Cómo los genios prehistóricos lanzaron una revolución tecnológica

 

Arquero Hadzabe lanzando una flecha desde su arco
Arquero Hadzabe. Nick Longrich, autor proporcionado

Durante los primeros millones de años de la evolución humana, las tecnologías cambiaron lentamente. Hace unos tres millones de años, nuestros antepasados ​​estaban haciendo copos de piedra astillados y picadores en bruto. Hace dos millones de años hachas de mano. Hace un millón de años, los humanos primitivos a veces usaban incendio, pero con dificultad. Luego, hace 500,000 años, el cambio tecnológico se aceleró, cuando aparecieron puntas de lanza, fabricación de fuego, hachas, cuentas y arcos.

Esta revolución tecnológica no fue obra de un solo pueblo. Las innovaciones surgieron en diferentes grupos: moderno Homo sapiens, primitivo sapiens, posiblemente incluso Neandertales - y luego esparcir. Muchos inventos clave fueron únicos: únicos. En lugar de ser inventados por diferentes personas de forma independiente, se descubrieron una vez y luego se compartieron. Eso implica que algunas personas inteligentes crearon muchos de los grandes inventos de la historia.

Y no todos eran humanos modernos.

La punta de la lanza

Hace 500,000 años en el sur de África, primitivo Homo sapiens Primero ató hojas de piedra a lanzas de madera, creando la punta de lanza. Las puntas de lanza fueron revolucionarias como armamento y como las primeras "herramientas compuestas": combinar componentes.

La punta de lanza se extendió, apareciendo hace 300,000 años en África del Este y Medio Oriente, luego hace 250,000 años en Europa, manejado por los neandertales. Ese patrón sugiere que la punta de lanza se pasó gradualmente de un pueblo a otro, desde África hasta Europa.

En llamas

Hace años 400,000 indicios de fuego, incluidos carbón y huesos quemados, se hicieron comunes en Europa, Oriente Medio y África. Ocurrió aproximadamente al mismo tiempo en todas partes, en lugar de al azar en lugares desconectados, lo que sugiere una invención, luego una rápida propagación. La utilidad del fuego es obvia y mantener un fuego encendido es fácil. Sin embargo, iniciar un incendio es más difícil y probablemente fue la principal barrera. Si es así, el uso generalizado del fuego probablemente marcó la invención del simulacro de incendio - un palo hecho girar contra otra pieza de madera para crear fricción, una herramienta que todavía utilizan los cazadores-recolectores en la actualidad.

Curiosamente, la evidencia más antigua del uso regular del fuego proviene de Europa, entonces habitada por neandertales. ¿Los neandertales dominaron el fuego primero? ¿Por qué no? Sus cerebros eran tan grandes como los nuestros; los usaban para algo, y viviendo los inviernos de la edad de hielo de Europa, los neandertales necesitaban el fuego más que los africanos Homo sapiens.

El hacha

Hace años 270,000 en África central, hachas de mano comenzó a desaparecer, reemplazada por una nueva tecnología, la hacha de núcleo. Los ejes centrales parecían hachas de mano pequeñas y gruesas, pero eran herramientas radicalmente diferentes. Los rasguños microscópicos muestran que los ejes centrales fueron atado a mangos de madera - Haciendo un verdadero hacha con mango. Las hachas se extendieron rápidamente por África, luego fueron llevadas por humanos modernos a la Península Arabica, Australia, y ultimamente Europa.

Ornamentación

Las cuentas más antiguas son cinco años, y proceden de Marruecos. Fueron hechos perforando conchas de caracol y luego ensartándolas con una cuerda. En el momento, arcaico Homo sapiens habitaba el norte de África, por lo que sus creadores no fueron humanos modernos.

Luego aparecieron perlas en Europa, hace 115,000-120,000 años, usadas por Neandertales, y finalmente fueron adoptados por humanos modernos en el sur de Africa Hace años 70,000.

Arco y flecha

Las puntas de flecha más antiguas aparecieron en el sur de África durante Hace años 70,000, probablemente hecha por los antepasados ​​de los bosquimanos, que han vivido allí durante 200,000 años. Los arcos luego se extendieron a los humanos modernos en África del Este, al sur de Asia Hace años 48,000, a Europa Hace años 40,000, y finalmente a Alaska y las Américas, Hace años 12,000.


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Difusión de arco y flecha fuera de África.
Difusión de arco y flecha fuera de África. Wikipedia (mapa) y Nick Longrich

Los neandertales nunca adoptaron arcos, pero el momento en que se extendieron significa que probablemente utilizado por Homo sapiens contra ellos.

Tecnología comercial

No es imposible que la gente haya inventado tecnologías similares en diferentes partes del mundo aproximadamente al mismo tiempo y, en algunos casos, esto debe haber sucedido. Pero la explicación más simple para los datos arqueológicos que tenemos es que en lugar de reinventar las tecnologías, muchos avances se hicieron solo una vez y luego se difundieron ampliamente. Después de todo, asumir menos innovaciones requiere menos suposiciones.

Pero, ¿cómo se difundió la tecnología? Es poco probable que las personas prehistóricas hayan viajado largas distancias a través de tierras. en manos de tribus hostiles (aunque obviamente hubo grandes migraciones a lo largo de generaciones), por lo que los humanos africanos probablemente no conocieron a los neandertales en Europa, o viceversa. En cambio, la tecnología y las ideas se difundieron, transferidas de una banda y tribu a la siguiente, y a la siguiente, en una vasta cadena que une a los grupos modernos. Homo sapiens en el sur de África a los humanos arcaicos en el norte y este de África, y a los neandertales en Europa.

El conflicto podría haber impulsado el intercambio, con personas robando o capturando herramientas y armas. Los nativos americanos, por ejemplo, consiguieron caballos capturándolos del español. Pero es probable que la gente a menudo se limite a intercambiar tecnologías, simplemente porque era más seguro y fácil. Incluso hoy en día, los cazadores-recolectores modernos, que carecen de dinero, todavía comercian; los cazadores hadzabe intercambian miel por puntas de flecha de hierro fabricadas por tribus vecinas, por ejemplo.

La arqueología muestra que ese comercio es antiguo. Se han encontrado perlas de cáscara de huevo de avestruz de Sudáfrica, de hasta 30,000 años de antigüedad, 300 kilómetros de donde fueron hechos. 200,000-300,000 hace años, arcaico Homo sapiens en África Oriental utilizaron herramientas de obsidiana obtenidas a 50-150 kilómetros de distancia, más lejos de lo que suelen viajar los cazadores-recolectores modernos.

Por último, no debemos pasar por alto la generosidad humana; algunos intercambios pueden haber sido simplemente regalos. La historia humana y la prehistoria fueron sin duda lleno de conflicto, pero entonces como ahora, las tribus pueden haber tenido interacciones pacíficas: tratados, matrimonios, amistades, y es posible que simplemente hayan regalado tecnología a sus vecinos.

Genios de la Edad de Piedra

El patrón visto aquí - origen único, luego propagación de innovaciones - tiene otra implicación notable. El progreso puede haber dependido en gran medida de individuos individuales, en lugar de ser el resultado inevitable de fuerzas culturales más grandes.

Considere el arco. Es tan útil que su invención parece obvia e inevitable. Pero si realmente fuera obvio, veríamos arcos inventados repetidamente en diferentes partes del mundo. Pero los nativos americanos no inventaron el arco, ni los aborígenes australianos ni la gente de Europa y Asia.

En cambio, parece que un bosquimano inteligente inventó el arco y luego todos los demás lo adoptaron. La invención de ese cazador cambiaría el curso de la historia de la humanidad durante miles de años, determinando el destino de los pueblos y los imperios.

El patrón prehistórico se parece a lo que hemos visto en tiempos históricos. Algunas innovaciones se desarrollaron repetidamente: de la agriculturacivilización, calendarios, pirámides, matemáticas, la escrituray cerveza se inventaron de forma independiente en todo el mundo, por ejemplo. Ciertos inventos pueden ser lo suficientemente obvios como para surgir de una manera predecible en respuesta a las necesidades de las personas.

Pero muchas innovaciones clave: el rueda, la pólvora, la imprenta, los estribos, la brújula, parecen haber sido inventados una sola vez, antes de generalizarse.

Primer vuelo de los hermanos Wright. 
Primer vuelo de los hermanos Wright.  Wikipedia, CC BY-SA

Y también un puñado de personas: Steve Jobs, Thomas Edison, Nikola Tesla, el Los hermanos Wright, James Watt, Archimedes, desempeñaron un papel enorme en el impulso de nuestra evolución tecnológica, lo que implica que las personas altamente creativas tuvieron un gran impacto.

Eso sugiere que las probabilidades de acertar con una innovación tecnológica importante son bajas. Quizás no era inevitable que el fuego, las puntas de lanza, las hachas, las cuentas o los arcos fueran descubiertos cuando lo fueran.

Entonces, como ahora, una persona podía literalmente cambiar el curso de la historia, con nada más que una idea.La conversación

Sobre el Autor

Nicholas R. Longrich, profesor titular de Paleontología y Biología Evolutiva, Universidad de Bath

Este artículo se republica de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el articulo original.


  

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