La basura plástica empeora las enfermedades de los arrecifes de coral

basura en la orilla

La basura de plástico, extendida en los océanos del mundo, intensifica la enfermedad del coral y, por lo tanto, pone en peligro los arrecifes, sugiere un estudio reciente.

"Los desechos plásticos actúan como una casa motorizada marina para microbios", dice la autora principal del estudio, Joleah Lamb, investigadora postdoctoral en la Universidad de Cornell que comenzó a recopilar estos datos como un doctorado en la Universidad James Cook en Australia.

"Los plásticos son recipientes ideales para colonizar organismos microscópicos que podrían desencadenar enfermedades si entran en contacto con los corales", dice Lamb. “Se ha demostrado que los artículos de plástico, comúnmente hechos de polipropileno, como tapas de botellas y cepillos de dientes, están muy habitados por bacterias. Esto está asociado con el grupo de enfermedades de coral globalmente devastador conocido como síndromes blancos ".

Cuando los residuos plásticos se encuentran con el coral, dicen los autores, la probabilidad de enfermedad aumenta de 4 a 89 por ciento, un cambio de 20. Los científicos estiman que alrededor de 11.1 mil millones de artículos plásticos están enredados en arrecifes en toda la región de Asia y el Pacífico, y que esto probablemente aumentará el porcentaje de 40 en los próximos siete años.

"Es como tener gangrena en el pie y no hay nada que puedas hacer para evitar que afecte todo el cuerpo".

Los corales son pequeños animales con tejido vivo que se adhieren y construyen unos sobre otros para formar “apartamentos” o arrecifes. Los patógenos bacterianos viajan a bordo de los plásticos, alterando los delicados tejidos de coral y su microbioma.

"Lo que preocupa de la enfermedad del coral es que una vez que se produce la pérdida de tejido del coral, no vuelve", dice Lamb. "Es como tener gangrena en el pie y no hay nada que puedas hacer para evitar que afecte todo el cuerpo".

Lamb y sus colegas examinaron los arrecifes de coral 159 de Indonesia, Australia, Myanmar y Tailandia, y examinaron visualmente los corales formadores de arrecifes de casi 125,000 para detectar la pérdida de tejidos y lesiones de enfermedades. El número de artículos de plástico varió ampliamente, desde artículos 0.4 por metros cuadrados 100 (aproximadamente del tamaño de un piso de Manhattan de dos habitaciones) en Australia, hasta artículos 25.6 por metros cuadrados 100 en Indonesia. Esto es significativo, dado que se estima que un millón de toneladas de desechos plásticos de 4.8 a 12.7 millones de toneladas de residuos plásticos ingresarán al océano en un solo año, dice Lamb.

Una gruesa manta de residuos plásticos cubre la playa en Sulawesi, Indonesia, cerca de donde los científicos realizaron inspecciones de coral. (Crédito: Joleah Lamb / Cornell)

Los científicos pronostican que para 2025, el plástico que ingresa al medio marino aumentará a aproximadamente 15.7 mil millones de elementos plásticos en los arrecifes de coral, lo que podría provocar una enfermedad de la banda que erosiona el esqueleto, síndromes blancos y una enfermedad de la banda negra.

“Nuestro trabajo muestra que la contaminación plástica está matando a los corales. Nuestro objetivo es concentrarnos menos en medir las cosas que mueren y más en encontrar soluciones ", dice el autor principal Drew Harvell, profesor de ecología y biología evolutiva. "Si bien no podemos detener el enorme impacto del calentamiento global en la salud de los corales a corto plazo, este nuevo trabajo debería impulsar la política hacia la reducción de la contaminación plástica".

La investigadora Joleah Lamb se sumerge en AustraliaJoleah Lamb examina el coral en la Gran Barrera de Coral en Australia. (Crédito: Yui Sato / Cornell)

Los arrecifes de coral son hábitats productivos en medio de aguas pobres en nutrientes, dice Harvell. Gracias a la relación simbiótica entre los corales y sus algas que funcionan con energía solar, "este milagro de la construcción crea la base para la mayor biodiversidad en nuestros océanos", dice ella. "Los corales están creando un hábitat para otras especies, y los arrecifes son críticos para la pesca".

"Este estudio demuestra que las reducciones en la cantidad de residuos plásticos que entran al océano tendrán beneficios directos para los arrecifes de coral al reducir la mortalidad asociada a la enfermedad", dice Lamb.

Coautores adicionales del artículo son de la Universidad de Washington; la Universidad de Hawai, Manoa; Universidad de James Cook; el Fondo de Defensa Ambiental; Universidad Prince of Songkla; Tailandia conservación natural; y la Universidad Hasanuddin, Indonesia.

Los fondos para la investigación provinieron de la Fundación Nacional de Ciencia, la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, la Conservación de la Naturaleza, el Fondo de Defensa Ambiental, el Banco Mundial, el Consejo de Investigación Australiano y el Centro Atkinson de Cornell para un Futuro Sostenible.

Fuente: Cornell University

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