Las ciudades recurren a la desalinización para la seguridad del agua, pero ¿a qué costo?

Las ciudades recurren a la desalinización para la seguridad del agua, pero ¿a qué costo? La planta de desalinización más grande de Australia, la "fábrica de agua" de A $ 3.5 mil millones de Victoria puede abastecer a casi un tercio de las necesidades de Melbourne. Nils Versemann / Shutterstock

Eliminar las sales y otras impurezas del agua es realmente difícil. Por miles de años personas, incluyendo AristótelesIntenté hacer agua dulce con agua de mar. En el siglo 21st, los avances en la tecnología de desalinización significan que las autoridades de agua en Australia y en todo el mundo pueden suministrar abundante agua dulce con solo presionar un interruptor.

Lograr la seguridad del agua. el uso de la desalinización es ahora una prioridad para la mayoría de las capitales de Australia, todas menos una de las cuales se encuentran en la costa. Al utilizar la abundancia de agua de mar como fuente, este enfoque busca "proteger el clima" de los suministros de agua de nuestras ciudades.

Es difícil creer que ahora, como 2004, todas las autoridades de agua de la capital de Australia dependían de represas de agua de superficie o de agua subterránea para el suministro de agua potable. Desde que se completó la primera planta de desalinización de Perth en 2006, Australia Las ciudades capitales han adoptado la desalinización masiva de agua de mar "fábricas de agua" Como una forma de aumentar la seguridad del agua.

Perth y Adelaide tienen confió más en la desalinización hasta la fecha. Canberra, Hobart y Darwin son las únicas capitales sin desalinización.

La sequía que cambió todo.

Desde finales de 1990 hasta 2009 en el sureste de Australia, sufrió a través de Sequía del Milenio. Esta fue una época de estrés hídrico generalizado. Cambió para siempre la industria del agua australiana.

Todas las principales autoridades de agua vieron caer sus depósitos de agua en picado. Almacenes de Melbourne cayó a tan bajo como 25% en 2009. El almacenamiento de agua de Gosford-Wyong, que abastece a un área de rápido crecimiento de más de 300,000 en la costa central de Nueva Gales del Sur, cayó a 10% de capacidad de estudiantes en el año 2007.

Estos eran problemas familiares en lugares como Perth, donde la gran sequía es épica. Durante más de cuatro décadas, los residentes de la ciudad han estado observando sus Disminución del suministro de agua superficial.. Sorprendentemente, sólo sobre 10% del agua de Perth ahora proviene de esta fuente.

Dos plantas de desalinización de Perth tienen una Producción combinada de hasta 145 mil millones de litros (gigalitros, GL) por año. Eso es casi la mitad de las necesidades de agua de la ciudad. Ambos han permanecido en funcionamiento. desde que fueron construidos.

Usos modernos de desalinización a escala industrial. ósmosis inversa Para eliminar la sal y otras impurezas del agua de mar. El agua es forzada a alta presión a través de una serie de membranas a través de las cuales la sal y otras impurezas no pueden pasar.

Los costos de diseño, construcción y mantenimiento de estas plantas industriales son altos. Ellos también usar grandes cantidades de electricidad, que aumenta las emisiones de gases de efecto invernadero a menos que se utilicen fuentes de energía renovables.

Otra preocupación es la devolución del exceso de sal al medio ambiente. australiano Los estudios han demostrado un impacto mínimo..

Así como muchas de las fábricas de desalinización nuevas y masivas se completaron, y con orgullo abrieron los políticos sonrientes, comenzó a llover. los Las plantas de desalinización se apagaron al llenarse los almacenes.. Sin embargo, los consumidores de agua todavía tenían que pagar por el mantenimiento de las plantas inactivas, cientos de millones de dólares al año en el caso de Melbourne y Sydney plantas

Sacando plantas de bolas de naftalina.

Ahora la sequía ha regresado al sureste de Australia. Una vez más, muchos almacenes de agua de la ciudad capital están en fuerte declive. Entonces, ¿cuál es la respuesta de las autoridades del agua en la época de desalado? No es sorprendente, más desalinización es su respuesta.

Una por una, las plantas de desalinización se vuelven a encender. Sydney acaba de Comenzó el proceso de reinicio de su planta., que se encargó en 2010. Adelaide tiene planes para Incrementa enormemente la modesta salida. De su planta este año. La planta de Gold Coast, que también puede suministrar Brisbane, es operando a un nivel bajo en modo de "espera activa".

Después de un invierno seco, se espera que Melbourne Water aconseje al gobierno victoriano que haga mayores pedidos de agua desalinizada desde su planta, capaz de producir 150GL al año, se completó en diciembre 2012. Mothballed por más de cuatro años, suministró su primera agua a los embalses en marzo xnumx. los previsión de la necesidad de 100GL en 2019-20 (los pedidos anuales se deciden en abril) es casi una cuarta parte de la demanda anual de Melbourne. La capacidad de la planta es Capaz de ampliarse a 200GL al año..

Cuando los incendios forestales amenazaron recientemente el mayor almacenamiento de agua de Victoria, la presa Thomson, el gobierno dijo que el agua desalinizada podría usarse para Reemplaza el 150GL al año tomado de la presa..

El plan de Sydney para futuras sequías es Duplique el rendimiento de su planta desaladora de 250 millones de litros (megalitros, ML) por día a 500ML por día.. Esto tomaría su contribución del 15% al 30% de la demanda de agua de Sydney.

Perth, Adelaide, Melbourne, Brisbane y la Costa de Oro ya tienen la capacidad de suministrar una mayor proporción de sus poblaciones con agua desalinizada según sea necesario.

¿Qué pasa con los asentamientos continentales y regionales en Australia? Las plantas de desalinización a gran escala pueden no ser viables para Canberra y otros centros del interior. Estas regiones requerirían suficientes recursos de agua subterránea y la extracción puede no ser ambientalmente racional.

¿Cuánto, entonces, pagamos por el agua que usamos?

Las plantas que abastecen a nuestras ciudades más grandes. cuesta miles de millones construir y mantener, incluso cuando están inactivos durante años.

La Asociación Australiana de Agua estima el El costo del suministro de agua desalinizada varía ampliamente, de $ 1 a $ 4 por kL.

De hecho, los costos del agua en general varían enormemente, dependiendo de la ubicación y la cantidad de agua utilizada. Las estructuras de precios son tan complejas como los planes de teléfonos móviles o las pólizas de seguro de salud.

El precio más alto está en Canberra, donde los residentes pagan $ 4.88 / kL Por cada kL que usan sobre 50kL por trimestre. La tarifa más barata es la de Hobart. $ 1.06 / kL.

El tema de los precios del agua lleva a la pregunta de qué sucedió con las estrategias alternativas, el reciclaje y la gestión de la demanda, que las ciudades perseguidas antes de la desalinización se convirtieron en el enfoque favorito. ¿Y cómo se comparan estos con el costoso proceso de desalinización que consume energía? Consideraremos estas preguntas en nuestro segundo artículo.

Acerca de los Autores

Ian Wright, profesor titular de Ciencias Ambientales, Universidad occidental de sydney y Jason Reynolds, profesor de investigación en geoquímica, Universidad occidental de sydney

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.

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