Centrales British Are Burning madera de los bosques de Estados Unidos para cumplir los objetivos Renovables

La madera se convirtió en 'bolitas' antes de ser enviado de distancia y, finalmente quemado. Andrew_Writer, CC BY

El año pasado, 6m toneladas de pellets de madera "" extraída de los bosques en Louisiana, Georgia, Florida, Alabama y Virginia fueron enviados a través del Atlántico, para ser quemado en centrales eléctricas renovables "biomasa". Esto era casi el doble que en 2013 - la industria estadounidense "pellets" está en auge.

La demanda se debe principalmente a los países europeos que desean cumplir con los objetivos establecidos en la UE de Directiva de Energías Renovables. La mitad de los pellets exportados desde los EE.UU. se utiliza para generar electricidad en la central eléctrica de Gran Bretaña masiva Drax, que está convirtiendo poco a poco a partir de carbón a la biomasa con el fin de reducir las emisiones de carbono y reclamar valiosa "certificados de obligación renovables"Para la electricidad verde. Entonces, ¿puede realmente ser sostenible para el transporte de madera a mitad de camino alrededor del mundo a arder en una central eléctrica?

Muchos ambientalistas no lo creen así. Un consorcio de ONG recientemente argumentado que la UE debe excluir la madera de sus objetivos de energía renovable. Afirman que la industria está talando grandes extensiones de los bosques de madera dura de humedales en todo el sudeste de los Estados Unidos, causando una pérdida de la biodiversidad y un aumento neto de las emisiones de carbono. Incluso cuando el bosque vuelve a crecer no almacena más carbono en la biomasa y los suelos que el original - y ciertamente no es tan bueno para la vida silvestre.

El pájaro carpintero de copete rojo es una de muchas especies amenazadas que habitan en estos bosques. EE.UU. FWS, CC BYEl pájaro carpintero de copete rojo es una de muchas especies amenazadas que habitan en estos bosques. EE.UU. FWS, CC BYUn estudio del gobierno de Reino Unido encontró que la electricidad generada a partir de bosques regenerados podría tener una intensidad de carbono cinco veces mayor que el carbón. La quema de madera también libera óxidos de nitrógeno y compuestos cancerígenos. Entonces, ¿por quemar madera para satisfacer los objetivos de electricidad renovable cuando las opciones más limpias, como la eólica, solar, hidráulica o energía de las mareas tienen una mucho menor impacto ambiental?

poder madera es un recurso provisional

El viento y la energía solar ya se están expandiendo rápidamente y serán clave en el futuro, especialmente a medida que vaya mejor en el almacenamiento de energía. Pero mientras tanto, estas fuentes de energía limpias, pero intermitentes aún no pueden sustituir al carbón.

El carbón produce 39% de la electricidad del mundo, Junto un tercio de todas las emisiones de dióxido de carbono y una amplia gama de otro las emisiones tóxicas. Sin embargo, con todos sus defectos carbón tiene dos grandes ventajas: es barato, y puede funcionar de forma continua para proporcionar un nivel mínimo de "carga base" de la electricidad.

Es relativamente fácil de modificar una planta de carbón para quemar madera en lugar - la manipulación del combustible y los sistemas de inyección deben adaptarse para manejar los pellets de madera en lugar de carbón pulverizado, pero el proceso de combustión es de otra manera similar. Es una forma rápida y relativamente barata de cambiar hacia las energías renovables.

Para que esto valga la pena sin embargo, la cantidad de carbono emitido por la extracción, procesamiento, transporte y quema de pellets de madera deberá ser significativamente inferior por unidad de energía (MWh) generó que el equivalente de carbón. Esto se puede determinar a través de contabilidad de carbonoO "evaluación del ciclo de vida".

La vida de un pellet de madera

Tal vez resulte sorprendente, pellets de madera de camiones 200km a un puerto y los transporten 7200km por barco no es un acuerdo para romper en términos de emisiones de carbono. Desde los grandes buques transportan cargas masivas de manera eficiente a baja velocidad, transporte aporta 40kg CO2 por MWh de electricidad generada. Un número significativamente mayor de carbono (más de 100kg por MWh) es emitida por el secado, molienda hacia abajo y dar forma requerida para transformar la madera cosechada en pequeñas bolitas y fáciles de manejar.

Incluso este todavía tiene un mucho menor intensidad de carbono que el carbón Reino Unido sin embargo, así que el transporte y el procesamiento claramente no se detiene el poder madera siendo una opción sostenible. Pero aquí es donde se pone complicado.

Mientras que la quema de carbón libera humo que se había almacenado en el suelo durante millones de años, CO2 las emisiones de la quema de madera son parte de un ciclo biológico continuo. Carbono en la madera fue tomada hace poco fuera de la atmósfera mediante la fotosíntesis, y el crecimiento de los árboles de reemplazo se chupan que volver a salir.

Sin embargo, el tiempo necesario para reemplazar a que el carbono varía enormemente dependiendo de si se está cosechando grandes árboles de los bosques antiguos, o pequeñas ramas de las nuevas plantaciones. También tenemos que considerar cómo se han gestionado estos bosques estadounidenses sin ninguna demanda de pellets de madera.

El estudio del gobierno señala que la madera de las plantaciones de manejo intensivo podría significar más carbono absorbido por los árboles que crecen de lo emitido por el transporte y el procesamiento de las pastillas, lo que lleva a una reducción neta de las emisiones, incluso emisiones de carbón antes evitadas se contabilizan. Por el contrario, como se indica anteriormente, el estudio encontró que si los pellets de madera se obtienen de los bosques naturales regeneradas, las emisiones de carbono podrían ser cinco veces mayor que la quema de carbón. Por lo que el tipo de madera que se quema es crucial. ¿Cuál es el efecto más probable?

madera de desperdicio

Afortunadamente América tiene un montón de madera repuesto por ahí que de otro modo serían quemados o que se pierden. Drax y otros grandes jugadores afirman que sus gránulos son procedente de tales "residuos forestales" - Recortes aserradero, árboles que murieron de forma natural, o eran demasiado deforme para ser utilizado como madera, ramas pequeñas, y así sucesivamente - aunque los grupos ambientales discutir esto.

Cualquiera que sea la verdad en este momento, ciertamente hay un gran potencial en la madera desperdiciada. Entre 14% y 63% del residuo forestal actualmente repuesto en los EE.UU. sería suficiente para satisfacer toda la demanda de biomasa del Reino Unido en 2020. UN trabajo académico reciente sugirió que incluso teniendo en cuenta la posible pérdida de carbono forestal, la electricidad generada a partir de pellets de madera de Estados Unidos sigue siendo mucho más limpio que el carbón.

Hay algunas garantías normativas vigentes también. operadores de las centrales tienen que demostrar que la electricidad generada a partir de la madera es lo suficientemente limpia que cuente como "renovable" en términos de Reino Unido y Política de la UE. La preocupación aquí es que el aumento de la demanda del sector energético europeo bien regulada podría desplazar la demanda de madera existente en sectores no regulados hacia fuentes no sostenibles, como los bosques vírgenes.

En última instancia, el medio ambiente se beneficiaría más si se utilizó madera americana en el hogar para reducir las enormes cantidades de carbón quemado allí, y las economías rurales de Europa se beneficiaría más si se cumplieron los objetivos de energías renovables, con madera. Pero mientras tanto, los bosques de los Estados Unidos proporcionan una fuente barata de pellets de madera para los generadores de energía de Europa para cumplir con los objetivos de energías renovables y de reducción de carbono.

No es el objetivo a largo plazo de 100% de energía limpia y renovable que la humanidad es capaz de lograr, pero, desde donde estamos en este momento, es un paso en la dirección correcta.

Sobre el autor

David estilosDavid Styles, Profesor de carbono Huella, Universidad de Bangor. Sus áreas de investigación son la evaluación del ciclo de vida (ACV), en particular de los sistemas alimentarios y bioenergéticos
Los sistemas de análisis para identificar tecnologías, prácticas de gestión y los puntos de control de la cadena de suministro de mejora ambiental

Este artículo fue publicado originalmente en la conversación

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