a los demás, creando una retroalimentación positiva que acelera el cambio y lo hace autosuficiente.

De hecho, mientras que el popularGaia hipótesis”Sugiere que los sistemas globales actúan para promover la estabilidad general de nuestro planeta, no hay evidencia concluyente de que la biosfera se ajuste a los cambios para apoyar la continuación de la vida compleja. De hecho, recientemente se sugirió que una razón por la que la vida puede ser rara en otros planetas es que su aparición a menudo aleja los sistemas planetarios De las condiciones necesarias para su continua existencia. No es imposible que Esto todavía podría suceder en la Tierra..

 Cambio profundo. FloridaStock / Shutterstock

Tampoco los sistemas que nosotros mismos hemos diseñado son menos frágiles a este respecto. De hecho, muchas de nuestras instituciones se han mostrado casi totalmente despreocupadas con el bienestar humano; siempre y cuando puedan servir a los intereses de la maximización de beneficios a corto plazo, la participación de los votantes y otras metas, en última instancia, inútiles.

Sin embargo, puede que no sean todas malas noticias para la humanidad. Algunos teóricos sugieren que los efectos catastróficos de una extinción masiva tienden a barrer a los especialistas altamente adaptados de la era, y permiten que los generalistas más flexibles sobrevivan y eventualmente prosperen. en nuevas formas. Así que quizás podamos sentirnos cómodos con el hecho de que los humanos se han mostrado como los mejores generalistas, adaptándose para sobrevivir, aunque no siempre prosperan, en todos los hábitats de la Tierra, e incluso en el espacio exterior.

Pero también debemos reflexionar sobre el hecho de que la mayor parte de esta flexibilidad no proviene de nuestra biología, sino de las tecnologías que hemos creado. No solo son estas las mismas tecnologías que nos están llevando a impulsar los sistemas globales en la medida en que lo hemos hecho, sino que son rápidos Saliendo de los reinos de la comprensión humana. En su complejidad y sofisticación. De hecho, ahora se requiere un inmenso conocimiento individual para usarlos y mantenerlos, lo que nos convierte a cada uno de nosotros, individualmente, en el tipo de especialistas adaptados más vulnerables en un evento de extinción masiva, algo que tal vez no sea tan buena noticia después de todo.La conversación

Sobre el Autor

Simon Beard, investigador asociado principal, Centro para el estudio del riesgo existencial, Universidad de Cambridge; Lauren Holt, investigadora asociada, Centro para el Estudio del Riesgo Existencial, Universidad de Cambridge, y Paul Upchurch, profesor de paleobiología, UCL

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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