El sector energético es uno de los mayores consumidores de agua en un mundo amenazado por la sequía

El sector energético es uno de los mayores consumidores de agua en un mundo amenazado por la sequía karamysh / Shutterstock

Con una cuarta parte de la población humana del mundo que ya vive en regiones que sufren de grave escasez de agua durante al menos seis meses del año, quizás no sea sorprendente que el Foro Económico Mundial haya calificado recientemente las crisis del agua como el mayor riesgo global en términos de posibles impactos durante la próxima década.

La generación de electricidad es un importante consumidor de agua: consume más de cinco veces más agua a nivel mundial que los usos domésticos (beber, preparar alimentos, bañarse, lavar ropa y platos, descargar inodoros y el resto) y más de cinco veces más agua a nivel mundial que la producción industrial.

El sector energético es uno de los mayores consumidores de agua en un mundo amenazado por la sequía Figura 1: Extracción de agua para actividades humanas a nivel mundial, basada en datos de Mekonnen et al., (2015) y Hoekstra y Mekonnen (2012). Gary Bilotta, autor proporcionado

Si bien la generación de electricidad consume mucho menos agua que la producción de alimentos a nivel mundial, se espera que haya cambios enormes en las demandas de agua de la electricidad a lo largo del siglo XXI. los Agencia Internacional de Energía proyectó un aumento del 85% en el uso mundial del agua para la producción de energía solo entre 2012 y 2032.

Estos cambios serán impulsados ​​por una combinación de factores. Primero, crecimiento de la población humana, que se estima que aumentará de 7.4 mil millones de personas hoy a 9.6 a 12.3 mil millones para 2100. Segundo, por mejoras en el acceso a la energía para los 1.4 millones de personas que actualmente no tienen acceso a la electricidad y los mil millones de personas que actualmente solo tienen acceso a redes eléctricas poco confiables. Y tercero, electrificación progresiva de transporte y calefacción como parte de los esfuerzos para reducir la dependencia de los combustibles fósiles y reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.

La forma exacta en que se producirán estos cambios en la huella hídrica de la electricidad dependerá de las políticas energéticas nacionales e internacionales que se adopten en las próximas décadas. Históricamente, las políticas energéticas han sido influenciadas por una multitud de factores (disponibilidad nacional de recursos energéticos, costos financieros, confiabilidad del suministro, seguridad del suministro y similares).

Siguiendo desde el Acuerdo COP21 de París, la huella de carbono de la energía debería tener una mayor influencia en la toma de decisiones en el sector. Como se puede ver en la Figura 2, existen diferencias considerables en el ciclo de vida de las emisiones de gases de efecto invernadero de diferentes tecnologías de generación de electricidad (g CO2eq / kWh), con valores promedio que van desde solo 4g CO2eq / kWh para energía hidroeléctrica hasta 1,001 g CO2eq / kWh para carbón , aunque existen variaciones regionales y tecnológicas significativas en los valores reportados para la misma fuente de energía.

El sector energético es uno de los mayores consumidores de agua en un mundo amenazado por la sequía Figura 2: Evaluaciones del ciclo de vida de las emisiones de gases de efecto invernadero de las tecnologías de generación de electricidad (g CO2eq / kWh), que muestran los valores mínimos, medianos y máximos reportados para cada tecnología, según las revisiones de literatura del IPCC. Gary Bilotta, autor proporcionado

Trabajo sediento

Si bien es importante tener en cuenta estos factores en la formulación de políticas dentro del sector energético, sería una oportunidad desaprovechada si los formuladores de políticas pasaran por alto las otras huellas ambientales de la generación de electricidad, y en particular la huella hídrica, al tomar decisiones sobre qué tecnologías apoyar y priorizar. La forma más justa de comparar las fuentes de electricidad en términos de su demanda de agua es considerar su huella hídrica durante el ciclo de vida: la demanda de consumo de agua para la construcción y operación de la planta, el suministro de combustible, la eliminación de desechos y el desmantelamiento del sitio, por unidad de energía neta producida .

Como se puede ver en la Figura 3, existen diferencias asombrosas en la huella hídrica de las diferentes tecnologías de generación de electricidad. Las huellas hídricas de consumo mínimas del ciclo de vida varían de 0.01 litros por kWh para energía eólica, a 1.08 litros por kWh para energía hidroeléctrica de almacenamiento, aunque existen variaciones regionales y tecnológicas significativas en los valores reportados para la misma fuente de energía.

El sector energético es uno de los mayores consumidores de agua en un mundo amenazado por la sequía Figura 3: Evaluaciones del ciclo de vida del consumo de agua de consumo (litros por kWh) de diferentes tecnologías de generación de electricidad, mostrando valores mínimos y máximos reportados para cada tecnología en base a datos de Mekonnen et al (2015). Gary Bilotta, autor proporcionado

Cuando estas diferencias entre las fuentes se amplían por el número de unidades de electricidad requerida Para satisfacer las necesidades de la población mundial, las implicaciones de la huella hídrica global de la generación de energía son fenomenales. Si no se planifica y considera las demandas de agua de la energía, es probable que se produzcan suministros de energía inseguros y poco confiables y efectos negativos en los otros usuarios importantes de agua dulce.

Recientemente hemos observado los impactos de las sequías en los suministros de energía de EE. UU. plantas termoeléctricas y centrales hidroeléctricas. Si los responsables políticos no tienen en cuenta los vínculos entre la energía y el agua, podemos llegar a un punto en muchas partes del mundo donde la disponibilidad de agua es el principal determinante de las fuentes de energía disponibles para su uso.

Esto inevitablemente obligará a los países a tomar decisiones de emergencia sobre la distribución de agua escasa entre generar electricidad o producir alimentos, mantener la salud y el saneamiento, mantener la producción industrial y / o conservar la naturaleza.La conversación

Sobre el Autor

Gary Bilotta, profesor titular de Geografía Física y Ciencias Ambientales, Universidad de Brighton

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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